Kerk Hellegat krijgt nieuwe functie

HORECA EN VERENIGINGEN MOGEN MEEPRATEN OVER INVULLING

De kerk van Hellegat.
Foto De Freine De kerk van Hellegat.
Niel gaat de Sint-Jozefkerk op Hellegat een nieuwe bestemming geven. Er wordt onder meer gedacht aan een vergaderruimte, een kinderopvang of horeca. Een onderzoek bij lokale verenigingen en zelfstandigen moet uitwijzen welke piste de meest haalbare is.

Het aantal kerkbezoekers in Niel daalt, net als in de rest van Vlaanderen, jaar na jaar. Daarom hebben de kerkfabrieken, in overleg met het gemeentebestuur, beslist in Niel nog slechts met één hoofdkerk te werken: de Onze-Lieve-Vrouw-Geboortekerk in het centrum. De Sint-Jozefkerk op Hellegat, waar nu nog slechts zeer beperkt diensten worden gehouden, wordt daardoor in principe overbodig.


"Het afbreken of laten leegstaan van de kerk, is geen optie", zegt schepen van Financiën Bart Van der Velde (Open Vld). "De kerk dateert uit 1907, maar verkeert nog in een prima staat en vormt een echte landmark voor de wijk Hellegat. Over vijf à tien jaar hopen we de neogotische kerk een nieuwe bestemming te hebben gegeven."


De gemeente laat zich in haar zoektocht naar een nieuwe bestemming begeleiden door de Vlaamse bouwmeester en het projectbureau Herbestemming Kerken. Het studiebureau Tracé, met een ruime ervaring in deze materie, is aangeduid om te bekijken wat de mogelijkheden zijn.


Er zijn al verscheidene voorbeelden bekend van kerken die een opvallende herbestemming hebben gekregen. In de Dominicanenkerk in Maastricht wordt bijvoorbeeld een boekhandel gehuisvest, en in Mechelen werd de kerk van de minderbroeders omgevormd tot een luxehotel. Maar zo'n vaart zal het in Niel wellicht niet lopen.

Publieke functie

"Wij denken in de eerste plaats aan een publieke functie", vervolgt Van der Velde. "Zoals een ontmoetings- of vergaderlokaal, een studeerruimte of zelfs een kinderopvang. Het prachtige koor van de kerk zou als bezinningsruimte kunnen worden bewaard. Horeca is eveneens een mogelijkheid, al zal er bij de herbestemming sowieso rekening worden gehouden met de impact op de leefbaarheid van de buurt. Het plan is nu om al eens rond te horen in het Nielse verenigingsleven of daar interesse bestaat om in dit verhaal te participeren. Daarna stappen we met diezelfde vraag naar de lokale zelfstandigen", besluit de schepen.