"Tongeren dood? We boeken net vooruitgang"

SCHEPEN SPREEKT KRITIEK OP SOCIALE MEDIA NA SLUITING SPEELGOEDWINKEL TEGEN

Een beeld in de Fun-winkel langs de Luikersteenweg. Die sluit begin januari de deuren.
Foto Coenen Een beeld in de Fun-winkel langs de Luikersteenweg. Die sluit begin januari de deuren.
Speelgoedwinkel Fun sluit in januari de deuren aan de Luikersteenweg, nadat die pas goed een jaar geleden voor het eerst geopend werden. Oorzaak? Te weinig klanten. Op Facebook heeft de sluiting intussen heel wat losgemaakt bij de inwoners: "Tongeren is dood". Maar dat spreekt schepen Guy Schiepers tegen: "We boeken net vooruitgang".

Fun verkoopt langs de Luikersteenweg speelgoed, babyspullen en party-artikelen in een winkelpand van 2.000 vierkante meter. Maar om het voortbestaan te garanderen, kwamen er te weinig klanten over de vloer. En dus valt het doek begin januari. Dat maakt meteen echter ook heel wat los bij de inwoners van Tongeren. "We zijn verontwaardigd dat er opnieuw een winkel in de stad sluit", valt op Facebook te lezen. In de Facebookgroep 'Ge zijt van Tongeren als...' wordt zelfs onomwonden gesteld dat de stad dood is.


Maar zeker dat laatste spreekt schepen van Middenstand Guy Schiepers (tongeren.nu) tegen. "Alleen al het jongste jaar hebben in het kerngebied van de stad vijftien nieuwe winkels de deuren geopend", zegt hij. "En daar komen er weldra nog eens vijf bij. De perceptie als zou Tongeren dood zijn... Daar sta ik machteloos tegenover. Mensen reageren nogal gevoelsmatig en daar heb ik begrip voor. Maar ik baseer me op objectieve gegevens en die zeggen me dat we net vooruitgang boeken."

"We komen van ver"

"Oké, we zitten met leegstand", vervolgt Schiepers. "Maar we komen van ver. Enkele jaren geleden kampten we nog met zware leegstandscijfers, maar dat percentage is sterk aan het teruglopen (van 80 leegstaande panden in het centrum in 2016, naar 60 begin 2017, tot 40 leegstaande panden als jongste cijfer, red.). We hebben dan ook enkele maatregelen genomen, zoals premies voor eigenaars die hun panden renoveren - binnen en buiten. Vorig jaar wonnen we nog de retail award voor de meest klantvriendelijke stad van het land. Dit jaar hebben we die prijs met slechts een heel klein puntenverschil gemist."


Schiepers ziet ook een trend: grote winkelketens die kleine steden verlaten. "Zulke ketens kiezen er blijkbaar bewust voor om een vestiging te openen in steden met 50.000 inwoners of meer (Tongeren heeft er zo'n 30.000, red.). Waarom? Dat weet ik ook niet." Maar volgens Yoeri Dewaele, ceo van Fun, klopt dat alvast niet voor zijn winkelketen. "We zitten ook in kleine steden", werpt hij op. "Onze sluiting in Tongeren heeft niets met de stad op zich te maken. We zijn daar begonnen als pop-upshop en we hoopten te kunnen blijven. Maar de omzet was niet hoog genoeg om door te gaan. Dat heeft ook niet zozeer met de ligging te maken, ook al zaten we langs de Luikersteenweg wat verdoken. We hebben er Aldi als buur, en dat is toch een goede publiekstrekker."


Door de sluiting verliezen vier werknemers hun baan. "Maar we werden daar twee maanden geleden al van op de hoogte gebracht", zegt winkelverantwoordelijke Brenda Stassen, die begin volgende maand wel in een winkel in Bilzen aan de slag kan. "We werden niet voor voldongen feiten geplaatst."