Merchtem en Opwijk klaar voor fusie?

BURGEMEESTERS EDDIE DE BLOCK EN ALBERT BEERENS VOORSTANDER VAN SAMENSMELTING

Eddie De Block en Albert Beerens zijn bereid om over een fusie te spreken.
Foto Mozkito Eddie De Block en Albert Beerens zijn bereid om over een fusie te spreken.
Komt het tot een fusie tussen de gemeenten Merchtem en Opwijk? Zonder twijfel, zeggen burgemeesters Albert Beerens en Eddie De Block, partijgenoten bij Open VLD. Alleen is dat samengaan nog niet voor morgen.Een naam hebben ze wel al, zij het dan een ludieke. "We spreken wel eens over Mopwijk, maar dat is uiteraard om te lachen."

De plannen van de Vlaamse overheid, om een nieuwe fusieronde bij gemeenten door te voeren, mogen dan al op protest van veel burgemeesters stoten, in Merchtem en Opwijk denkt men daar anders over. Zowel Merchtems burgemeester Eddie De Block (46) als zijn collega Albert Beerens (63) uit Opwijk menen dat een fusie alleen maar voordelen biedt. Beide buurgemeenten, die al decennialang een gezonde rivaliteit tegenover mekaar koesterden, hopen op een dag samen één grote gemeente te vormen. "Een gemeente als Opwijk heeft maar twee buurgemeenten in Vlaams-Brabant", zegt Albert Beerens. "We kunnen kiezen tussen Asse of Merchtem. Kiezen we voor Asse, dan worden we ingelijfd in een groot geheel. Wordt het Merchtem, dan kunnen we quasi gelijkwaardige partners zijn."

Is een fusie tussen Merchtem en Opwijk wel een haalbare kaart?

Beerens: "Een fusie is momenteel geen must en we gaan er ook geen termijn op plakken. Ik stel wel vast dat er een goede verstandhouding heerst tussen beide gemeenten."


De Block: "Ooit gaat men ons toch verplichten om te fuseren en dan kan je maar beter goed voorbereid zijn en op voorhand een partner kiezen. Ik denk dat de overheid ons in 2024 zal verplichten om fusies aan te gaan. Als je dan niet voorbereid bent, dreig je in een rommelig scenario terecht te komen. Bij de vorige fusieronde in 1976 heeft Merchtem een stukje van Brussegem gekregen. Het rijkere deel van Brussegem is naar Meise gegaan, het volkse centrum naar Merchtem. In Bollebeek hetzelfde verhaal. Het winstgevende industriegebied van Bollebeek werd bij Asse ingedeeld, de rest van de koek was voor ons."

Hoe krijg je zo'n fusie verkocht aan de inwoners? Opwijknaars en Merchtemnaars, die lusten mekaar meestal rauw.

De Block: "Er is een tijd geweest dat je als Merchtemnaar opschudding veroorzaakte omdat je met iemand uit Opwijk trouwde. En het heeft tot enkele jaren geleden geduurd vooraleer er in Opwijk een eerste richtingaanwijzer voor Merchtem stond. Maar voor de rest komen we goed overeen. (lacht)"


Beerens: "Die rivaliteit is iets van vroeger. Ik ben 38 jaar geleden vanuit Moorsel in Opwijk komen wonen en die vijandigheid tegenover de buren uit Merchtem is het eerste wat me opviel. Ik heb me altijd afgevraagd waar die rivaliteit op gebaseerd is. Maar goed, intussen zijn er nieuwe generaties komen wonen. Als ik in Merchtem wandel, word ik niet scheef bekeken omdat ik van Opwijk ben. Maar dat neemt niet weg dat sommige volkse tradities zeker overeind moeten blijven. Een fusie verandert daar niets aan. Ieder dorp en iedere wijk heeft zijn eigen mentaliteit. En dat is goed."

Zouden beide gemeenten hun eigenheid niet verliezen?

Beerens: "De vorige fusie dateert van 1976. Vandaag, 38 jaar later, heeft iedere deelgemeente nog altijd zijn eigen karakter. In Mazenzele zullen ze nog zo snel niet zeggen dat ze in Opwijk wonen. Onze gemeente telt zeven schepenen. Twee van hen komen uit Mazenzele. Dat is dus netjes verdeeld."


