"Franse gesneuvelden een gezicht geven"

JOHAN PAUWELS MAAKT NASLAGWERK OVER SOLDATEN OP MILITAIRE BEGRAAFPLAATS

Johan Pauwels met het naslagwerk dat hij zondag zal overhandigen aan de Franse ambassadeur.
Foto Joke Couvreur Johan Pauwels met het naslagwerk dat hij zondag zal overhandigen aan de Franse ambassadeur.
100 jaar nadat Franse troepen Roeselare bevrijdden, brengt Johan Pauwels (63) op een unieke manier hulde. Drie jaar lang werkte hij aan een uniek 900 pagina's tellend naslagwerk over alle Franse soldaten die rusten op de Franse militaire begraafplaats aan de Blekerij-straat.

"Het is geen passie, maar een obsessie", opent Johan. "Ik heb al zo'n 3.000 militaire begraafplaatsen bezocht. In België, en het buitenland. Zo bezochten we er afgelopen zomer 278 op 14 dagen." Maar hoe raakte Johan zo gebeten? "Mijn pa was oorlogsvrijwilliger, maar ging het onderwerp altijd uit de weg. Daardoor zat ik met veel vragen en ging ik zelf op zoek. Ik begon militaire begraafplaatsen te bezoeken en de rest is geschiedenis."


De voorbije drie jaar focuste Johan op het Franse ereperk op de oude stedelijke begraafplaats. "Iedereen kent en bezoekt grote militaire begraafplaatsen zoals Tyne Cot Cemetery. Maar veel gesneuvelde soldaten krijgen nooit bezoek. Ook die op de Franse militaire begraafplaats aan de Blekerijstraat. Het is de derde grootste Franse begraafplaats in Vlaanderen, maar quasi niemand weet dit. De bevrijders van onze stad mogen niet vergeten worden. Er liggen 1.023 gesneuvelde soldaten begraven, van wie er een 300-tal onbekend zijn. Toen ik startte met m 'n werkstuk bestond er niet eens een volledige namenlijst of een plan van de begraafplaats. Het werd mijn missie om de Franse gesneuvelden een gezicht te geven."

900 pagina's

Na ontelbare uren opzoekingswerk, en het fotograferen van elk graf, heeft Johan een viertalig werkstuk van 900 pagina's klaar. Van elke gesneuvelde achterhaalde hij hun verhaal. "Sommige van die verhalen hebben me echt gepakt. Zoals dat van een gezin met zeven kinderen van wie er zes stierven vooraleer ze zes jaar waren. Het zevende kind is gesneuveld in Roeselare en ligt er begraven. Maar er blijven ook vraagtekens. Zo moest ik constateren dat held Ferdinand Le Hétet (die op 19 oktober 1914, Schuwe Maandag, moederziel alleen de aftocht van zijn kameraden dekte, nvdr.) geen enkele eervolle vermelding of medailles kreeg."


Zondag, tijdens een grote herdenking van de bevrijding door de vaderlandslievende vereniging Delegatie Souvenir Français, overhandigt Johan z'n werk aan de Franse ambassadeur. Er gaat ook een exemplaar naar de Delegatie Souvenir Français, het stadsarchief en het In Flanders Fields Museum. Daarnaast stelt Johan z'n onderzoek ter beschikking van geïnteresseerden. "Ik hoop zo een bijdrage te leveren aan de bewustmaking dat men z'n oorlogsslachtoffers niet mag vergeten", zegt hij. En nu al zet hij één en ander in beweging. "In Machelen is men gestart met een gelijkaardig onderzoek als het mijne en hier in Roeselare worden in 2020 een 45-tal nieuwe naamplaatjes bevestigd aan grafkruisen waarop vandaag een foute naam staat."