Verhofstadt gaat mee onderhandelen over brexit

Guy Verhofstadt.
EPA Guy Verhofstadt.
Ex-premier en Europarlementslid Guy Verhofstadt (Open Vld) gaat namens het Europees Parlement de brexit-onderhandelingen met het Verenigd Koninkrijk voeren. Dat heeft de conferentie van voorzitters vandaag beslist.

Het parlement is de laatste van de drie instellingen die zijn onderhandelaar aanstelde. Voor de Commissie zal de Franse oud-commissaris Michel Barnier met de Britten aan tafel zitten, voor de Raad (de lidstaten) wordt dat de Belgische topdiplomaat Didier Seeuws. Opvallend: Seeuws was jarenlang de woordvoerder van Verhofstadt toen hij nog Belgisch premier was.

In een korte verklaring noemt Verhofstadt zich vereerd met zijn aanstelling. De rol van het parlement in de onderhandelingen mag niet onderschat worden. Op het einde van de rit zal het halfrond gevraagd worden het Brexit-akkoord goed te keuren. In die zin beschikken de parlementsleden over een vetorecht.

"Iedereen zal namens zijn eigen instelling praten", blikt de huidige woordvoerder van Verhofstadt vooruit op de Brexit-onderhandelingen. "Er moet een uittredingsverdrag overeengekomen worden, omdat de Britten eruit geschreven worden moet ook het huidige verdrag worden aangepast... Je spreekt in die context over bevoegdheden: elke instelling heeft haar eigen prerogatieven." Inhoudelijk lijkt het evident dat het parlement een breekpunt zal maken van het behoud van het vrij verkeer van personen.

Een timing voor het starten van de onderhandelingen is er nog niet. Daarover is het wachten op de Britse regering, die artikel 50 van het Europees verdrag moet activeren en haar Europese partners er formeel van op de hoogte moet brengen dat het VK de Unie wil verlaten. Europees president Donald Tusk heeft de Britse premier Theresa May vandaag nog eens tot spoed aangemaand.

Voor de zomer was er nog sprake van dat het parlement een "onderhandelingsteam" zou afvaardigen, bestaande uit Verhofstadt, de Duitser Elmar Brok (EVP) en de Italiaan Ricardo Gualtieri (sociaaldemocraten). Die drie parlementsleden waren ook betrokken bij de onderhandelingen over de nieuwe EU-lidmaatschapsvoorwaarden voor de Britten, die in februari afgerond werden.

Tory's boos om benoeming "fanatieke federalist"

In Groot-Brittannië wordt de opname van Verhofstadt in het Brexit-team niet op gejuich onthaald. Europarlementsleden van de regerende Conservatieve Partij bestempelden de benoeming als een "stitch up", een valse streek van EU-parlementsvoorzitter Martin Schulz (een Duitse sociaaldemocraat). Zij kondigden aan, het besluit te zullen dwarsbomen. Volgens EP'er Syed Kamall is het benoemen van de Belgische ex-premier "iets dat in de achterkamertjes is bedisseld", terwijl dit het besluit zou moeten zijn van een meerderheid van de 751 EP-leden.

De krant Daily Express vindt het niet netjes dat Verhofstadt vorige maand nog met een "sinister" plan op de proppen kwam voor een "Verenigde Staten van Europa". De Express haalde Nigel Farage aan, die de Belgische liberaal omschreef als een "fanatieke EU-federalist die al waar wij voor staan, haat".

In het verleden is het in het EP al vaak tot aanvaringen gekomen tussen Verhofstadt en de voormalige UKIP-leider Nigel Farage.

Na het Brexit-referendum tweette de Open VLD'er ook een weinig flatterende opmerking over huidig Brits minister van Buitenlandse Zaken Boris Johnson.

Farage zag toch één goed punt in de benoeming van de voorzitter van de Europese liberalen: "Zijn benoeming zal zonder twijfel de Britse exit uit de EU versnellen".