De Block: "Dat merk je ook bij ons in Peizegem of Hamme. Die mensen zijn ook vandaag nog trots op hun eigen dorp. Het is wel belangrijk dat je, in geval van een fusie, iedere wijk of deelgemeente vertegenwoordigd krijgt in de gemeenteraad."

Een fusie zou op electoraal vlak een schot in de roos zijn voor jullie. Open VLD zou dan zo goed als zeker 'incontournable' worden.

Beerens: "Het zou een grote fout zijn om om die reden een fusie te bepleiten. In 1976 heeft de toenmalige CVP de kaarten zo geschud dat de meeste gemeenten oranje zouden kleuren. De praktijk heeft uitgewezen dat dat allemaal snel kan keren."


De Block: "In 1970 behaalde de CVP in Merchtem tien zetels, de oppositie eentje. Vandaag stellen we bijna het tegenovergestelde vast. Geen enkele partij kan voorspellen waar we binnen tien of twintig jaar staan. Als we vandaag samengaan zal Open VLD wel de sterkste partij zijn maar het is lang niet zeker of dat ook zo blijft."


Beerens: "Een politieke partij is als een voetbalclub. De ene dag ben je top maar een seizoen later kan je in de grijze middenmoot zitten."

Hoe zou zo'n fusie uitgewerkt worden? De burgemeesters alleen hebben dat toch niet te beslissen?

Beerens: "Uiteraard moet zo'n samengaan eerst politiek besproken worden en zeer goed onderbouwd zijn door de administratie. Je moet de nieuwe entiteit sowieso opstarten na een nieuwe gemeenteraadsverkiezing. Wie er dan burgemeester wordt, dat moet de kiezer uitmaken."

Wat zijn de grootste voordelen van een fusie?

Beerens: "Je zou een aantal diensten zoals financiën, ICT of openbare werken kunnen laten samensmelten. Wij doen dat in Opwijk nu al met het OCMW waardoor we nog over één financiële dienst en één personeelsdienst beschikken. Dankzij dat samengaan krijg je extra middelen vrij waarmee je dan weer andere dingen kan doen. Het rendement wordt hoger."


De Block: "Op demografisch vlak zijn beide gemeenten met mekaar te vergelijken. Merchtem zal iets meer hinder hebben van verfransing en verstedelijking."

Zijn er dingen die de buren hebben en waarop jullie een beetje jaloers zijn?

De Block: "Jaloers is een vies woord. Maar ik vind het gemeenschapscentrum Hof Ten Hemelrijk in Opwijk wel een prachtig project. Wij hebben dat niet. Maar in Merchtem hebben we dan weer een groot sportcomplex met kunstgrasvelden terwijl Opwijk een tekort aan sportaccommodatie heeft. Zie je, we vullen mekaar goed aan."


Beerens: "Onze voetbalclub KSK Opwijk heeft jarenlang in de nationale reeksen gespeeld maar het stadion was ondermaats. En onze sporthal is overbezet. Als je één grote gemeente vormt, is de investering voor bijvoorbeeld een sporthal veel makkelijker te dragen."

Nu we het over sport hebben, hoe goed kennen jullie de buurgemeente? Wat zijn de kleuren van KSK Opwijk, mijnheer De Block?

De Block: "Ik dacht geel-blauw, zoals het wapenschild van Opwijk. Die van Mazenzele ken ik helaas niet."


Beerens: "FC Merchtem speelt in roodwitte kleuren. Dat was vroeger toch het geval."


De Block: "Dat is ondertussen roodzwart geworden, maar kom... (lacht)"

Stel: de fusie is rond. Wordt er dan Ginder-Ale of Op-Ale geschonken in het gemeentehuis?

Beerens: "Ik geef de voorkeur aan Affligem. Dat is heel lekker bier dat in Opwijk gebrouwen wordt."


De Block: "Een Ginder-Ale wordt niet meer in Merchtem gebrouwen. Doe mij dan maar een Duvel van brouwerij Moortgat. De familie Moortgat heeft wortels in Merchtem en een Duvel gaat er altijd wel in."