Boek brengt vriendschappen uit WOII weer tot leven

Auteur Johan van Damme zag veel van de verhalen van de gastgezinnen zich afspelen aan de Leuvense Stoof.
Copyright : Geert De Rycke Auteur Johan van Damme zag veel van de verhalen van de gastgezinnen zich afspelen aan de Leuvense Stoof.
Vriendschappen tussen Britse soldaten en inwoners van Sint-Gillis, ontstaan tijdens Wereldoorlog II, komen weer tot leven dankzij een nieuw boek van Johan Van Damme. "In het spoor van de Achterwacht" vertelt over de vele gastgezinnen die in het najaar van 1944 militairen onderdak gaven. In december dit jaar vindt een reünie plaats.

Inspiratiebron voor Johan Van Damme uit Sint-Gillis om een oorlogsboek te schrijven was de tentoonstelling van de Heemkring Marcel Bovyn van Sint-Gillis twee zomers geleden. Die expo handelde over de oorlogsjaren in de gemeente. "Ook mijn moeder vertelde vaak over die jaren, vooral over de dagen na de bevrijding van ons land in september 1944", zegt Van Damme. "Veel militairen verbleven toen in Sint-Gillis. De expo van de Heemkring was de finale trigger om dit verhaal in een boek te brengen."

Na de bevrijding streken eind september 1944 180 soldaten en 5 officieren neer in Sint-Gillis. Hun compagnie stond in voor het vervoeren van tanks op opleggers, de zogeheten "long trailers". Sint-Gillis beschikte niet over een kazerne en daarom werden de militairen ingekwartierd bij gastgezinnen. "Deze Britse soldaten namen actief deel aan het gemeenschapsleven in het dorp. Na vier jaar bezetting werd er veel gefeest en daar deden de militairen graag aan mee", vertelt Van Damme. "In alle cafés met achterzalen vonden wekelijks feesten plaats, vaak op initiatief van de soldaten zelf. Het gebeuren zorgde voor heel wat vriendschappen en zelfs Brits-Sint-Gillisse huwelijken."

Van Damme gebruikt het wedervaren van de Brits soldaten en de gastgezinnen en van het leven in het na-oorlogse Sint-Gillis voor zijn boek "In het Spoor van de Achterwacht". In 186 pagina's vertelt hij minutieus de gebeurtenissen aan de hand van Britse en Belgische documenten, maar vooral op basis van getuigenissen, brieven en foto's van betrokkenen. "Ik heb immens veel tijd besteed aan opzoekingen", zegt hij. "Heel veel getuigen heb ik bezocht. Dat leverde uren en uren naar mooie verhalen luisteren bij een tas koffie op. Het was allemaal erg boeiend."

Hoogtepunt uit die periode was het kerstfeest dat "de Engelsen" organiseerden in het Gildenhuis in de Otterstraat. "Er werd toen een groepsfoto genomen met liefst 400 kinderen op", weet Van Damme. "Die foto werd tijdens de expo van de heemkring getoond om personen die erop stonden te identificeren en op te sporen. Diegene die we terug gevonden hebben, verzamelen we op 2 december voor een reünie om het kerstfeest van toen over te doen."

Soldaten bleven na hun vertrek vaak nog brieven schrijven naar hun gastgezin. "Soldaat Arthur schreef elke maand trouw een brief", weet Van Damme. "58 exemplaren daarvan hebben we teruggevonden. Nabestaanden van het gastgezin in Sint-Gillis, schrijven nu nog altijd brieven naar Arthurs kinderen, ook al wonen die in Tasmanië. Bij de reünie in december gaan we skypen."

Het boek "In het Spoor van de Achterwacht" is te koop voor 19,99 euro. Het werk wordt ook vertaald in het Engels. Info: 0471/86.83.22.




Reacties

Alle reacties worden voor publicatie gelezen -en goed- of afgekeurd- door het moderatie-team van HLN. Elke reactie moet voldoen aan deze gedragsregels.
Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie.