Eeklo opnieuw rond tafel voor fusiegesprekken

STAD DOET NIEUWE POGING TOT HUWELIJK MET BUURGEMEENTEN

Burgemeester van Waarschoot, Ann Coopman.
Joeri Seymortier Burgemeester van Waarschoot, Ann Coopman.
Eeklo gaat opnieuw gesprekken starten met alle buurgemeenten, om tot een fusie te komen. Vorig jaar deed ze dat ook al, maar toen werd de verloving overal afgewezen. Nu Aalter en Knesselare voluit voor een huwelijk gaan, hoopt burgemeester Koen Loete van Eeklo dat ook andere gemeenten meer open staan voor een fusie. Maar ook nu blijkt Eeklo enthousiaster dan de buren.

Eeklo heeft in 1976 de trein van de fusie volledig gemist en wil die fout niet nog eens maken. Na een pittige bespreking maandagavond op de gemeenteraad, gaat burgemeester Koen Loete de komende weken weer met alle buurgemeenten rond de tafel zitten. Vorig jaar waren er al fusiegesprekken, maar toen kreeg Eeklo overal de deur tegen het hoofd.


"Nu Aalter en Knesselare openlijk zeggen dat ze een fusie willen, is dat een hefboom om onze gesprekken opnieuw op te starten", zegt burgemeester Koen Loete (CD&V+) van Eeklo. "We gaan alle omliggende gemeenten nog eens proberen te overtuigen. Een fusie kan voor de inwoners voor lagere belastingen zorgen en voor de gemeenten voor veel meer efficiëntie. In mei ga ik weer met mijn collega's praten. Ik besef ook dat het gesprekken moeten worden met fluwelen handschoenen, want een fusie ligt overal gevoelig."

Burgemeester van Eeklo, Koen Loete.
Joeri Seymortier Burgemeester van Eeklo, Koen Loete.

Actief zoeken

Het was Marc Windey (SMS) die maandagavond op de gemeenteraad aandrong op nieuwe gesprekken. "We mogen deze trein niet missen", zegt Marc Windey. "We moeten als stad zelf actief zoeken naar een partner voor een fusie en niet wachten tot we gevraagd worden. Anders gaan andere gemeenten voor een fusie gaan en worden wij op het einde van de rit nog de kleinste gemeente van het Meetjesland. Waar zitten we dan met onze centrumfunctie?"


Vorig jaar was er geen enthousiasme bij de buurgemeenten, en ook nu zijn de reacties die wij gisteren sprokkelden maar lauwtjes. Assenede liet eerder al weten te willen spreken met Kaprijke en Sint-Laureins. Maar Sint-Laureins laat voorlopig alle deuren open, dus ook nog altijd die met grote broer Eeklo. Burgemeester Ann Coopman (CD&V) van Waarschoot staat ook niet echt te springen. "Wij staan altijd open voor goede en opbouwende gesprekken", zegt Ann Coopman. "Maar of wij vragende partij zijn voor een fusie met Eeklo? Eerlijk gezegd niet. Maar ik hoor graag wat de burgemeester te vertellen heeft."


Cijfermatig zou een fusie tussen Eeklo en buurgemeente Maldegem ideaal zijn: samen zo'n 45.000 inwoners. Maar geschiedkundig is er een onverklaarbare strijd tussen Eeklo en Maldegem gegroeid. "Wij zijn zelf geen vragende partij, maar collega Loete is zeker welkom voor een gesprek", zegt burgemeester Marleen Van den Bussche (CD&V) van Maldegem. "Alle gemeenten zijn trouwens welkom voor een goed gesprek. En bij fusies bestaan geen provinciegrenzen, dus voor Maldegem is er best wel wat keuze."

Marleen Van den Bussche, burgemeester van Maldegem.
Joeri Seymortier Marleen Van den Bussche, burgemeester van Maldegem.

Moeilijke gesprekken

Burgemeester Koen Loete beseft dat het moeilijke gesprekken worden. "Maar we moeten het echt nu zelf doen, vooraleer Vlaanderen ons een verplichte fusie oplegt", zegt Loete.


"In dit verhaal spelen macht en positie natuurlijk ook een grote rol. Heel wat gemeenten zijn eigenlijk te klein om grote dingen te doen, maar te groots om dat toe te geven. We moeten dringend de klik maken en beseffen dat het samen beter en anders kan. Ik wil overal de voordelen van een fusie echt nog eens gefundeerd op tafel leggen."