Memorabele vlucht van 460 km

SINT-NIKLASE BALLONVAARDERS BREKEN BIJNA BELGISCH LANGEAFSTANDSRECORD

Met een luchtballon van de stad stijgt het team zaterdagmorgen op in Waasmunster.
Joris Vergauwen Met een luchtballon van de stad stijgt het team zaterdagmorgen op in Waasmunster.
Goed mogelijk dat de ballonwedstrijd 'Jump out of Belgium' editie 2015 na één weekend al een winnaar heeft. De Sint-Niklase ballonvaarder Filip Audenaert slaagde er zaterdag in om precies 460,51 kilometer non stop te vliegen met zijn warmeluchtballon, tot in het uiterste noorden van Duitsland. "Een memorabele vlucht", geniet Audenaert nog na.

De ballonwedstrijd 'Jump out of Belgium' is deze winter aan de tweede editie toe. Een initiatief van de Koninklijke Belgische Ballonvaart Federatie, waaraan alle Belgische ballonpiloten kunnen deelnemen van 1 november 2014 tot 28 februari 2015. De winnaar is de piloot die de langste afstand vaart, in één ononderbroken vlucht, met vertrek binnen de Belgische landsgrenzen. De editie 2014 werd gewonnen door Frank De Meyer, die in 3,5 uur tijd een afstand van 179 km wist te overbruggen met zijn warmeluchtballon. De Wase ballonvaarders Filip Audenaert en Yves Berben gingen vorige zaterdag de uitdaging aan met de officiële luchtballon van de stad Sint-Niklaas. En of het een succes werd. Ze hingen bijna negen uur in de lucht om uiteindelijk in het uiterste noorden van Duitsland voet aan de grond te zetten, goed voor een afstand van liefst 460,51 kilometer. Ter info: het Belgische langeafstandsrecord met een luchtballon bedraagt 502,3 kilometer en werd in 2002 gevestigd door piloot Benoît Siméons, die vanuit de Ardennen naar Bretagne in Frankrijk vloog. Daarvoor stond het record al sinds 1982 op 280 kilometer.

Hun vlucht van 460,51 kilometer tot in het noorden van Duitsland.
Joris Vergauwen Hun vlucht van 460,51 kilometer tot in het noorden van Duitsland.

Goed becijferd

De Sint-Niklase ballonvaarder Filip Audenaert, co-piloot Yves Berben en crewmember Evy Poppe vertrokken zaterdag om 7.53 uur 's morgens op het opstijgterrein in Waasmunster. In hun mand kunnen normaal 10 passagiers, maar die plaats werd deze keer ingenomen door 1.060 liter gas. "We hadden alles goed becijferd. Donderdag beslisten we om zaterdag te vliegen, omdat de voorspellingen goed zaten. We hadden een stabiele en droge zuidwestenwind, met de goeie richting en snelheid. Zaterdag net na zonsopgang waren we er klaar voor. De voorspelling klopte en de wind nam ons mee over Sint-Niklaas. Van daaruit ging het over de haven van Antwerpen, richting Breda. We vlogen op een comfortabele hoogte van 3.000 voet, om niet te veel gas te verbruiken en een goeie richting en snelheid aan te houden. De vlucht over Nederland ging heel vlot met een mooie 60 km/uur. Na 5 uur en 15 minuten staken we de grens over met Duitsland, waar we meteen over enorme windmolenparken vlogen. Het was ook opletten, want door het goede weer zat de lucht vol met sport- en zweefvliegtuigjes en paramotoren. Maar het voordeel is dat een ballon bijna altijd voorrang heeft."

Een 'ballonfie', ergens hoog boven Nederland.
Joris Vergauwen Een 'ballonfie', ergens hoog boven Nederland.

Bremerhaven

Een ballonvlucht is vooral heel veel rekenwerk, wat vooral in het Duitse luchtruim van pas moest komen. "De vraag was: gaan we een stuk over de Noordzee of zoeken we meer een weg naar rechts over land? Maar we hadden geen zin om veel over water te vliegen naar het einde van onze vaart, je weet maar nooit. Als we in zee zouden terecht komen, hebben we maar 10 minuten overlevingstijd. Tegen 15.30 uur vlogen we mooi over de Bremerhaven. De dag begon te korten, de gasvoorraad slonk en we besloten om voor de Elbe te landen en onze crew niet nog 100 km verder te laten rijden om 15 minuten langer te varen. We konden het record toch nog moeilijk breken. En bovendien werd het donker. Uiteindelijk zijn we om 16.45 uur geland in Balje, volledig in het noorden van Duitsland. Het einde van een memorabele vlucht."

Nog een poging

Audenaert heeft er al zo'n 1.700 vluchten op zitten met een warmeluchtballon. "Maar dit was wel het gekste wat ik ooit heb gedaan. Ik had al het Kanaal van Frankrijk naar Engeland overgestoken. En ook over de Alpen tussen Zwitserland en Italië heb ik gevlogen. Maar dit was toch het mooiste." En dat bleek ook op de sociale media, waar de Belgische en Nederlandse ballonwereld hun prestatie naar waarde wist te schatten. "Ze beseffen allicht dat het moeilijk wordt om de ballonwedstrijd dit jaar nog te winnen", lacht Audenaert. "Maar de winter is nog lang. Misschien doen we nog wel eens een poging."