Mensensmokkelaars riskeren tot twaalf jaar cel

In de Dendermondse strafrechtbank is gisteren het proces gestart tegen een 25-koppige bende Egyptische mensensmokkelaars, die onder meer in Groot-Bijgaarden actief was. De leden riskeren celstraffen tussen vijf en twaalf jaar.

De bende werd in oktober 2016 opgerold door de Federale Gerechtelijke Politie Oost-Vlaanderen. Dat gebeurde tijdens een grootscheepse actie, met grondige controles op de snelwegparkings in Groot-Bijgaarden, Wetteren en Drongen. Er waren ook diverse huiszoekingen in het Brusselse. In eerste instantie werden zestien bendeleden opgepakt, maar dat dikte aan tot vijfentwintig. Het zou gaan om de grootste bende mensensmokkelaars in jaren in ons land.

Kinderen en baby's

De slachtoffers van de bende werden per boot van Egypte naar Europa gebracht. Het ging vooral om Syriërs, Soedanezen en Egyptenaren - mannen, vrouwen, kinderen en zelfs baby's. Eens in ons land, werden ze een tijdlang ondergebracht in het Brusselse. Vervolgens werden ze naar de snelwegparkings gebracht, om daar in vrachtwagens verstopt te worden.

Koeltransporten

Maanden aan een stuk probeerde de bende zo veertig of meer mensen per nacht te smokkelen. Ze maakten hierbij zonder schroom gebruik van 'gevaarlijke vrachtwagens', zoals koeltransporten of tankwagens. Toen een groep vluchtelingen vanuit zo'n koelwagen naar één van de bendeleden belde omdat ze bijna stikten, werden ze verplicht om te blijven zitten. "Het was hun eigen keuze om in die vrachtwagens te stappen", zei één van de beklaagden daarover tijdens het proces.


Gisteren konden de beklaagden zelf verklaringen afleggen, en kwam ook de openbare aanklager aan het woord. Op 11 september beginnen de pleidooien van de verdediging. (DND)