Parkwachter Frank: “Mijn opvolgers staan nu al in de rij”

Frank Schepers (62), parkwachter aan Connecterra, heeft mooiste job van Limburg

Frank Schepers bij een van de adembenemende uitzichten.
Tony Van Galen Frank Schepers bij een van de adembenemende uitzichten.
De mooiste job van Limburg is ongetwijfeld in handen van Frank Schepers. De man is parkwachter in Connecterra, waar het ‘mooiste panorama van Vlaanderen' ligt. “Een terminaal patiënt wilde het onlangs voor een laatste keer zien. Dat doet iets met je.” 

Het Nationaal Park Hoge Kempen - de groene long van Limburg - lokt jaarlijks meer dan één miljoen bezoekers. Hoofdtoegangspoort is sinds vijf jaar Connecterra in Maasmechelen. Het is Frank Schepers die samen met zijn collega’s het domein van Limburgse investeringsmaatschappij LRM beheert, onderhoudt en erover waakt. Met passie voor de natuur, dier én mens.

Werken in een bijna paradijselijke omgeving. Het moet écht de mooiste job zijn.

“Ik doe het al vijf jaar even graag. Binnen drie jaar ben ik 65 en ga ik met pensioen. Ik weet dat er nu al mensen wachten op die dag, zodat ze mijn plaats hier kunnen innemen (lacht).” 

Wat maakt Connecterra zoveel meer dan andere natuurdomeinen?

“Het is écht een aparte wereld en heeft zelfs een therapeutisch effect. Je ziet soms geen énkele rimpel op het water, gewoon een spiegel in een Scandinavisch landschap. Mensen komen hier uitblazen, leggen - indien ze dat willen - een stevige wandeling af van 11 kilometer om uiteindelijk op die terril aan te komen. De top bereiken en getrakteerd worden op een adembenemend landschap: voor sommigen is dat misschien wel emotioneel.”

Emotioneel?

“Vorige maand kregen we de vraag van iemand om een ziek familielid naar de top te brengen. De man had kanker en bleek terminaal. Een van zijn laatste wensen was om het panorama te kunnen zien, nog één keer. Met de terreinwagen heb ik hen samen naar boven gebracht, en je ziet die mensen dan écht genieten. Op die momenten besef ik nog meer hoe mooi het hier is en dat de natuur een positief effect heeft op alle mensen.”

Een Noorse zegswijze luidt: ‘slecht weer bestaat niet, alleen slechte kledij’

Frank Schepers

Ook een positief effect op jou, zelfs als je hier bijna alle dagen bent?

“Toch wel. Ik ben eigenlijk kalm van aard, maar ik kan niet tegen onrechtvaardigheid. Ik zit in de atletieksport en in de sportwereld is er soms oneerlijkheid. Bij onrecht kan ik mij écht opjagen en daar mee zitten. Maar als ik dan mijn ochtendrit hier begin, en uitblaas aan het water: dan voel je zo de stress of spanning uit je lijf wegtrekken. Hier moet niets. Het lijkt hier niet alleen op klein Scandinavië, maar ik geloof ook in hun denkwijze. Een Noorse zegswijze luidt: ‘slecht weer bestaat niet, enkel slechte kledij’. Mensen en zéker kinderen zitten vandaag te vaak binnen, ik geloof dat we allemaal meer de natuur in moeten. De rust op zoeken in een veel te drukke maatschappij.” (Lees verder onder de foto)

Een jogger blaast even uit met Eisden Tuinwijk op de achtergrond.
Tony Van Galen Een jogger blaast even uit met Eisden Tuinwijk op de achtergrond.

Maar we kunnen ook niet allemaal parkwachter worden, natuurlijk.

“Zeker niet. Ik heb zelf vijfendertig jaar als militair gewerkt, waarvan de laatste vijftien jaar bij de luchtmacht. Ik maakte de planningen op van de piloten, en heb héél veel onder druk moeten werken. De job die ik hier vandaag doe als gepensioneerde, is het tegenovergestelde van toen. Toen ik dertig jaar was, wilde ik uitdaging, en dat is ook normaal. Maar vandaag zou ik dat allemaal niet meer kunnen of willen.”

Mis je het leven tussen de piloten?

“Dat zéker. De luchtmacht is één familie. Vergelijk het met mijnwerkers, je moet door dik en dun, en vollédig kunnen rekenen op elkaar. Als ik op de top van de terril sta, kom ik soms nog eens ‘dichtbij’. De F16-piloten die richting het schietveld van Helchteren vliegen, maken vanuit de radar bekeken boven de brug van Eisden hun bocht. Dus als ik hen hoor of zie overvliegen, weet ik goed wat er gaat gebeuren. Met wat geluk weet ik zelfs wie in de cockpit zit. Een mooie wereld, maar een fel contrast met waar ik vandaag zit. Hier hoor je bijna niets, tenzij héél ver weg het gefluister van de E314.” (Lees verder onder de foto)

Het ene mooie uitzicht na het andere.
Tony Van Galen Het ene mooie uitzicht na het andere.

