34 jaar lang over het hoofd gezien, maar nu toch ereteken voor olympiër Roger Ilegems

Wielrenner pakte in 1984 in Los Angeles goud in de puntenkoers

Roger Ilegems met zijn olympische titel uit 1984.
Benoit De Freine Roger Ilegems met zijn olympische titel uit 1984.
Olympiër Roger Ilegems (55) krijgt het ereteken van Ridder in de Leopoldsorde voor zijn gouden medaille op de Olympische Spelen in 1984. Daarmee krijgt hij 34 jaar na datum de erkenning die hij verdient. Het was eregouverneur Camille Paulus die ging aankloppen bij minister Sven Gatz.

Het heeft een tijdje geduurd maar na 34 jaar krijgt Roger Ilegems het ereteken van Ridder in de Leopoldsorde voor zijn gouden medaille in de puntenkoers op de Olympische Spelen in 1984. “Ik had er eigenlijk niet meer op gehoopt dus ik was blij verrast toen ik telefoon kreeg van het kabinet van minister Sven Gatz”, vertelt Roger. Het was de broer van Roger die de bal aan het rollen bracht bij eregouverneur Camille Paulus. “Roger Ilegems is bij mijn weten de enige olympische kampioen die nog niets van een ereteken had gekregen. Ik heb in 2016 een aanvraag gedaan bij het kabinet van minister van Cultuur Sven Gatz (Open Vld). Hoe het idee kwam om Roger te helpen? Ik ga regelmatig fietsen. De broer van Roger was er vaak bij. Hij zei me dat Roger Ilegems een beetje triest was omdat hij over het hoofd was gezien. Op een dag stapte ik een fietsenwinkel in Zwijndrecht binnen. En jawel: Roger stond er ook te wachten. Ik heb hem toen beloofd dat we iets zouden proberen te doen”, aldus Paulus.

Al die tijd hoorde Roger niets meer over een mogelijke erkenning en hij gaf de hoop stilaan op. “Ik vond dat erg jammer. In Nederland krijgt iedere olympiër een erkenning maar bij ons niet. Dat wrong toch een beetje. Tot ik drie weken geleden telefoon kreeg: ik krijg een ereteken,” zegt Roger trots. Dat hij er lang op heeft moeten wachten, neemt hij er graag bij. “Beter laat dan nooit hé. Maar ik ben toch wel ongelofelijk trots en dankbaar dat ik alsnog dat ereteken krijg.”

Roger Ilegems met zijn gouden medaille
Benoit De Freine Roger Ilegems met zijn gouden medaille

De wereld zien

Op zijn vijftiende stapte Roger over van de voetbalsport naar het wielrennen. Een beetje uit koppigheid omdat hij die ene wedstrijd niet mocht meespelen. “Dan ga ik wel koersen”, had hij gezegd tegen zijn trainer. En zo geschiedde het ook. Roger sprong op zijn koersfiets en begon te trainen. “Het beviel me eigenlijk meteen. Het voordeel aan wielrennen is dat je nog iets ziet. Op een voetbalveld zie je niks van de wereld. De trainer heeft me nog proberen te overtuigen opnieuw te komen voetballen maar dat wilde ik niet meer.” In zijn eerste koersjaar in 1978 brak de jonge Roger nog geen potten. “Ik wilde vooral eens een wedstrijd uitrijden. Vaak moest ik na één of twee rondes opgeven. Maar ik maakte progressie.” Het tweede jaar bij de nieuwelingen ging al een stuk vlotter. Zo finishte Roger vijftig keer bij de eerste drie en het jaar nadien bij de junioren kwam hij acht keer als eerste over de eindstreep. In 1981 won hij de Ronde van Vlaanderen bij de junioren. Hij boekte zo zijn eerste successen als wielrenner. Maar een olympisch kampioen? Neen, dat zag nog niemand in Roger Ilegems.

Tactisch meesterplan

En net die onderschatting zal een cruciale rol spelen in het tactische plan van trainer Patrick Sercu. “Mijn olympische titel heb ik volledig aan hem te danken. Patrick was een meester-tacticus en heeft het baanwielrennen enorm geprofessionaliseerd”, weet Roger. Wanneer Sercu Roger selecteert voor de Olympische spelen in Los Angeles van 1984, is Roger 21 jaar. Het was de eerste keer dat Roger in Amerika was en als jonge knaap liet dat een diepe indruk na. Al werd hij ook meteen geconfronteerd met het professionalisme van Sercu. “Ik mocht niet deelnemen aan de openingsceremonie in het olympisch stadion. Drie dagen later moest ik al de fiets op en volgens Patrick zou die ceremonie nefast zijn voor mijn benen. Ik herinner me dat ik alles heb moeten volgen op tv in het sportersdorp.” Tijdens de kwalificatiewedstrijden moest Roger ervoor zorgen dat hij altijd net geplaatst was. “Ik mocht niet doorrijden van Patrick zodat mijn tegenstanders niet te veel rekening met me zouden houden in de finale. Een tactiek die duidelijk heeft geholpen.” Tijdens de slotceremonie mocht Roger de Belgische vlag dragen.

Ilegems krijgt het ereteken van Ridder in de Leopoldsorde op dinsdag 6 november om 15.30 uur op het kabinet van Sven Gatz.




Reacties

Alle reacties worden voor publicatie gelezen -en goed- of afgekeurd- door het moderatie-team van HLN. Elke reactie moet voldoen aan deze gedragsregels.
Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie.