Het Venetië van Egypte

thinkstock
'Het Venetië van Egypte', zo prijst El Gouna zich graag aan. De vergelijking heeft de mondaine badplaats aan de Rode Zee te danken aan de turquoise lagunes waarrond het kuststadje is opgetrokken. El Gouna - Arabisch voor 'lagune' - is hét vakantieparadijs van de Egyptische beau monde. En de lieveling van steeds meer Belgen die snakken naar wat zon na deze barre winter.

Wuivende palmbomen, een azuurblauwe tot smaragdgroene zee met adembenemende koraalriffen, geelwitte stranden, oker- en terracottakleurige villa's, een romantische jachthaven. En temperaturen die flirten met de 30 graden. El Gouna lijkt te mooi om waar te zijn. Het is dan ook niet echt. Het stadje, meer en meer de favoriete Egyptische trekpleister voor Belgen, is van a tot z ontworpen op de tekentafel. Vijfentwintig jaar geleden was er op die plek alleen zand.

Wat volgt, is een miljardairsdroom. In 1989 liet Samih Sawiris zijn oog vallen op de lagune om er zijn luxueuze strandvilla neer te poten. Samih Sawiris is een telg uit één van Egyptes meest gefortuneerde families die jaar na jaar prijkt in de beroemde miljardairslijst van Forbes. Wat begon als de privévilla van een Egyptische miljardair groeide de voorbije 25 jaar uit tot een elegant vakantieparadijs voor de jetset. Met de ene somptueuze villa naast het andere elegante hotel.

Saint-Tropez
Kortom, El Gouna is niet het échte Egypte. Geen opdringerige straatventers, geen zelfverklaarde 'gidsen' die argeloze toeristen tot elke prijs willen meetronen naar de bazaar van een 'neef', geen groezelige eettenten en geen haveloze kinderen die om bakshish, een aalmoes, bedelen.

Nee, dan is El Gouna één oase van rust en charme. Niet het echte leven, maar life as it should be, het leven zoals het zou moeten zijn, zoals de slogan van de badplaats luidt. Dat heeft alles te maken met het feit dat El Gouna een zwaarbewaakte gated community is, hermetisch afgesloten van de buitenwereld. Wie er niet werkt of logeert, komt er gewoonweg niet in.

Daardoor baadt El Gouna onmiskenbaar in een Zuid-Europese sfeer. Wie rondkuiert langs de sfeervolle terrasjes in de jachthaven van Abu Tig Marina waant zich eerder in Saint-Tropez dan in het Midden-Oosten. Aan de waterkant volgt het ene Franse klasserestaurant op de andere stijlvolle Italiaan of een uitgelezen Indiër. Met Chez Pascal heeft Abu Tig Marina zowaar ook een Belgisch restaurant, waar je onder meer tomaat-garnaal met handgesneden frietjes kan eten. 's Avonds is het er heerlijk flaneren langs de kade tussen de restaurants, de levendige bars en cafés en de talloze boetieks.

Dolfijnen
De jachthaven Abu Tig Marina is één van de twee kloppende harten van El Gouna, naast het oorspronkelijke centrum Kafr El Gouna of kortweg Downtown. Doet Abu Tig Marina veeleer meditterraans aan, dan hangt er in Kafr een uitgesproken Oosterse sfeer. Het centrum is gebouwd rond een uitgestrekt plein met kinderkopjes en terrasjes dat, alle verhoudingen in acht genomen, herinneringen oproept aan het Jmaa El Fnaa-plein in Marrakesh, maar dan zonder de hectiek en het gewriemel van de menigte. Vanop het centrale plein in Kafr kan je slenteren door nauwe steegjes, charmante galerijen met Egyptische bazaars en over bruggetjes over het turquoise water. Tussen Abu Tig Marina, Downtown en je hotel kan je een pendelbusje nemen of je kan de rit maken met één van de talloze tok toks. Voor 5 pond of 0,55 euro brengen die taxi's op drie wielen je overal binnen El Gouna.

Ondanks de heldere lagunes, de levendige haven en het charmante centrum zijn de uitgestrekte zandstranden dé grote aantrekkingspool van El Gouna. Veel hotels hebben een eigen strand - dat van het chique Mövenpick Hotel strekt zich uit over maar liefst 2 kilometer. Daarnaast zijn er net buiten de jachthaven uitgestrekte natuurlijke zandstranden zoals Buzzy Beach en Mangroovy Beach waar je kan zwemmen of kitesurfen. El Gouna is mee dankzij de strakke bries op de Rode Zee uitgegroeid tot een heus paradijs voor kitesurfers.

