VS en EU bereiken compromis over vrijstelling visumplicht

UNKNOWN

De Europese Unie en de Verenigde Staten hebben een compromis bereikt over de afschaffing van de visumplicht voor alle EU-burgers die naar de VS willen reizen. "Na de zomer zouden we een akkoord moeten hebben om dit mogelijk te maken", zei bevoegd eurocommissaris Franco Frattini na afloop van een gesprek met de Amerikaanse minister van Binnenlandse Veiligheid Michael Chertoff in Slovenië.

Dubbele aanpak
Frattini en Chertoff raakten het eens over een dubbele aanpak. De Amerikanen blijven op bilaterale basis met de lidstaten onderhandelen over de veiligheidsmaatregelen die deze lidstaten moeten invoeren in ruil voor de vrijstelling van de visumplicht. Tegelijkertijd wordt de Commissie ingeschakeld voor alle aspecten die tot het Europese domein behoren, zoals de toegang van de Amerikanen tot databanken over visa (VIS) en geseinde personen en voorwerpen in de Schengenzone (SIS).

Per land
"De visumakkoorden zullen land per land onderhandeld worden, maar bij de concrete uitwerking van de algemene richtsnoeren zullen we de bevoegdheden van de Europese Unie respecteren", verklaarde Chertoff. De Amerikanen sloten de voorbije dagen en weken princiepsakkoorden met Tsjechië, Estland en Letland. Die bilaterale deals zetten kwaad bloed in de Europese instellingen, omdat sommige aspecten van die akkoorden tot de Europese bevoegdheden zouden behoren.

Beroering
De deals zorgden ook voor politieke beroering. De Commissie deed de voorbije jaren immers vergeefse pogingen om een globaal akkoord te bereiken met Washington over een vrijstelling van de visumplicht voor alle EU-burgers. Momenteel genieten enkel de Belgen en de onderdanen van veertien andere lidstaten van dit privilege. Met uitzondering van de Slovenen moeten de burgers uit de voormalige Oostbloklanden vier jaar na hun toetreding tot de EU echter nog steeds een duur visum betalen voor een reis naar de VS.

'Visa waiver program'
Dat zorgde voor veel frustratie in deze landen en het Europese front brokkelde dan ook snel uiteen toen de Amerikaanse regering naar aanleiding van een algemene herziening van haar 'visa waiver program' deze landen een individuele deal in het vooruitzicht stelde. Naast de Tsjechen, de Esten en de Letten staan ook de Slovaken en de Hongaren op het punt om een princiepsakkoord af te sluiten. Voor toegang tot het 'visa waiver program' moeten de Europeanen onder meer instemmen met de elektronische reistoelating die de VS in navolging van Australië introduceren. Daarover zijn volgens Chertoff geen toegevingen mogelijk. "Maar het gaat min of meer om dezelfde informatie die de reizigers nu al moeten invullen tijdens hun vlucht naar de VS. Alleen zal dit nu online gebeuren, en voorafgaand aan de reis", zei Chertoff.

Vingerafdrukken
Overigens werkt de Commissie eveneens aan de invoering van een elektronische reistoelating en een databank die de vingerafdrukken registreert van mensen die naar de EU reizen. De EU en de VS gaan samenwerken met het oog op de interoperabiliteit van de twee systemen. (belga/sam)