Voor het eerst in 300 jaar woont er helemaal niemand op Barbuda

afp
De drie laatste eeuwen woonden er altijd mensen op het Caribische eiland Barbuda. De verwoestende doortocht van orkaan Irma heeft daar een historisch einde aan gemaakt. Het paradijselijke Barbuda is vandaag onbewoonbaar: "De vernieling is totaal".

Ronald Sanders is de Amerikaanse ambassadeur van Antigua en Barbuda. Hij heeft het over een "humanitaire ramp". "Voor het eerst in 300 jaar woont er geen levende ziel meer op het eiland Barbuda", zegt hij. "De beschaving daar is gewoon van de kaart geveegd."

De eilandstaat Antigua en Barbuda ligt ten zuidoosten van Puerto Rico, waar de Atlantische Oceaan en de Caribische Zee elkaar raken. In 1981 werd Antigua en Barbuda een onafhankelijke staat binnen het Britse Gemenebest. Er wonen bijna 95.000 mensen, hoofdzakelijk - voor 97 procent - op Antigua. De belangrijkste bron van inkomsten is het toerisme, goed voor 60 procent van het bruto binnenlands product.

Evacuatie naar Antigua
Antigua werd redelijk gespaard door Irma, maar Barbuda kreeg de volle laag. Zowat alle infrastructuur en 95 procent van de huizen werden verwoest. Er viel ook minstens één dode. Zo'n 1.700 bewoners werden geëvacueerd naar Antigua. Een honderdtal anderen trok ook naar Antigua, op eigen houtje. Sanders zegt dat de eilandstaat gelukkig de nodige voorbereidingen had getroffen en voedsel had ingeslagen. Iedereen is nu veilig op Antigua en de kinderen kunnen er ook naar school. Maar ideaal zijn de omstandigheden niet.

Volgens de overheid zullen sommige inwoners van Barbuda op Antigua willen blijven, ook na de heropbouw van hun kleine eiland. Maar velen zullen willen terugkeren naar de grond waar hun voorvaderen begraven liggen. "Generaties hebben op dat eiland gewoond. Ze kennen niks anders. Hun toewijding voor het eiland is enorm groot. Ze hebben een sterk gevoel van identiteit", legt Sanders uit aan CNN.

afp

De overheid wil het eiland heropbouwen. Het alternatief is Barbuda opgeven. Zo'n plan noemt Sanders "maf", omdat eiland dan ten prooi zou vallen aan drugshandelaars. "Het eiland moet veilig zijn", zegt Sanders. "Het moet bevolkt zijn en er moet politie aanwezig zijn."

Maar die immense taak van heropbouw zal tijd vergen. En er is ook internationale financiële hulp voor nodig. Die zal gigantisch moeten zijn: met een paar miljoen dollar kom je er niet, maakt Sanders duidelijk. De situatie van Antigua en Barbuda verschilt van die van andere zwaar getroffen Caribische eilanden, omdat die kunnen rekenen op steun van hun 'voogden', zoals de VS, het VK, Frankrijk en Nederland.

"Niet zelf verantwoordelijk voor klimaatverandering"
Ambassadeur Sanders vindt dat grote industriële landen financieel moeten bijspringen, omdat zij verantwoordelijk zijn voor de klimaatverandering die aan de basis ligt van de ramp. "Wij zijn het slachtoffer van broeikasgassen, terwijl we zelf nauwelijks bijdragen tot de pollutie", aldus Sanders.

Om te tonen hoe idyllisch Barbuda vóór Irma was, schetst Sanders de dromerige vakantiebestemming: "Kristalhelder water met roze stranden. Je staat tot aan je nek in het water en kan nog altijd je tenen zien."

afp
afp
afp