"We gaan zeker naar Mars, maar of ik dat nog zal meemaken ..."

IN 2017 IS HET 25 JAAR GELEDEN DAT DIRK FRIMOUT ALS EERSTE BELGISCHE ASTRONAUT NAAR DE RUIMTE VLOOG

2017 wordt een jubileumjaar voor Dirk Frimout, de eerste Belgische astronaut. 25 jaar geleden verbleef hij tien dagen 'in outer space'. "Er gaat geen dag voorbij zonder dat ik terugdenk aan die tijd in de ruimte", aldus Frimout.

Op 2 april 1992 hielden alle inwoners van België, en in het bijzonder die van Poperinge, de adem in. Alle blikken waren op de televisie gericht, waar de landing van de Atlantis Spaceshuttle live werd uitgezonden. Die had stadsgenoot Dirk Frimout aan boord, die na 173 omwentelingen om de aarde veilig terugkwam van zijn missie. Volgend jaar is het 25 jaar geleden dat Frimout het grootste avontuur uit zijn leven beleefde. Maar hij werd intussen 75 en aan ruimtereizen is hij niet meer toe.

"Daar ben ik veel te oud voor geworden", reageert Frimout. "Er zal in de nabije toekomst een expeditie naar Mars op poten worden gezet, maar of ik dat nog zal mogen meemaken, dat is dan weer een andere vraag. Er gaat geen dag voorbij of ik denk terug aan mijn tijd in de ruimte en de ATLAS 1-missie van de NASA, waarmee ik van 24 maart tot 2 april 1992 samen met 6 andere astronauten 173 keer om de aarde cirkelde. En aan mijn ontvangst in Poperinge, toen duizenden mensen zich op de Grote Markt hadden verzameld."

Handen vol

De burggraaf is dan nog wel steeds verbonden aan de universiteit van Gent, maar zelf voert hij sinds zijn pensionering geen wetenschappelijk onderzoek meer uit. "Ik mag dan wel op rust zijn, maar ik heb mijn handen vol aan de organisaties waar ik me voor inzet: de Euro Space Society en de Dirk Frimout Stichting, die allebei focussen op educatie voor jongeren", gaat Frimout verder.

"Er wordt beweerd dat de jeugd de interesse voor de ruimtevaart wat verloren heeft, maar dat moet ik tegenspreken. Vanuit de Euro Space Society, waar ik voorzitter van ben, organiseren we heel wat ruimtevaartsessies voor jongeren. Het is fascinerend om zien hoe geboeid die kinderen kunnen zijn. Ongetwijfeld zal de interesse voor de ruimtevaart weer opflakkeren eens er nieuwe vluchten gepland staan. Momenteel wordt volop geëxperimenteerd om een reis naar Mars voor te bereiden. Sommige mensen fronsen de wenkbrauwen wanneer ik hen dat vertel. Maar je mag niet vergeten dat de mens in de loop van de geschiedenis altijd al zijn grenzen heeft willen verleggen. De vorige stap was de maan, nu wordt dat Mars. Zodra men heeft uitgedokterd hoe ze astronauten erheen kunnen sturen, en die ook veilig terug naar de aarde kunnen krijgen, zal men het ook daadwerkelijk doen. Daar ben ik van overtuigd. Het wordt weliswaar een hele onderneming, want de reis alleen duurt 6 maanden en eenmaal geland op Mars, moet je een jaar wachten voor de planeet opnieuw in de juiste positie staat om terug te kunnen keren. Na nog eens 6 maanden zullen de astronauten er een reis van twee jaar hebben opzitten. De ruimtevaart kost dan misschien handenvol geld, maar de Amerikanen hebben uitgerekend dat ze dat intussen zevenvoudig hebben teruggewonnen. Denk maar aan het baanbrekende werk op het vlak van de telecommunicatie en de gps."

Uitgebreid gevierd

2017 wordt het jubileumjaar van de ruimtevlucht van Dirk Frimout.

"Dat zal thuis, in Gent, zeker uitgebreid gevierd worden", zegt Frimout. Of hij ook in zijn geboortestad opnieuw in de bloemetjes zal worden gezet, zoals met het volksfeest in 1992, is voorlopig nog onduidelijk. "Daarvoor moeten we eerst nog eens samenzitten met het stadsbestuur", aldus burgemeester Christof Dejaegher.

Op de vraag of hij snel nog eens naar Poperinge terugkomt, antwoordt Frimout weifelend. "Veel familie heb ik hier niet meer wonen, maar dat wil niet zeggen dat ik niet graag meer terugkom naar de stad waar ik ben opgegroeid. Elk hoekje en elk plein roept mooie herinneringen bij me op. Poperinge draag ik voor altijd in mijn hart."

Dirk Frimout in 1992, net voor de lancering van de Atlantis Spaceshuttle in het Kennedy Space Center in Amerika.
BELGA Dirk Frimout in 1992, net voor de lancering van de Atlantis Spaceshuttle in het Kennedy Space Center in Amerika.
Dirk Frimout (75) is nu op pensioen, maar heeft nog de handen vol.
Christophe Deconinck Dirk Frimout (75) is nu op pensioen, maar heeft nog de handen vol.