Meer nog dan op de kilometerslange stranden liggen de grootste troeven van de Rode Zee in het smaragdgroene water. Pas op volle zee geeft de Rode Zee haar schatten prijs. Mogelijkheden om de zee te verkennen zijn er te over. Zo kan je vanuit Abu Tig Marina een zeiltocht maken met de Nederlandse kapitein van de catamaran Ocean Diva. Niets rustgevender dan languit liggen te staren naar de boeg van de catamaran die slechts voortgestuwd door de wind het water doorklieft. Tijdens onze tocht met de Ocean Diva kwam een school dolfijnen langszij om te stoeien met de boot. Wanneer de catamaran even later het anker uitwierp om te snorkelen bleven enkele dolfijnen nieuwsgierig rondhangen tussen de zwemmers.

Finding Nemo
En dan is er nog de onderwaterwereld. El Gouna staat net als het nabijgelegen Hurghada bekend als een waar duikers- en snorkelparadijs met talloze ongerepte koraalriffen in het heldere blauwe of groene water op een uur varen van de kust. Je hoeft niet te kunnen duiken om van dat kleurrijke onderwaterparadijs te genieten. Zelfs al snorkelend zwem je tussen de koralen en de veelkleurige vissen. De Rode Zee staat garant voor plaatjes die recht uit 'Finding Nemo' komen. Clownvisjes inbegrepen.

Wie genoeg heeft van zee en strand, kan in El Gouna voor een prikje leren golfen in de woestijn. De El Gouna Golf Club telt achttien holes en strekt zich uit over verschillende eilandjes in lagune. Voor 10 euro kan je een initiatieles golf volgen in een feërieke omgeving tussen het turquoise zeewater en het gele woestijnzand. Ook die woestijn biedt heel wat ontspanningsmogelijkheden. Je kan er met de quad door het opspattende zand scheuren of een rustgevender tocht door de woestijn maken op de rug van een paard of een kameel.

Vanuit El Gouna kan je door de woestijn een excursie maken naar Luxor in de fabelachtige Nijlvallei om je te vergapen aan de tempels van Luxor en Karnak, de graven van de farao's te bezoeken in de Vallei der Koningen of een rustgevende tocht met een felloeka - een oude zeilboot - te maken op het water van de Nijl.

De afstand tussen El Gouna en Luxor bedraagt 300 kilometer en dat is met een degelijke auto best te overbruggen in een uur of drie. De wegen liggen er doorgaans goed bij en om de 20 kilometer zijn er militaire checkpoints om te waken over de veiligheid van de toeristen. Met de bus neemt de enkele reis zeker een uur langer in beslag waardoor een dagtrip naar Luxor al gauw een zeer vermoeiende bezigheid wordt.

Het woelige Caïro ligt op 400 kilometer van El Gouna. Iets te ver om comfortabel te kunnen overbruggen tijdens een dagtrip.

Weinig Russen
Minder ver is het uiteraard naar Hurghada. Met een bus of taxi ben je er in een half uurtje vanuit El Gouna. Het contrast tussen het gewriemel, de chaos én de vergane glorie van het centrum van de populairste trekpleister aan de Rode Zee met de rust van El Gouna is confronterend. Het doet, alle verhoudingen in acht genomen, wat denken aan het contrast tussen het populaire Blankenberge en het mondainere Knokke, waar de 'frigobox-toeristen' niet welkom zijn. De Egyptische versie van die 'frigobox-toeristen' zijn de luidruchtige Russen, die massaal in Hurghada neerstrijken om er in goedkope all-inhotels de nacht door te feesten en zich laveloos te drinken.

Van Russen is er 22 kilometer verderop in El Gouna nauwelijks sprake. Van Belgen des te meer. Jaarlijks brengen 16.000 landgenoten - vooral Vlamingen - hun vakantie door in El Gouna. Daarmee is België het op twee na belangrijkste land qua bezoekers voor El Gouna.

Die populariteit bij de Belgen is onder meer te danken aan de Belgisch-Egyptische hotelketen Three Corners, dat twee hotels heeft in El Gouna: het Ocean View Hotel in de jachthaven en het Rihanna Resort aan een lagune 'downtown'. Beide hotels trekken duizenden Belgische toeristen aan. Topman Christophe Lambrecht van Three Corners werd vorig jaar dan ook aangesteld tot consul in El Gouna.

