'Meester Merckx' wordt 100

BUURTCOMITÉ OUD STATION HANGT STRAAT VOL AFFICHES

Aan de keukentafel geniet Meester Merckx alvast van een stukje verjaardagstaart.
Kristof Pieters Aan de keukentafel geniet Meester Merckx alvast van een stukje verjaardagstaart.
Achter zowat alle ramen in de Stadionstraat in Stekene is het 'gekroonde' hoofd van Albert te zien. Niet van de koning, maar wel van 'Meester Merckx'. Die blaast morgen 100 kaarsjes uit. Decennia lang stond hij voor de klas in de lagere school. Hoewel hij intussen al bijna veertig jaar met pensioen is, wordt hij nog altijd als 'meester' aangesproken.

'Daar valt geen geld mee te verdienen', kreeg de jonge Albert te horen toen hij zijn vader vertelde dat hij leerkracht wilde worden. "Zelf had mijn pa een boerderij met heel wat gronden en huizen. Hij was rijk geworden door de vlasnijverheid en trots op wat hij bereikt had. Vader zag in een carrière in het onderwijs weinig brood, maar ik heb volgehouden en heb er nooit spijt van gehad", steekt Meester Merckx van wal.


In 1935 ging hij aan de slag in de lagere school van de Broeders. "Ik ben er nadien directeur geworden. De eerste niet-broeder die de functie kreeg. Ik heb altijd graag met jongeren gewerkt. Als leerkracht en als directeur had ik veel gezag. Het is iets dat je moet uitstralen. Ik ben altijd streng maar rechtvaardig geweest."

Een foto van Meester Merckx in zijn jonge jaren.
Kristof Pieters Een foto van Meester Merckx in zijn jonge jaren.

Turnleerkracht

Eén jaartje trok Meester Merckx weg uit zijn geliefde Stekene om in Sint-Niklaas als turnleerkracht aan de slag te gaan in het secundair onderwijs. "Maar ik ben snel teruggekeerd. De liefde voor sport is wel gebleven. Ik zit nog elke dag op mijn hometrainer en doe ook nog altijd m'n ochtendgymnastiek. In de zomer trek ik er met de fiets op uit. Op straat durf ik wel niet meer te rijden omdat mijn gehoor te slecht is geworden. Daarom ga ik vooral fietsen langs de Stekense Vaart."


Meester Merckx is in het dorp ook bekend als stichter van de 'ziekenkas'. Nog voor er sprake was van mutualiteiten liet hij aan zijn woning een klein loket installeren waar hij mensen ontving om te helpen. "Bijna al m'n collega's in het onderwijs hielden zich in bijberoep bezig met verzekeringen, maar ik vond het leuker om vrijwilligerswerk te doen."


Een visie die hij ook doorgaf aan zijn kinderen. Zijn oudste zoon Kris Merckx is bekend als politicus van PvdA en leefde van een arbeidersloon terwijl hij als arts werkte bij Geneeskunde voor het Volk. Na Kris kwamen er nog vijf andere kinderen: Ria, Anne, Toni, Bie en Ludo. Hun moeder Orpha De Pauw overleed op vrij jonge leeftijd in 1977 aan een hartkwaal. Intussen is Albert al lang samen met zijn tweede vrouw Louise, die tien jaar jonger is. "Het is uniek dat ze amper hulp nodig hebben en nog helemaal zelfstandig leven", vertelt zoon Ludo.


Meester Merckx wil niet alleen zijn lichaam topfit houden, maar ook zijn geest. "Alle dagen lees ik de krant, onderlijn ik belangrijke zaken en vul ik het kruiswoordraadsel in", vervolgt hij. "Ik had desondanks niet verwacht om 100 jaar te worden. Er was wel een ludieke weddenschap met een familielid. Hij was in hetzelfde jaar geboren en heette ook Albert Merckx. Het was een nek-aan-nekrace, maar vorig jaar is hij plots overleden. Stel je voor dat er plots twee eeuwelingen met dezelfde naam in hetzelfde dorp zouden rondlopen!"

Meester Merckx met een hulpmiddel dat hij creëerde om jongeren spelenderwijs te leren rekenen.
Kristof Pieters Meester Merckx met een hulpmiddel dat hij creëerde om jongeren spelenderwijs te leren rekenen.

Emotioneel

De voorbije dagen puilde de brievenbus van Meester Merckx uit met verjaardagskaarten. "Ik word er enorm emotioneel van", vertelt hij. "Pas nu besef ik dat ik een historische kaap heb bereikt en als ik terugblik op de voorbije honderd jaar, schiet mijn gemoed helemaal vol. Gelukkig zijn het vooral mooie momenten waarop ik kan terugkijken."


Het Buurtcomité Oud Station wil de verjaardag van Meester Merckx niet onopgemerkt voorbij laten gaan. De hele straat hangt intussen vol raamaffiches en morgen is er een groot feest gepland. Om 10 uur zal Albert met de fanfare thuis worden afgehaald en vervolgens met een huifkar door de straat worden gereden, terwijl de buurt hem een daverend applaus geeft. De familie Merckx organiseert zelf een grote receptie voor de hele wijk in het OC Oud Station.

Achter de ramen in de Stadionstraat is het 'gekroonde' hoofd van Meester Merckx - hier op zijn hometrainer - te zien.
Kristof Pieters Achter de ramen in de Stadionstraat is het 'gekroonde' hoofd van Meester Merckx - hier op zijn hometrainer - te zien.