Chef 'Onder de Toren' trekt naar Gent

SAM VAN HOUCKE EN ZIJN VROUW OPENEN IN MAART 'MASTE'

Chef-kok Sam Van Houcke in de keuken van restaurant 'Onder de Toren'.
Foto Gaëtan Regniers Chef-kok Sam Van Houcke in de keuken van restaurant 'Onder de Toren'.
Sam Van Houcke en Stefanie Van Nieuwenhuyze verlaten binnen twee weken restaurant 'Onder de Toren' en starten een zaak in het Gentse. Enkele maanden geleden had het koppel nog een aanvaring met dronken klanten. "Maar daar heeft dit niks mee te maken. Het was van bij het begin onze droom om in Gent een restaurant te beginnen", vertelt gastvrouw Stefanie.

Op 15 december trekken Sam Van Houcke en Stefanie Van Nieuwenhuyze definitief de deuren van Onder de Toren achter zich dicht. Het koppel zoekt andere oorden op. Sam Van Houcke kookte zich de afgelopen vijf jaar een indrukwekkend cv bij elkaar en stapelt de trofeeën in allerlei nationale en internationale competities op elkaar. In 2013 werd hij zelfs uitgeroepen tot beste kok van België. "Precies elf jaar geleden leerden we elkaar kennen in Onder de Toren. Ik werkte er al als jobstudent, en Sam was de nieuwe sous-chef. Ondertussen hebben we samen twee kindjes en is de cirkel rond. We hebben samen enorm veel geleerd sinds we deze zaak overnamen van onze vroegere baas. Het ging met ups en downs, zoals het vaak gaat bij een eerste zaak."


Anderhalve maand geleden haalde het koppel nog de krant na een vervelend voorval met een dronken klant. De chef-kok plaatste in de nasleep van het akkefietje een oproep op Facebook om meer respect te tonen voor horecapersoneel, en kreeg daarbij veel bijval van de sector en het brede publiek. "Maar de verhuizing heeft daar niks mee te maken", zegt gastvrouw Stefanie. "We hebben het incident achter ons gelaten."

Exacte locatie nog geheim

Het idee van een nieuwe zaak speelt al langer bij het koppel. "Eigenlijk was het zelfs vanaf het begin onze droom om in Gent een restaurant te beginnen", zegt Stefanie. Onder de Toren is een beschermd monument en dat heeft zijn beperkingen, daarenboven zijn we echt wel toe aan iets nieuws. Het is ook een praktische keuze. We wonen nu met de kinderen boven het restaurant, en dat is te krap."


Waar ze precies heen trekken, dat houden ze nog even stil. "We hopen in de loop van maart te openen, de exacte openingsdatum hangt af van de werken die nu nog aan de gang zijn in het pand. Een nieuwe naam is er wel al: 'Maste' is een combinatie van onze beide voornamen. Voor mij is het meer dan een nieuwe start. Mijn ouderlijk huis ligt naast Onder de Toren dus ik ga voor het eerst verhuizen. Ik studeerde aan de zeevaartschool en droomde lange tijd van een leven in het buitenland. Maar kijk, ik ben nu negentwintig en verder dan twintig meter van huis was ik tot nu toe niet geraakt (lacht)", zegt Stefanie.

Nieuwe uitbaters vanaf januari

Onder de Toren gaat straks gewoon verder als restaurant en zal uitgebaat worden door een jong koppel. "Brian en Thalia willen in de stijl van het restaurant blijven verder werken en nemen over vanaf januari", besluit het koppel.