Zwaar beveiligde enclave in rustige streek
Ook al is het in de woelige hoofdstad Caïro of het Sinaï-gebergte in het noorden van Egypte soms onrustig, dan hebben buitenlanders in de toeristische zones aan de Rode Zee niets te vrezen. Dat geldt des te meer in El Gouna. De badplaats is een zwaarbewaakte gated community, die hermetisch van de buitenwereld is afgesloten.

El Gouna is met een netwerk van omheiningen, bewakingscamera's en checkpoints van de buitenwereld afgesloten. Wie er niet logeert of niet woont of werkt, komt er niet in. Aan de checkpoints moet iedereen zijn identiteitskaart afgeven. Egyptische personeelsleden of taxichauffeurs die geen blanco strafblad kunnen voorleggen, wordt systematisch de toegang ontzegd.

"We hebben een legertje van 600 politie- en veiligheidsmensen die waken over El Gouna", zegt veiligheidschef Mohammed Selim. Op een totale werkende bevolking van 15.000 mensen is dat aanzienlijk veel. Overal hangen bewakingscamera's. En de veiligheidsdiensten hebben honden opgeleid om aan de checkpoints explosieven of drugs op te sporen.

"Al jaren hebben we hier nauwelijks incidenten", zegt Selim, die zijn sporen verdiende in de Irak-oorlog. "Hooguit zijn er wat winkeldiefstallen of klachten over nachtlawaai. Iedereen waakt hier over de veiligheid van de toeristen. Want alle personeelsleden van de hotels in El Gouna wonen hier ook in mooie huizen met goede voorzieningen. Voor een Egyptenaar is El Gouna het beloofde land. Ze hebben er dus alle belang bij om zelf een oogje in het zeil te houden."

Praktisch
ERHEEN: Thomas Cook Airlines vliegt viermaal per week vanuit Brussel naar Hurghada.

Ook Jetairfly vliegt naar Hurghada.

BESTE PERIODE: Lente en herfst. In juli en augustus wordt het in Egypte erg heet. Al is het aan de Rode Zee ook dan wat frisser.

LOGEREN:

The Three Corners Ocean View: viersterrenhotel aan de jachthaven van El Gouna onder Belgische leiding met een goede keuken. Een verblijf van 7 nachten all-inclusive mét vluchten kan vanaf 762 euro per persoon via Thomas Cook.

Mövenpick Resort & Spa El Gouna: vijfsterrenhotel verspreid over enkele eilanden in de lagune. Een verblijf van 7 nachten in all-inclusive kan er vanaf 745 euro per persoon inclusief vluchten met Thomas Cook. Of 384 euro per persoon zonder vluchten.

The Three Corners Rihanna Resort & Inn: Op en top Belgisch hotel. Eén week all-inclusive met vluchten kan vanaf 769 euro per persoon via Thomas Cook.

Captains Inn: Charmant driesterrenhotel aan de jachthaven. Tweepersoonskamer met ontbijt voor een week vanaf 304 euro via Hotels El Gouna.

Mosaique Hotel: Kindvriendelijk boetiekhotel aan de nieuwe jachthaven. Tweepersoonskamer met ontbijt voor een week vanaf 246,50 euro via Hotels El Gouna.

DPP
El Gouna ligt op een half uur rijden van Hurghada, maar er is een verschil van dag en nacht met die hectische badplaats.
Kos El Gouna ligt op een half uur rijden van Hurghada, maar er is een verschil van dag en nacht met die hectische badplaats.
Een tochtje met paard of kameel op het strand. De uitgestrekte zandstranden zijn dé aantrekkingspool van El Gouna.
Kos Een tochtje met paard of kameel op het strand. De uitgestrekte zandstranden zijn dé aantrekkingspool van El Gouna.
Op een uur varen van de kust vinden duikers en snorkelaars talloze ongerepte koraalriffen in het heldere blauwe of groene water.
Reporters/Laif Op een uur varen van de kust vinden duikers en snorkelaars talloze ongerepte koraalriffen in het heldere blauwe of groene water.
Luxe aan de Rode Zee: El Gouna pronkt met luxehotels, somptueuze villa's en een indrukwekkende jachthaven.
Getty Images Luxe aan de Rode Zee: El Gouna pronkt met luxehotels, somptueuze villa's en een indrukwekkende jachthaven.