"Nieuws maken is mijn leven"

WILLY DE GROFF (81) VOLGT AL MEER DAN 60 JAAR ACTUALITEIT IN GRENSREGIO

Willy De Groff thuis in zijn kleine radiostudio waar hij al zijn interviews aan elkaar zet.
Foto Vereecke Willy De Groff thuis in zijn kleine radiostudio waar hij al zijn interviews aan elkaar zet.
Al meer dan zestig jaar mist Willy De Groff (81) geen enkel nieuwtje in de grensregio tussen Zelzate en Sas van Gent. Gewapend met zijn koptelefoon en microfoon schuimt hij alle gemeenteraden en evenementen af. De periode rond carnaval is één van zijn vele jaarlijkse hoogtepunten. Van stoppen wil hij niet weten.

Noem Willy De Groff gerust een fenomeen. Geen evenement is te klein of Willy is er op zoek naar quotes van organisatoren en deelnemers voor zijn vaste radioprogramma bij de Zelzaatse Radio Omroep en Terneuzen FM. Zijn wekelijkse interviews met de burgemeesters van Assenede, Zelzate en Terneuzen zijn vaste kost voor iedereen die met politiek bezig is in de regio. Zijn archief bevat intussen duizenden tapes en is voer voor historici. "Ik ben in 1953 beginnen werken voor de Nederlandse krant 'Het Vrije Volk'. Door de grote watersnood leefden we hier in Zeeuws-Vlaanderen op een eiland in die periode. Binnenlandse journalisten raakten hier niet, maar toch was er nieuwsverslaggeving nodig. Uiteindelijk zijn ze bij mij terecht gekomen en zo ben ik in 'het vak' gerold."


In het begin focuste De Groff zich vooral op het Nederlandse nieuws, maar door de ontwikkelingen in de Gentse kanaalzone trok hij al snel de grens over. "Door de komst van het kanaal Gent-Terneuzen waren ze in Vlaanderen plots geïnteresseerd in wat zich vlak over de grens afspeelde. Maar ook aan onze kant van de grens was er veel interesse voor de ontwikkeling van de Gentse kanaalzone in Vlaanderen. Op die manier ben ik ook het nieuws in Zelzate en Assenede beginnen volgen. Eerst voor de krant, maar later ook voor BRT-radio en Hilversum. Eigenlijk deed ik alles. Ik ben zelfs lang de vaste weerman geweest voor Zeeuws-Vlaanderen op de Nederlandse radio. Mijn informatie haalde ik bij de vissers in Breskens. Die kunnen het weer lezen. Ik heb dat meer dan 25 jaar gedaan, een mooie tijd. Ik ben ook gehuldigd in Hilversum voor mijn journalistieke werk."

Uit de biecht klappen

Vandaag vind je Willy vooral in Sas van Gent, Zelzate en Assenede. "Ik werk nu nog voor Drukkerij Haemerlinck, de Zelzaatse Radio Omroep en Terneuzen FM. Sinds 1982 heb ik nog geen enkele aflevering van 'Sas van Gent Centraal' (zo heet het radioprogramma van De Groff waarin hij het nieuws uit de regio verslaat, nvdr.) overgeslagen. Op vakantie ga ik niet."


Willy is dan ook uitgegroeid tot een wekelijkse afspraak voor de plaatselijke burgemeesters. Voor zijn microfoon klapt menig beleidsmaker graag eens uit de biecht. "Mijn geheim? De mensen altijd laten uitpraten. Dan komen de mooie verhalen vanzelf. Jonge radiomakers onderbreken hun gasten te vaak. Dat getuigt van weinig respect", klapt Willy voor één keer zelf uit de biecht.


De periode rond carnaval is één van Willy's jaarlijkse hoogtepunten. "Ik ben geboren en getogen in Sas, een echte carnavalsgemeente. Carnaval zit in mijn bloed. Ik hou ervan om in mijn carnavalsplunje de mensen te interviewen. Bovendien houd ik van die felgekleurde wagens en die vrolijke muziek. Sas en Assenede hebben op dat vlak nog een echte traditie. Ik zal weinig activiteiten overslaan tijdens de carnavalsweek. Vroeger had je in Zelzate ook Zotte Maandag, maar dat heb ik spijtig genoeg ook zien verdwijnen."


Rest nog de vraag wanneer Willy stopt met nieuws maken. "Soms vraag ik me dat ook af. Ach, ik kan het niet laten. Nieuws maken is mijn leven", besluit hij.