"Lopen is gezond. Ik zal er zelf 116 jaar door worden"

Marathonman organiseert eerste Gentse marathon

Stefaan Engels aan de Watersportbaan, waar hij al flink wat marathons afgewerkt heeft.
Foto Nimmegeers Stefaan Engels aan de Watersportbaan, waar hij al flink wat marathons afgewerkt heeft.
Op zondag 28 oktober krijgt Gent eindelijk een eigen marathon. Organisator is - uiteraard - Marathonman Stefaan Engels (56). En hij mikt op de properste loopwedstrijd ter wereld, naar Japans voorbeeld. Maar hij wil de lopers ook de groene rand rond Gent laten ontdekken, én hameren op gezondheid. "Als iedereen zichzelf beter verzorgt, stijgt de levenskwaliteit. Dat kan je ook berekenen op basis van allerlei factoren. Zo ga ik zelf 116 jaar worden", knipoogt hij.

Duursporter Stefaan kreeg zijn bijnaam 'Marathonman' toen hij tussen 6 februari 2010 en 5 februari 2011 elke dag een marathon liep, zowel in binnen- als buitenland. Ook in Gent kon je hem regelmatig aan het lopen zien, zij het niet tijdens een officiële wedstrijd. En die wil hij nu wel graag in het leven roepen.

Waarom heeft Gent een eigen marathon nodig?

"Gent is de hoofdstad van Oost-Vlaanderen, en bij mijn weten zijn er in de provincie geen marathons. Dat is toch jammer? Lopen is razend populair. Het is gemakkelijk, iedereen kan het, en je kan het overal doen. Lopen in groep trekt ook aan, dus waarom geen marathon?"

Je parcours ligt opvallend buiten het stadscentrum. Een bewuste keuze?

"Ja, maar ook een beetje een opgelegde keuze. Er gebeurt al zoveel in dat centrum, ook wat lopen betreft. Er is de Stadsloop, de Midzomernachtrun,... Dat is belastend voor de inwoners. Bovendien is Gent zoveel meer dan alleen het centrum. Met de marathon willen we mensen kennis laten maken met de mooie groene rand. Met de rustige plekken die ze niet kennen - zelfs de Gentenaars niet. Volgend jaar - dat weten we nu al - doen we het nieuwe Parkbos aan, dat zich uitstrekt over Sint-Denijs-Westrem, Zwijnaarde en De Pinte."

Lokt dat volk, zo'n marathon?

"Absoluut. We schrikken er zelf wat van. We bieden verschillende afstanden aan: van een kids run (1 en 2,5 km) over 5 en 10 kilometer, tot een halve en een volledige marathon. We hebben al bijna 5.000 inschrijvingen, waarvan zestig procent voor de halve marathon. Maar er zijn ook al een kleine 1.000 marathonlopers. Brugge organiseert binnenkort ook een eerste marathon, maar ik ben er zeker van dat we in Gent met meer zullen zijn. Op 7.000 inschrijvingen stoppen we. Dan wordt dit het grootste loopevenement ooit in Gent."

En ook het properste loopevenement. Dat is althans de bedoeling?

"Ja, ik wil mensen heropvoeden, te beginnen met de lopers. In elke wedstrijd zie je dat sporters hun flesjes, drinkbussen, papiertjes en gels achteloos op de grond gooien. Dat gaat om bergen afval. Toen ik in februari een marathon in Tokyo liep, viel het me op hoe proper het daar is. Een miljoenenstad, zonder ook maar een papiertje op straat. Fantastisch is dat. Tijdens de marathon stonden er - letterlijk - om de twintig meter Japanners met een open vuilniszak. Bij ons kan dat niet, maar we gaan toch ook ons best doen. We zaten al samen met afvalintercommunale Ivago en zij zijn heel enthousiast. Langs het parcours zullen 160 grote afvalcontainers staan. Om de twee kilometer zal er een 'dropzone' zijn om afval te dumpen. En we gaan er bij de deelnemers ook echt op hameren om daar gebruik van te maken. Wie iets laat vallen, wordt nu ook niet gediskwalificeerd - dat zou net iets te ver gaan. Maar toch. We willen de properste marathon ter wereld zijn - een voorbeeld."

Zoals jij op het vlak van goede doelen een voorbeeld neemt aan de marathon van Londen?

"Klopt. Ik vind dat we best solidair mogen zijn. In Londen mag je alleen deelnemen als je een goed doel steunt. De marathon van Gent steunt 42 goede doelen. Die krijgen allemaal een standje in de aankomstzone, waar ze zich kunnen voorstellen. Er zullen ook collectebussen staan. En ook de opbrengsten van de extra's, zoals massages, gaan naar het goede doel."

Waarom wil jij zo graag dat iedereen loopt?

"Tja, waarom willen Jeroen Meus en Pascale Naessens zo graag dat iedereen kookt? Lopen is gewoon gezond. En het is belangrijk om in je eigen lichaam te investeren. Het houdt je fit en jong. Ik ben nu 56 jaar en kerngezond. Als ik op basis van een aantal parameters aan het rekenen ga, dan word ik 116 jaar. Als ik me dan vergelijk met sommige leeftijdsgenoten, dan schrik ik van hun conditie en alle medicatie die ze nemen. Sport is gezond, het zou een 'way of life' moeten zijn. Het verbetert je levenskwaliteit, zowel fysiek als mentaal."

Loop je zelf nog regelmatig?

"Momenteel niet. Ik weet dat dit raar zal klinken, maar het is even genoeg geweest. Ik heb mijn laatste marathon in februari gelopen in Tokyo. Het was mijn 1.001ste, en ik had er toen weer 101 op rij gedaan. De dokters hebben me aangeraden om er echt even de stekker uit te trekken, omdat mijn lichaam moest recupereren. Sindsdien heb ik dus niet meer gelopen. De trainingen die ik als coach geef, begeleid ik op de fiets. En ik heb thuis een roeitoestel waar ik elke dag een uur op train. Binnenkort begin ik wel terug te lopen. Die microbe, hé. En ik ben er zeker van dat ik ooit nog wel een marathon loop, al zal het niet die van Gent zijn - toch niet in 2017. Op die dag wil ik graag elke deelnemer persoonlijk een medaille geven."


Inschrijven voor de marathon kan nog altijd op www.marathonvangent.be. Iedereen is welkom, ook op de gratis afterparty met Wim Soutaer.