Met de meest luxueuze trein ter wereld van Kaapstad naar Pretoria

Ontspan nou, ons is in Suid-Afrika!

Marc Coppens
Vakantie in Zuid-Afrika. We hebben niet het lijf en nog veel minder de goesting om op een strand te liggen bakken, maar anderzijds hebben we ook geen zin om van de ene ratrace in de andere te stappen. Voor één keer gaan we niet van 's morgens tot 's avonds achter de Big Five aan - één keertje wel, natuurlijk - maar kiezen we resoluut voor 'slow traveling'. Met de Rovos Rail sporen we met maximaal 60 kilometer per uur in twee dagen van Kaapstad van Pretoria. Daarna rijden we op eigen houtje naar het Kruger Park. Kijken en genieten. Ontspan nou, ons is in Suid-Afrika!

'The Pride of Africa' en 'The most luxurious train in the world': aan superlatieven geen gebrek voor wie met Rovos Rail door Afrika boldert. Rovos Rail, in 1989 gesticht door Rohan Vos, soigneert droomreizen van Kaapstad tot Dar Es Salaam (Tanzania). Omdat een treinreis van vijftien dagen wel heel lang (en duur) is, kozen we voor het traject Kaapstad-Pretoria, twee dagen dagen en nachten en 1.600 kilometer om de Hercule Poirot in ons los te laten: medereizigers observeren, a little eavesdropping, genieten van de Afternoon Tea en strak in het pak naar het chique diner.

Na een vorstelijke verwelkoming in het Rovosstation - rode loper, glaasje champagne, persoonlijke handshake van Rohan Vos himself - gaan 48 reizigers aan boord: een internationaal gezelschap met twintig Zuid-Afrikanen, zes Britten, zes Noren, zes Fransen, vier Zwitsers, twee Zweden, een Duitser, een Ier en dus ook twee Belgen. De leeftijd varieert van begin dertig tot een eind in de zestig. Anjalee Oudbier is onze persoonlijke hostess en leidt ons naar onze deluxe suite: een coupé van tien vierkante meter met tweepersoonsbed, tafeltje met twee stoelen en een badkamer met douche, lavabo en een toilet met lopend water. Waar al dat water vandaan komt? Onder elke wagon hangen waterreservoirs met telkens 2.000 liter water en die worden aangevuld bij de twee tussenstops. Voor het detail: de royal suite beslaat een halve wagon (16 vierkante meter) en heeft een badkamer met Victoriaans ligbad op pootjes.

Marc Coppens

Tijd voor een cocktail in het salon: g&t mét schijfje limoen. Op de tafel staan wat knabbels. Het salon in Edwardiaanse stijl is de ideale plaats om te socializen. Wie weet botsen we hier wel op een wereldster. "Bij Rovos Rail is iedereen gelijk", verzekert Hennie Calitz. De deputy manager mocht de voorbije jaren nochtans al mooi volk op zijn trein verwelkomen: van Warren Buffet (Amerikaanse investeerder met een geschat vermogen van 75 miljard dollar), over popster Phil Collins tot onze eigen Helmut Lotti.

Vandaag doen we het eerder met rich dan famous. Het Schotse echtpaar Angus en Michelle Robertson - Michelle wordt op de deelnemerslijst als Miss vermeld en kan er niet aan weerstaan om dat gniffelend te melden - zijn het gewend om in luxe te reizen. Professioneel was hij in Zuidoost-Azië actief in de verzekeringssector en hij moet hebben geboerd, want in Pretoria spoort het echtpaar verder naar de Victoria Falls om daarna een weekje te cruisen op de Zambesi-rivier. Jawel, deze Schotten genieten in stijl en hebben er ook de centen voor.

Natuurschoon

Stefan Vermaak en partner An-Lie Nel lijken wel de Zuid-Afrikaanse versie van Brangelina (in betere tijden) en voor hen is deze trip de ideale manier om te ontsnappen aan de ratrace. "Voor ons werk doorkruisen we elke dag het land, maar in onze haast vergeten we hoe mooi Zuid-Afrika wel is. Dit is hét moment om even achterover te leunen en te genieten van de adembenemende landschappen."

Marc Coppens

Wegdromen bij al dat gevarieerde natuurschoon - die wijngaarden! - kan je op de laatste wagon die is uitgerust met extra grote panoramische vensters. Op weg naar het balkon zie ik een man in het gangpad bezig met de vervanging van een ruit. Eerder hadden we al opgemerkt dat zwarte kinderen langs de spoorweg vrolijk stonden te zwaaien naar de sprookjestrein, maar ons Poirot-oog had ook gezien hoe enkele bengels in de township van Khayelitsha met stenen gooiden. Eentje trof raak met een gebarsten ruit tot gevolg. Het contrast tussen de luxe op de trein en de stuitende armoede in de zogenaamde kasies voelt plots ietwat pervers. "Ik snap wat je bedoelt", zegt Hennie Calitz. "In de weekends, wanneer de kinderen niet op school zitten, gebeurt dit wel eens. Anderzijds wil ik ook benadrukken dat Rovos Rail 400 mensen tewerkstelt, wat dan weer een goede zaak is." Deze trein wordt overigens bestierd door 25 mensen: twee treinmanagers, één meisje in de shop, één schoonmaakster voor de gangen, vijf kamermeisjes/hostessen, twee bartenders, twee klusjesmannen, twee mensen voor de was, vijf in de keuken en ten slotte vier obers in het restaurant. En ik mag hopen dat iemand de trein bestuurt.

Marc Coppens

Tegen de avond vlij ik me neer op bed om wat te lezen. 'Nadina de Russische danseres die Parijs stormerderhand had veroverd, boog en boog onder het luide applaus', lees ik in 'De man met het bruine pak' , een roman van Aghata Christie uit 1920 over een diamantenzwendel in Zuid-Afrika. Laten we zeggen dat ik mijn boekenkeuze heb afgestemd op deze reis. Terwijl ik de eerste bladzijde omsla, hoor ik een hostess in het gangpad. Ze tovert hemelse klanken uit een xylofoon. Vrij vertaald: komen eten! Ik hijs me snel in mijn tweedelig pak en trek gelakte schoenen aan. Overdag is casual smart de kledingnorm (een Noorse professor vertaalde dat als hemd, korte broek en zwarte kousen in sandalen) maar 's avonds zijn pak en das het absolute minimum. Ik rep me naar het middelste treinstel dat is ingericht als restaurant met mooi gedekte tafels met kristallen glazen, borden van fijn porselein en in tegenstelling wat sommige websites beweren geen tafelzilver maar bestek in roestvrij staal. In het coupé draaien alle hoofden naar Brangelina dat zich heeft uitgedost als ging ze naar de Oscaruitreiking.

Candlelight dinner

Gourmands komen stevig aan hun trekken bij Rovos Rail. Lunch en diner worden in vier gangen opgediend met aangepaste wijnen. En geloof ons: de wijn vloeit rijkelijk. De keuken laat zich omschrijven als Zuid-Afrikaans met een Franse touch. Bobotie (een vleespastei met kruiden, vruchten en eieren), struisvogelsteak, geroosterd lam uit de Karoo, brandypudding, melktaart (melktert in het Afrikaans) en op de laatste avond - de setting verandert dan in een candlelight dinner à la Hyacinth Bouquet en de heren krijgen zelfs een rode roos opgespeld - wordt geroosterde kreeft uit Kaapstad met rijst en limoen opgediend. Had ik trouwens al vermeld dat er elke dag om 4 uur thee wordt geschonken met chocoladetaart?

Slapen op de trein is niet voor iedereen weggelegd, maar ik droom letterlijk weg bij het ritme en de kadans waarmee het stalen gevaarte over de rails klettert. Rovos Rail is de perfecte manier om te onthaasten.1.600 kilometer tegen 60 per uur: in België zou je er knettergek van worden, maar hier is dat, nou ja, gewoon fantastisch. Rovos Rail heeft maar één zaak gemeen met de NMBS: er is geen WiFi. Gelukkig maar. Overigens: het risico op complete lethargie wordt in de kiem gesmoord met twee stops voor een geleid bezoek. Eerst in Matjiesfontein, een dorp van 300 inwoners dat is bewaard als een Victoriaans Bokrijk. In Kimberley kan je dan weer 'Die Groot Gat' bezoeken: een heuvel die diamantzoekers sinds 1870 systematisch hebben afgegraven op zoek naar blinkende steentjes. Uiteraard is er aan de mijn ook een shop verbonden.

