"'Goed voor één keer', zeiden mijn kinderen"

SARAH (48) VERTREKT VOOR MAAND OP "DROOMMISSIE" NAAR ANTARCTICA

Sarah Batout is hoofd Radiobiologie bij het SCK in Mol. Ze vertrekt op 16 december voor een maand naar Antarctica op wetenschappelijke missie.
Vanderveken Sarah Batout is hoofd Radiobiologie bij het SCK in Mol. Ze vertrekt op 16 december voor een maand naar Antarctica op wetenschappelijke missie.
Sarah Batout (48) uit Geel vertrekt 16 december voor een maand naar het poolstation op Antarctica voor een wetenschappelijke missie. Ze zal er in opdracht van het SCK de impact van
extreme omstandigheden op het menselijke lichaam bestuderen. "Mijn droom gaat in vervulling, maar als mama van twee kinderen was dit geen gemakkelijke beslissing."

Sarah Batout werkt al 22 jaar op het Studiecentrum voor Kernenergie (SCK) in Mol. Sinds 10 jaar is ze er hoofd van de afdeling Radiobiologie. "Ik voer al jaren onderzoek naar de impact van extreme omstandigheden op het menselijk immuunsysteem en dat in het teken van de ruimtevaart. In het verlengde hiervan krijg ik nu de kans om mijn onderzoek verder te zetten op Antarctica. Het Zuidpoolstation Prinses Elizabeth is dan ook vergelijkbaar met een ruimtestation. De isolatie, de manier van communiceren, het lagere zuurstofgehalte in de lucht... Het zijn ideale onderzoeksomstandigheden in functie van de ruimtevaart."


Om zich goed voor te bereiden op deze missie legde Sarah een heel parcours af. "Vooral de psychologische testen waren zwaar. Er vielen in die fase dan ook veel wetenschappers af. Daarna gingen we meermaals op buitenlandse trainingsstage om ons fysiek en mentaal klaar te stomen. We moesten voorbereid zijn op de meest extreme omstandigheden. Op Antarctica is het momenteel wel zomer, maar dat betekent nog steeds temperaturen tot min 30°. Vooral de wind, met windvlagen van meer dan 200 kilometer per uur, en de beperkte zichtbaarheid vormen het grootste gevaar. We dragen altijd een gps, om in nood toch de weg terug te vinden tot aan het poolstation. Zelfs als we buiten naar het toilet gaan moeten we die gps bij ons dragen. Het weer kan er in enkele seconden omslaan."

Gouden medaille

"De beslissing om te vertrekken was zeker niet gemakkelijk. Mijn man steunde mij onmiddellijk, maar mijn twee kinderen hadden tijd nodig om aan het idee te wennen. Zowel mijn 16-jarige dochter als mijn 14-jarige zoon waren terughoudend. Uiteindelijk gaven ook zij hun fiat, anders was ik nooit vertrokken. Ze stelden wel één voorwaarde: dat het bij deze ene keer blijft", lacht de gedreven wetenschapster. "Tijdens de missie zal ik 4 keer contact hebben met mijn familie. Inderdaad weinig, maar het programma laat niet toe om elke dag te bellen."


Sarah is een bezige bij. Ze is geëngageerd in tal van vzw's en in haar vrije tijd is ze een uitstekend schaatsster. Ze won onlangs op het Belgisch Kampioenschap nog goud met haar team in de discipline synchroon schaatsen. "Ik neem mijn schaatsen mee naar de Zuidpool. IJs is er zeker voldoende en misschien maken mijn collega's er wel een gladde piste zodat ik er kan trainen voor de volgende wedstrijden."


Als gepassioneerde wetenschapster geeft ze haar kennis graag door aan de volgende generatie. Dat doet ze dan ook als hoogleraar aan de universiteit van Gent en Namen. "Ik wil studenten vooral warm maken voor wetenschap en hen tonen dat het enorm boeiend kan zijn om je te verdiepen in wetenschappelijk onderzoek. Tijdens mijn verblijf op het poolstation skype ik elke dag een uur met een secundaire of lagere school. Ik beantwoord dan al hun vragen en laat hen kennismaken met mijn avonturen op Antarctica."


Als onderzoekster heeft Sarah nog twee grote dromen. "Kanker genezen staat op één, maar een reis naar de ruimte is een hele mooie tweede."