"Mijn sjerp ligt al 2 jaar klaar"

ANNICK VERMEULEN VANAF 2015 EERSTE VROUWELIJKE BURGEMEESTER

Burgemeester in spe Annick Vermeulen.
Benny Proot Burgemeester in spe Annick Vermeulen.
Twee jaar lang moest ze op haar tanden bijten, maar op 1 januari 2015 is het zover: Annick Vermeulen (47) wordt de eerste vrouwelijke burgemeester van Zedelgem. De vaudeville die eraan voorafging, wil ze liefst zo snel mogelijk vergeten. "Ik heb gedacht aan stoppen, maar mijn gezin en mijn kiezers hebben mij erdoorgesleurd."

Vandaag vindt in het gemeentehuis de symbolische overdracht van het burgemeesterschap plaats. Dat Annick Vermeulen vanaf 2015 de sjerp mag omgorden, had heel wat voeten in de aarde. Meer nog dan de stembusgang in oktober 2012, was de week die erop volgde een potje van jewelste in Zedelgem. Annick Vermeulen haalde toen van op de derde plaats bij CD&V-Nieuw ruimschoots de meeste stemmen, maar moest de burgemeesterssjerp laten aan Patrick Arnou. Tot onvrede van haar kiezers, die op het punt stonden om een protestmars te organiseren. Na veel over en weer getelefoneer, werd uiteindelijk de stok in tweeën gedaan: twee jaar Arnou en vier jaar Vermeulen. Op 1 januari 2015 is het haar beurt. "Je kan je niet voorstellen hoezeer ik op dit moment heb gewacht", vertelt de politica, die in Veldegem woont. "Die hele periode na de verkiezingen heeft me van binnen een enorme knauw gegeven. Ik heb op een bepaald moment overwogen om de handdoek in de ring te gooien en te stoppen met politiek. Maar mijn familie, in eerste instantie mijn man Thierry, en mijn kiezers hebben me overtuigd om dat niet te doen. Vandaag ben ik blij dat ik doorgezet heb. Ik ben ook klaar voor het burgemeesterschap. De sjerp ligt al twee jaar klaar in mijn bureau."

Annick en haar ouders Andre en Gilberte tijdens hun diamanten huwelijk vorig jaar. "Mijn ouders kijken uit naar de eedaflegging."
Benny Proot Annick en haar ouders Andre en Gilberte tijdens hun diamanten huwelijk vorig jaar. "Mijn ouders kijken uit naar de eedaflegging."

Vrouwelijke accenten

Al die tijd heeft ze zich wat moeten schikken naar burgemeester Patrick Arnou, ook al van de partij CD&V-Nieuw. Haar relatie met de huidige burgemeester is oké, zegt ze zelf. "We hebben uiteindelijk altijd correct met elkaar samengewerkt. Maar als eerste vrouwelijke burgemeester zal ik wel andere accenten leggen. Ik wil ten allen tijde mezelf blijven. Dat betekent: altijd en overal bereikbaar zijn, een luisterend oor bieden bij de mensen en doen wat ik kan. Een burgemeester moet tussen het volk leven. Daar ben ik heilig van overtuigd. Mijn telefoon staat dag en nacht aan. Ik word een echte burgermoeder."

Als een ploeg

Het verleden wil Vermeulen eigenlijk nog het liefst vergeten, maar dat er wonden geslagen zijn binnen de meerderheidspartij, mag wel duidelijk zijn. "Toch vind ik dat we als een ploeg Zedelgem besturen. Dat moet ook. Dat zijn we verplicht aan onze inwoners. We staan, net als alle andere steden en gemeenten, voor enorme uitdagingen op financieel gebied. Ook Zedelgem is aan het besparen. Toch willen we projecten zoals een nieuw woonzorgcentrum in Zedelgem, het nieuwe Jonkhove in Aartrijke of het dienstencentrum op de site Develter in Veldegem uitvoeren. Die projecten zijn opgestart."


De laatste rechte lijn naar de 'sjerp' is nu ingezet. Vandaag is er de symbolische overdracht, midden december zal ze uitgenodigd worden op het kabinet van gouverneur Carl Decaluwé om haar eed af te leggen. Op 1 januari 2015 neemt ze dan effectief haar intrek in het bureau in het gemeentehuis. "Ik heb mij de afgelopen twee jaar al even burgemeester gevoeld", verrast Annick Vermeulen. "In de vergaderingen van het burgemeestersoverleg van de regio was ik steevast de vertegenwoordiger voor Zedelgem. Ik ging uit gewoonte altijd naast de burgemeester van Torhout zitten. Renaat Landuyt, de burgemeester van Brugge, zat voor me. Toen ik er voor het eerst zat, was hij de eerste om me te verwelkomen. Dat deed enorm veel deugd. Iedereen weet hoe het gegaan is, iedereen heeft het gevolgd. Eindelijk is het zover."


Annick Vermeulen hoopt in elk geval dat haar ouders Andre (87 jaar) en Gilberte (83) de heuglijke dag zullen meemaken. Die werden onlangs nog allebei even opgenomen in het ziekenhuis. De gezondheidstoestand van het echtpaar, 61 jaar gehuwd, ging de jongste maanden bergaf. "Maar het is mijn droom dat zowel mijn vader als mijn moeder mijn eedaflegging meemaken. Ze hebben zelf zo hard meegeleefd. Ik weet dat ze ernaar uitkijken." Annick Vermeulen verwelkomt haar inwoners op de nieuwjaarsreceptie op zondag 4 januari om 11 uur in de Groene Meersen.