Sociale isolatie ouderen verkort levensverwachting

Gezellig een spelletje spelen met andere mensen is goed voor de levensverwachting van ouderen
ANP Gezellig een spelletje spelen met andere mensen is goed voor de levensverwachting van ouderen
Uit onderzoek blijkt dat sociale isolatie bij ouderen leidt tot een kortere levensverwachting. Wetenschappers deden onderzoek naar de relatie tussen de sociaal isolement en eenzaamheid op de levensverwachting. Dat beide factoren samen een negatieve invloed hadden was al bekend. Nieuw is dat sociale isolatie onafhankelijk van de eenzaamheid de levensverwachting tempert en eenzaamheid alleen geen invloed heeft op de levensverwachting.

De onderzoekers analyseerden de data van 6.500 mensen die meedoen aan een langdurige Engelse studie naar ouder worden. De geanalyseerde participanten waren ouder dan 52 jaar. Om sociaal isolement te meten vroegen de onderzoekers naar de mate van contact die deelnemers hadden met familie, vrienden en maatschappelijke organisaties. De mate van eenzaamheid werd verkregen door een vragenlijst af te nemen. De deelnemers werden gevolgd van 2004 tot 2012. 

Eenzaamheid
Dat eenzaamheid en sociale isolatie niet tot dezelfde resultaten leiden kan verrassend genoemd worden. 'We denken vaak dat sociale isolatie en eenzaamheid twee kanten van dezelfde munt zijn', zegt Andrew Steptoe, psycholoog aan de Universiteit van Londen en leider van het onderzoek, tegen Nature. 'Maar de resultaten van de studie laten zien dat een gebrek aan sociale interactie de gezondheid aantast, of een persoon zich nu eenzaam voelt of niet.'

De resultaten gaan in tegen de bevindingen van twee eerdere studies. Deze tonen juist aan dat eenzaamheid bij oudere mensen zorgt voor een slechtere gezondheid en dalende levensverwachting. John Cacioppo, betrokken bij één van deze eerdere studies: 'Ik denk dat we een beetje voor een puzzel staan. Meer onderzoek is nodig om te kijken naar de culturele factoren die de resultaten beïnvloeden, bijvoorbeeld de verschillen waarop mensen eenzaamheid rapporteren.' 

Om tot hun resultaten te komen hielden de wetenschappers rekening met demografische factoren en de gezondheid van de deelnemers. De resultaten leiden volgens Steptoe niet tot de conclusie dat we moeten stoppen met de eenzaamheid van ouderen te verlichten, maar dat we er vooral ook voor moeten zorgen dat mensen hun sociale contacten blijven onderhouden.