Links rijden

Rond de middag komen we uitgerust aan in Pretoria waar een huurwagen klaar staat. Jawel, na twee verwendagen nemen we het heft in eigen handen. Stuur rechts: check. Links rijden: check. Relax: je raakt er snel aan gewend en het verkeer in Zuid-Afrika is niet van die aard om je druk te maken. Het Kruger National Park is zo'n 600 kilometer verderop en dus houden we een tussenstop in Dullstroom, met 2.000 meter het hoogste plaatsje in Zuid-Afrika. Er heerst een Alpijns microklimaat en zelfs in volle zomer is alles hier mooi groen met klaterende beekjes en meren waar vliegvissers zich kunnen uitleven. Slapen in stijl doen we in het fabuleuze Walkersons Hotel dat dankzij de lage rand niet eens zoveel kost.

De volgende dag trekken we naar het Manyaleti Game Reserve, het voorgeborchte van het Kruger Park. Een game drive mag uiteraard niet ontbreken, want dat is een ervaring om nooit te vergeten. In de Shalati Lodge - met een infinitty overloopzwembad en luxetenten met airco - maken we balans op van wat we hebben gezien. En dat was spectaculair. Na maanden van aanhoudende droogte barstte boven het gebied een onweer los, waarna honderden olifanten naar een meer trokken voor een verfrissend bad. Ronduit spectaculair. Met ook nog koppel leeuwen en een buffel haalden we op de Big Five-schaal drie op vijf. Geen luipaard (héél moeilijk) en jammer genoeg ook geen neushoorn. Opvallend: ook weinig muggen of het moet zijn dat onze muggenmelk van een heel goed merk is. 's Avonds is er braai (barbecue) in de boma, nog zo'n Zuid-Afrikaanse traditie waar je niet kan/mag aan ontsnappen.

De batterijen zijn weer helemaal opgeladen. Tijd om naar huis te gaan. Op weg naar Johannesburg overnachten we in Stille Woning in Witrivier. De baas - neen staat niet in het woordenboek van Jaco - neemt ons op sleeptouw langs plaatselijke kroegen. Een nacht om nooit te vergeten én de voorbije tien dagen hebben we van Zuid-Afrika leren kennen zoals het moet: zonder stress en volop genieten.

PRAKTISCH

ERHEEN - Er zijn geen rechtstreekse vluchten vanuit Brussel, wel via onder meer Amsterdam (KLM) en Londen (British Airways). Vliegen naar Johannesburg of Kaapstad duurt ongeveer elf uur.

KOSTPRIJS - Hangt af van de wat je allemaal wil doen en welke luxe je wenst. De Rovos Rail van Kaapstad naar Pretoria start vanaf 18.950 ZAR, ongeveer 1.150 euro. Uw reisspecialist (zie hieronder) kan je helpen met het uitstippelen van een vakantie op jouw maat. Reizen in Zuid-Afrika is momenteel trouwens heel voordelig vanwege de lage koers van de rand.

BEURS - Reizen De Lathauwer organiseert op zondag 10 december vanaf 10.30 tot 18.30 uur zijn elfde Vakantiebeurs in CC De Werf, Molenstraat 51 in Aalst. Samen met zusterbedrijf 'Live to Travel' kom je er alles te weten over reizen in het Afrikaanse continent. Ook voor andere bestemmingen ben je hier aan het juiste adres.

NODIG - Een internationaal paspoort dat bij afreis nog minstens zes maanden geldig is. Vaccinatie tegen DTP (difterie, tetanus en polio) en hepatitis A. In sommige delen van het Kruger Park bestaat een risico op malaria. Malariapillen zijn verkrijgbaar op voorschrift.

TIJDSVERSCHIL - In Zuid-Afrika is het een uur later.

TAAL - Met Engels trek je je overal uit de slag. Zo'n 6 miljoen (vooral blanke) inwoners spreken ook Afrikaans: als ze traag genoeg praten, klinkt dat als een verstaanbaar sappig Vlaams dialect.

MUNT - 1 euro is iets meer dan 16 rand.

WEBSITE - www.livetotravel.be en www.reizendelathauwer.be




3 reacties

Alle reacties worden voor publicatie gelezen -en goed- of afgekeurd- door het moderatie-team van HLN. Elke reactie moet voldoen aan deze gedragsregels.
Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie.


  • Jam Jirmusch

    Lijkt me eerder reizen voor watjes en luierikken. Het mag toch wel beetje spannend zijn...

  • Tuur Schipper

    een droom .............

  • Kurt Laes

    Tja, ik zal nog wat werken: check. Misschien ooit: hmm