Waarom u best toch een hond of kat in huis haalt

THINKSTOCK
Florence Nightingale wist het al in de 19de eeuw: huisdieren hebben een heilzaam effect op mensen. Zij schreef in haar 'Notes on Nursing' dat zieke mensen die aan hun bed gekluisterd zijn veel plezier halen uit de aanwezigheid van een vogel op hun kamer. Dat wordt ook bevestigd door de moderne wetenschap.

Tal van onderzoeken naar de band tussen mens en dier hebben al uitgewezen dat huisdieren heel wat voordelen opleveren voor ons fysiek en psychologisch welzijn. Een kat aaien of kijken naar een goudvis in een aquarium geldt als een krachtige remedie tegen stress, omdat het de hartslag en bloeddruk tijdelijk verlaagt. Dat schrijft dr. Deborah Wells van de afdeling psychologie van de Queens University van Belfast in The Independent.

Verscheidene studies hebben ook aangetoond dat mensen met huisdieren gezonder zijn dan mensen zonder. Zo gaan dierenvrienden minder vaak naar de dokter. Als ze dan toch ziek worden, hebben ze aanzienlijk minder kwalen dan zieken zonder huisdier. Tegelijk hebben mensen met een hond of een kat een grotere kans om te herstellen van ernstige gezondheidsproblemen. Zo heeft een Amerikaanse studie uitgewezen dat hondeneigenaren 8,6 keer meer kans hadden om een jaar na een hartaanval nog in leven te zijn dan mensen zonder hond.

Vanuit psychologisch opzicht kunnen huisdieren ons helpen om vrienden te maken, omdat ze fungeren als een soort sociaal 'glijmiddel'. Wie veel vrienden heeft, voelt zich minder vaak geïsoleerd of depressief. Bovendien is een brede vriendenkring ook goed voor je gevoel voor eigenwaarde, zelfvertrouwen en zelfstandigheid.

THINKSTOCK

Huisdieren als kameraad

Hoewel iedereen gebaat kan zijn bij het houden van een huisdier, plukken vooral kinderen er de vruchten van. Voor veel kinderen is een huisdier een echte kameraad bij wie ze zich veilig voelen. Een huisdier kan dan ook een soort van houvast zijn voor bijvoorbeeld zieke kinderen of kinderen die lijden onder de scheiding van hun ouders.

Een recente, nog niet gepubliceerde studie van Cambridge, zou zelfs aantonen dat kwetsbare kinderen meer vertrouwen stellen in hun huisdier dan in hun broers of zussen. Daaruit blijkt dat de relatie tussen kinderen en hun huisdieren nog veel complexer is dan tot nog toe werd aangenomen.

Naast de rol van vertrouweling kan een huisdier ook een educatieve rol spelen. Door te zorgen voor een hond of kat leert een kind onder meer verantwoordelijkheid nemen en zorg dragen voor anderen.

Sommige studies stellen zelfs dat het houden van een huisdier een rol speelt bij de persoonlijkheidsontwikkeling. Zo zouden kinderen die zijn opgegroeid met een huisdier ook als volwassene zorgzamer en empathischer zijn, terwijl andere onderzoeken aantonen dat ze ook meer zelfvertrouwen hebben en zich cognitief beter ontwikkelen.