"Door deze brand ging mijn vader scheep met Interbrew"

DERTIG JAAR GELEDEN VERWOESTTEN VLAMMEN EEN DERDE VAN BROUWERIJ

De brouwerij in de voormalige limonadefabriek Hougardia gaat op 7 oktober 1985 in de vlammen op.
Christian Hennuy De brouwerij in de voormalige limonadefabriek Hougardia gaat op 7 oktober 1985 in de vlammen op.
Een hevige brand vernielde op zondagnacht 7 oktober 1985, vandaag 30 jaar geleden, zowat een derde van brouwerij de Kluis. Een ramp voor Hoegaarden en voor brouwer Pierre Celis, die weer van voor af aan begon. "Nooit liet hij de moed zakken", vertelt zijn echtgenote Juliette Vanlangendonck. Maar deze brand zou het leven van Pierre Celis grondig veranderen.

Het vuur was ontstaan op de eerste verdieping in een magazijn vlakbij de nagistingszaal. De brandweer was 9 minuten na de oproep ter plaatse, maar toen sloegen de vlammen al door het dak van de Kluis in de voormalige limonadefabriek Hougardia.


"Die brand gebeurde juist op mijn verjaardag", herinnert Juliette Vanlangendonck zich. "We waren in Atlanta, in Amerika bij de dochter van voormalig café 'Rust op den Berg' uit Hoegaarden op bezoek, toen onze Christine ons belde met het nieuws van de brand. We konden nog diezelfde dag met het vliegtuig weerkeren. Op het vliegtuig zei Pierre mij al dat hij zou herbeginnen. Hij kon het niet maken dat zijn personeel - 38 mensen op dat ogenblik - geen werk meer zou hebben. Hij wist toen zelfs nog niet hoe groot de schade was. Maar Pierre heeft nooit gepanikeerd en de wederopbouw is zeer snel gegaan, vind ik." Inderdaad, een jaar na de brand, deed de brouwerij alweer de deuren open voor het grote publiek, en minister Gaston Geens opende de vernieuwde site.


Ook dochter Christine zal die nacht nooit vergeten. "Ik woonde in Landen en werd door brouwerij-ingenieur Jan Vangijsegem om 3 uur 's nachts uit mijn bed gebeld. Toen ik in de Stoopkensstraat zag welke verwoesting er was aangericht, dacht ik dat ineens het hele werk van mijn vader weg was. Maar ik wist dat hij zou herbeginnen. Ik heb gewacht tot de middag om te bellen naar Atlanta, om mijn ouders niet in het midden van de nacht het slechte nieuws te brengen. Ik weende en zei dat er slecht nieuws was. Mijn vader had juist een nieuwe witte BMW gekocht, wist dat ik een zware voet had, en dacht dat ik die auto had kapotgereden. Maar toen kwam het bij mij eruit dat het veel erger was: de brouwerij was afgebrand."

Weduwe Juliette Vanlangendonck en dochter Christine Celis met het borstbeeld van Pierre.
Mark Baert Weduwe Juliette Vanlangendonck en dochter Christine Celis met het borstbeeld van Pierre.

Profiteurs

Toen Pierre weer in Hoegaarden aangekomen was, reageerde hij snel. De kantoren van de brouwerij die in vlammen waren opgegaan, werden ondergebracht in de garage van Roger Ausloos, één van de naaste medewerkers van Pierre. "Er zijn er die van onze miserie geprofiteerd hebben. Zo is brouwerij Riva overal het Dentergems witbier gaan promoten om in onze glazen te verkopen. Bij ons was de bottelarij volledig weg, het heeft dus wat geduurd vooraleer wij weer iedereen konden bevoorraden. Er waren 24 paletten bier klaar voor uitvoer naar Amerika, maar die waren volledig gesmolten. Vader had nagelaten de verzekering aan te passen aan de groei, en er was 240 miljoen frank schade. Zo werd hij verplicht scheep te gaan met Stella Artois, het toenmalige Interbrew. Maar onze pa dacht aan uitbreiding van de brouwerij en zo is dat in een stroomversnelling gekomen. Het is toen dat hij al die tuintjes aan de brouwerij in de Stoopkensstraat is beginnen opkopen. En zo is het witbier begonnen aan een invasie over heel de wereld", besluit Christine.

Wijlen Pierre Celis met zijn Celis White.
Christian Hennuy Wijlen Pierre Celis met zijn Celis White.