Eerlijk, wordt die rust bedreigd met de komst van Center Parcs?

“Ik stel mij wel eens vragen. Er wordt momenteel al een groot stuk bos gekapt om de vakantiewoningen te kunnen bouwen. Er zullen plezierbootjes varen, daar waar vandaag enkele witte zwanen dobberen. De wandellus die rondom de volledige plas liep, wordt nu onderbroken door Center Parcs. Gelukkig konden we tot een oplossing komen: een wandelbrug over het water. Vergelijkbaar met Bokrijk waar je kan fietser door het water, zal je hier echt kunnen wandelen over het water, maar natuurlijk veilig genoeg zodat ook gezinnen met buggy’s en rolstoelgebruikers ze kunnen benutten.”

“Feit is dat de hele omgeving hier ooit aan industrie was gelinkt. Als je van de top richting Nederland kijkt, zie je dat ze daar niet geïnvesteerd hebben in omvorming tot natuur. Op dat vlak zijn Eisden en ook Genk een schoolvoorbeeld. Eisden, met de Tuinwijk én heel dit verhaal, maakt in 2020 zelfs kans om te worden uitgeroepen tot Unesco Werelderfgoed. Ik geef Center Parcs in elk geval het voordeel van de twijfel, maar dat ligt in mijn aard als optimist.”

Sommigen komen illegaal zwemmen, maar ik wil er niet aan denken dat hier een kind zou verdrinken. Ik zou het levenslang meedragen

Frank Schepers

Zijn er eigenlijk minder leuke dingen aan dit alles?

“Vooral in de zomer zijn er heel wat mensen die zonder te betalen het domein betreden. Het gaat dan vaker om jongeren uit de buurt die hier kamperen, vuurtje stoken of zelfs in de plassen zwemmen. Ik moet dan geregeld de ‘boeman' spelen en hen terechtwijzen. Ik probeer dat wel steeds op een rustige manier, maar dat wordt niet altijd in dank afgenomen.” (Lees verder onder de foto)

Frank houdt samen met zijn collega’s het domein proper.
Tony Van Galen Frank houdt samen met zijn collega’s het domein proper.

Ze begrijpen niet dat ze toegangsgeld moeten betalen?

“Een kleine minderheid doet er al eens moeilijk over. Maar met die 5 euro per jaar kan je hier alle dagen komen wandelen als je dat wil. Er is hier nu eenmaal personeel en onderhoud, net om alles mooi en netjes te houden. Connecterra is het het enige stuk in het Nationaal Park Hoge Kempen waar je moet betalen, maar het is ook het enige stuk privégrond van LRM. Je komt hier afval tegen, maar ook op andere plaatsen. Onbegrijpelijk.”

“Afgelopen hete zomer heb ik alle dagen mensen uit de plassen moeten halen. De politie kwam er ook al aan te pas, er zitten heethoofden tussen.  Ik leg de zwemmers telkens uit waarom het niet mag, dat het water op sommige plekken érg koud is, en dat je er een hartstilstand door kan krijgen. Je hebt een onderstroom. Ik wil er niet aan denken dat hier een kind zou verdrinken, en dat ik dat niet zou kunnen verhinderen. Ik ken mezelf, ik zou het levenslang meedragen.”

Eerder dit jaar liet een wandelaar het leven boven op de terril. Jij was erbij?

“Ik ben meteen naar hier gesneld toen ik het hoorde, ja. Ze waren de man aan het reanimeren. Een natuurlijk overlijden, wellicht hartfalen. Hij woonde in Maasmechelen, we zagen hem hier vaak passeren. Veel te jonge gestorven, maar wel op een plek waar hij bijzonder graag kwam.” 

De Tuinwijk waar de moskee en kerk in elkaars schaduw liggen.
Tony Van Galen De Tuinwijk waar de moskee en kerk in elkaars schaduw liggen.
Scandinavische trekjes.
Tony Van Galen Scandinavische trekjes.
Frank Schepers tijdens het interview, met op de achtergrond het mooiste panorama van Vlaanderen.
Tony Van Galen Frank Schepers tijdens het interview, met op de achtergrond het mooiste panorama van Vlaanderen.



3 reacties

Alle reacties worden voor publicatie gelezen -en goed- of afgekeurd- door het moderatie-team van HLN. Elke reactie moet voldoen aan deze gedragsregels.
Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie.


  • Shirley Thörig-Gerrits

    Gisteren nog genoten daar! Maar wat mij wel opvalt dat er geen prullenbakken staan op de wandelroutes. We hebben een hond en moeten dan met een poepzakjes de rest van de route lopen met dat zakje. Hebben jullie daar een reden voor?

  • Philippe Horrix

    Grenst zo goed als aan mijn voordeur en ken deze bissen als mijn broekzak. Heerlijke rustige natuur waar ik nog steeds van genieten kan.

  • Dick van Aggelen

    Schitterend gebied!!