"Extra troef voor erkenning als Unesco-werelderfgoed"

NATIONAAL PARK GROEIT MET 1.000 HECTARE LINK MET MIJNVERLEDEN

Schapen grazen in het natuurpark, waarin de mijnterrils worden opgenomen.
Foto Mine Dalemans Schapen grazen in het natuurpark, waarin de mijnterrils worden opgenomen.
Het nationaal park Hoge Kempen breidt met 1.000 hectare uit met het Thorpark. "De combinatie met het mijnverleden is een extra troef voor de erkenning van het nationaal park als werelderfgoed", zegt Johan Vandebosch, directeur van regionaal landschap Kempen & Maasland.

De plannen voor het nationaal park Hoge Kempen, een groene long van 5.000 hectare die verspreid ligt in Genk, As, Opglabbeek, Zutendaal, Maasmechelen, Dilsen-Stokkem en Lanaken, passen in de ambitie van Vlaams minister van Leefmilieu Joke Schauvliege (CD&V), de provincie en de betrokken gemeenten om het nationaal park twee keer zo groot en mooi te maken. "We gaan van 50 naar 60 vierkante kilometer natuur", vertelt Vandebosch.


Om de extra natuur te verkennen, is nu een netwerk van 50 kilometer wandelroutes uitgestippeld. "Het is de eerste concrete realisatie in de ontsluiting en ontwikkeling van het gebied", zegt Vandebosch. Het gaat om elf wandellussen door het Thorpark, zoals de nieuwe aanwinst van het nationaal park voortaan heet. Hierin ligt ook het terrein van de vroegere André Dumontmijn (100 hectare, nu een bedrijvenpark voor hernieuwbare energie met een technologiecampus) dat zich achter Thor Central (het oud-hoofdgebouw van de mijn) uitstrekt.

Ecoduct

"Het Thorpark is met de terril van Waterschei het hoogste punt van het nationaal park", aldus Vandebosch. "Ook het Heiderbos met 7.000 struiken jeneverbessen kan je er vinden. Verder omvat het gebied andere natuurparels, zoals de Moorsberg en de Klaverberg. Hier ontdek je de landduinen en de heide." De opname van het Thorpark in het nationaal park is het begin van een verdere ontwikkeling van de 1.000 hectare. "Om de relatie tussen natuur en cultuur te versterken, loopt een van de wandelingen door de tuinwijk van Waterschei", zegt Vandebosch. "Agentschap Natuur en Bos gaat een trap aanleggen, waardoor de wandelaars veilig de top van de terril kunnen bereiken. Ook de heide en de landduinen worden hersteld." Het Agentschap plant met de gemeenten ook een ecoduct. "Hiermee kunnen bezoekers de drukke gewestweg N76 veilig oversteken, en we verbinden het Thorpark met La Biomista op het terrein van de vroegere zoo van Zwartberg. Eigenlijk is het een eco-recreaduct, dat zowel door dieren als fietsers en wandelaars kan gebruikt worden."

Toegangspoort

Het Thorpark wordt verder ook uitgebouwd tot de zevende toegangspoort naar het nationaal park Hoge Kempen. "Het is een poort waar de focus ligt op de natuurbeleving en het mijnverleden", licht Vandebosch toe. Net die combinatie is een belangrijk onderdeel in de erkenning van het nationaal park als Unesco-werelderfgoed. "Het is een belangrijke troef die we uitspelen", aldus Vandebosch. "Nergens in de Hoge Kempen zie je het rurale heidelandschap in combinatie met het industriële mijnverleden. De voorbije maand hebben we het dossier voor de erkenning - 300 pagina's - in Parijs ingediend. Daar wordt nagekeken of het dossier alles bevat wat nodig is. Begin volgend jaar vindt de officïële indiening plaats, waarna tegen 2019 de erkenning hopelijk een feit zal zijn. We zijn al tien jaar met het dossier bezig." Nu zondag kan je bij de start van de Week van het Bos in primeur kennismaken met het Thorpark. Meer informatie op www.nationaalpark.be.