"En nu hopen op babygorilla"

ZOO SCOORT STERK MET DIERENTUIN EN NIEUW CONGRESCENTRUM

De ster van het mensapenverblijf: gorilla Matadi.
Klaas De Scheirder De ster van het mensapenverblijf: gorilla Matadi.
De Antwerpse Zoo mag een topjaar in de boeken schrijven. Het aantal bezoekers komt haast zeker boven het miljoen uit. "Maar vooral de constante groei in abonnees - ruim 205.000 nu - is geweldig", zegt directeur Dries Herpoelaert. Ook het nieuwe congrescentrum gooit hoge ogen. Dé perfecte proloog voor het feestjaar 2018, met een musical én een tv-reeks als hoogtepunten.

De hit van het voorbije jaar in de dierentuin is ongetwijfeld het nieuwe mensapenverblijf met zilverrug Matadi (14) als onbetwiste ster. Nu het vrouwtje Mayani (16) zijn hart heeft veroverd, brandt de Zoo een kaars voor een babygorilla in 2018.


"Er is al veel actie geweest, maar voorlopig kwam er nog geen zwangerschap van", vertelt Dries Herpoelaert. Het moet wel van Mayani komen, want de iets oudere Mambele krijgt de pil. Zij moet van Mayani leren hoe ze met baby's moet omspringen.


Het zijn die verhalen waar de hele Zoo haar profijt uit haalt. Net als de Koningin Elisabethzaal en de gloednieuwe congrestempel. De boekingen lopen als een trein. Herpoelaert: "De naam Antwerpen doet niet overal belletjes rinkelen, maar ze kennen ons op beurzen bijvoorbeeld wel als 'dat congrescentrum dat in een zoo ligt'. Waar vind je die combinatie van een dierentuin, een prachtig station en een gebouw waar het historische karakter zo matcht met een hypermoderne vleugel? 's Ochtends zie je congresgangers in de tuin joggen, 's avonds kunnen ze in het fabuleuze aquariumgebouw dineren. We stuurden tot nu toe 109 offertes uit. Negentien congressen hebben al plaatsgevonden, dertig gaan de komende twee jaar door."

Directeur Dries Herpoelaert in de Koningin Elisabethzaal.
Klaas De Scheirder Directeur Dries Herpoelaert in de Koningin Elisabethzaal.

Goud waard

De interesse komt uit alle windstreken, van Scandinavië, Duitsland en Groot-Brittannië tot Noord-Amerika en het Verre Oosten. Herpoelaert: "Met 'Room With a Zoo' - een concept van commercieel directeur Anja Stas - hebben we in Praag een internationaal hoog aangeschreven marketingprijs gewonnen. Vóór een stad als Sydney. Zoiets is goud waard. Jaarlijks kunnen we 15 tot 25 congressen ontvangen. Vergeet niet dat het congresseizoen beperkt is tot de herfst en de lente en dat je ook nog alle concerten moet plannen. Hoe dan ook: we zijn nog niet volgeboekt voor 2018 en 2019. Er is beslist nog ruimte." Bij de akoestiek van de nieuwe Elisabethzaal hoort maar één woord: wereldtop. Herpoelaert: "We horen dat graag van onze thuisspelende Filharmonie, maar nog liever van anderen. Zoals de Amerikaanse filmcomponist James Newton Howard. Hij vond het één van de beste zalen ooit. Maar we zijn even gelukkig wanneer popartiesten als Helmut Lotti en Alex Callier ons fantastisch vinden."

Twee olijke olifanten van ZOO Antwerpen.
Klaas De Scheirder Twee olijke olifanten van ZOO Antwerpen.

Nieuwe Zoo-reeks

Over naar 2018 dan. Voor de kijkers van Eén komt er in februari een fijne reeks aan. De eigenzinnige reportagemaker Arnout Hauben leefde zich afgelopen zomer uit in de Zoo. Herpoelaert: "In elke aflevering vertelt hij een verhaal rond zes mythische figuren uit onze 175-jarige geschiedenis. Onder hen de eerste directeur Jacques Kets (1785-1865), onze eerste vrouwelijke dierenarts dr. Agatha Gijzen (1904-1995) én animalier Rembrandt Bugatti (1884-1916)."


Bugatti is een geval apart: hij pleegde in zijn atelier in Parijs zelfmoord tijdens de Eerste Wereldoorlog. Het droeve lot van dieren - de meesten werden afgemaakt in de dierentuinen - greep hem té erg aan. Zijn beeldhouwwerken haalden tot 2 miljoen euro op een veiling bij Sotheby's in 2010.


Maar dé knaller van het jaar wordt 'ZOO of Life'. Die musical beleeft zijn première op 2 april in de Koningin Elisabethzaal en loopt de hele paasvakantie Bekende namen op de planken zijn Jelle Cleymans, Ivan Pecnik en Janine Bischops. Herpoelaert: "We denken bij groot succes aan hernemingen in de zomervakantie. De organisatie is iets enorms: zo hebben we bij de 500 vrijwilligers vijftig naaisters voor de kostuums. Op het Flamingoplein zetten figuranten 'tableaux vivants' uit onze geschiedenis neer."


Bouwen doen ze in 2018 niet in de Zoo. De volgende grote verbouwing, die van het Jubileumcomplex van de grote katten, start in 2019. Bedoeling is dat enkel Siberische tijgers er nog een, weliswaar fraaie, plek krijgen.