"Zijn gastvrijheid wordt misbruikt"

PASTOOR OVERWEEGT OPNIEUW VLUCHTELINGEN IN KERK TE LATEN OVERNACHTEN BIJ VRIESWEER

Ondanks de aanhoudende kritiek van buurtbewoners overweegt pastoor Fernand Maréchal de Stella Mariskerk in Zeebrugge bij koud weer opnieuw open te stellen voor vluchtelingen. "Een slecht idee. Hij mag niet denken dat hij opgewassen is tegen een crimineel netwerk van mensensmokkelaars", zegt burgemeester Renaat Landuyt (sp.a). West-Vlaams gouverneur Carl Decaluwé gaat nog een stap verder en stelt dat de gastvrijheid van de pastoor wordt misbruikt.

De vrees bestond dat de sluiting van 'de jungle' in Calais voor een overrompeling in onze provincie zou zorgen. Vooral Zeebrugge zou daarbij - door de toegang tot de haven - een populaire bestemming worden. Pastoor Fernand Maréchal ziet echter weinig verandering.

"Van een stormloop is geen sprake, integendeel. Er zijn zelfs enkele vluchtelingen vertrokken", aldus Maréchal. De vluchtelingen die wél nog in Zeebrugge vertoeven, proberen ondertussen op alle mogelijke manieren uit het zicht van de politie te blijven. Vorige week nog werden een tiental illegalen van tussen de rotsen aan de Westelijke Strekdam geplukt. "Maar echte tentenkampen verwacht ik niet in Zeebrugge", zegt Fernand Maréchal.

Kerkdeuren open

Met de winter voor de deur overweegt de pastoor om - net als vorig jaar - de deuren van zijn kerk open te stellen voor de illegalen. Ondanks de bakken kritiek die hij vorig jaar kreeg, wil Maréchal de vluchtelingen niet in de steek laten.

"Ik bekijk de situatie van dag tot dag en zet de deuren 's nachts open wanneer ik dat nodig acht", zegt de pastoor, die zich nog dagelijks mee inzet voor de voedselbedeling. Voor de buurtbewoners gaat die beslissing een stap te ver. "Ze eten geven en laten overnachten, dat trekt andere vluchtelingen aan", zegt Didier Van Steen. De man diende vorige winter nog klacht in omdat de vluchtelingen in de kerk mochten slapen. Die klacht kreeg uiteindelijk geen gevolg.

"Hoteluitbaters zien hun aantal overnachtingen dalen en ik merk ook dat minder toeristen naar Zeebrugge komen. Vluchtelingen zorgen voor overlast", aldus de man. Ook uit politieke hoek krijgt de pastoor tegenkanting.

"Dit is een slecht idee", vindt burgemeester Renaat Landuyt (sp.a). "Een tijd geleden werden al mensensmokkelaars gevat die plaatsen in de kerk verkochten (wie geen 5.000 euro kon betalen, werd prompt de toegang tot de kerk ontzegd, red.)."

"Hopelijk trekt de pastoor nu niet opnieuw smokkelaars aan. Hij zou beter een beroep doen op de autoriteiten en doorverwijzen naar de nachtopvang van het OCMW in plaats van te denken dat hij bestand is tegen een crimineel netwerk."

Alternatieven genoeg

West-Vlaams gouverneur Carl Decaluwé treedt Landuyt bij.

"Er zijn voldoende alternatieven voor winteropvang. De gastvrijheid van de pastoor wordt hier misbruikt. Ik zal erop aandringen dat de patrouilles de zaak van nabij opvolgen", aldus Decaluwé. Van een toestroom uit Calais is voorlopig nog geen sprake in Zeebrugge. "Het werk van justitie en politie rendeert en de druk is niet verhoogd", beaamt Decaluwé. "Al stellen we wel vast dat er ook kinderen verbleven bij de vluchtelingen tussen de rotsblokken. Gezinnen zijn niet gebruikelijk in Zeebrugge en dat is wellicht een neveneffect van de ontruiming van Calais. Waar er de voorbij periode vooral Iraniërs en Indiërs naar Zeebrugge kwamen, merken we nu een toename in het aantal Somaliërs en Eritreeërs. Ik vermoed dat de Afrikaroute, via Libië en de Middellands Zee, nu ook naar hier doorsijpelt", besluit Decaluwé.

Zo was het vorige winter: pastoor Fernand Marechal (links) vangt vluchtelingen op in de Stella Mariskerk.
Benny Proot Zo was het vorige winter: pastoor Fernand Marechal (links) vangt vluchtelingen op in de Stella Mariskerk.
Buurtbewoner Didier Van Steen vindt het een slecht idee: "Vluchtelingen zorgen voor overlast."
Mathias Mariën Buurtbewoner Didier Van Steen vindt het een slecht idee: "Vluchtelingen zorgen voor overlast."


Video