Omzetverlies voor Brussels Airport geschat op 80 à 90 miljoen euro

Jan Aelberts
De achterstand die luchtvaartmaatschappij Brussels Airlines door de aanslagen heeft opgelopen tegenover de voor dit jaar vooropgestelde omzet, wordt elke dag kleiner. Was er vorige week nog sprake van 90 miljoen euro, dan is die ondertussen gedaald tot 83 miljoen euro. Dat heeft CEO Bernard Gustin vandaag gezegd in het Canadese Toronto. Of er een verbinding Brussel-Mumbai wordt opgestart, wordt de komende weken beslist.

De zaken gaan dus in de goede richting na de aanslagen, al blijft het afwachten hoe een en ander verder zal evolueren. Gustin ziet alvast "geen probleem" om de omzet van vorig jaar uiteindelijk minstens te evenaren (de achterstand daarop bedraagt momenteel 20 miljoen euro). Ook de eerder al uitgesproken ambitie om ondanks de gebeurtenissen tot passagiersgroei te komen, blijft overeind.

"De Belgische vrijetijdsreizigers zijn terug", stelt Gustin vast. Zakenreizigers uit het buitenland keren ook opnieuw terug naar België, "maar nog niet zo sterk". De moeilijkste markt is die van de buitenlandse toeristen. "We moeten vechten tegen de subjectiviteit", zegt Gustin daarover. Hij haalt het voorbeeld aan van Frankrijk, waar bij decreet blijkbaar is bepaald dat scholieren geen excursies mogen maken naar België. "Het laatste beeld dat de mensen hebben gekregen via buitenlandse media, is dat van een militair voertuig op de Grote Markt in Brussel, of van urenlange wachtrijen op de luchthaven. Maar ondertussen raken reizigers in 45 minuten van aan de luchthavenparking tot aan de gate."

"We moeten een extra inspanning doen om België te promoten op de vrijetijdsmarkt. Daarvoor moeten we allemaal wat meer 'sprout' zijn op België", aldus Gustin, verwijzend naar een imagocampagne die later deze maand zal worden voorgesteld en die de steun krijgt van Brussels Airlines.

Sterke start Toronto-route
Gustin was de voorbije drie dagen in Toronto om zijn steentje bij te dragen aan de promotie van Brussel en België. Aanleiding is de opstart van de rechtstreekse vlucht Brussel-Toronto door zijn maatschappij een maand geleden. "De Toronto-route is heel sterk gestart. We hadden wat vraagtekens, want het was een nieuwe bestemming in een nieuw land, maar de eerste cijfers zijn heel positief." Veel passagiers reizen ook verder naar Afrika, een bevestiging van de draaischijffunctie die thuisbasis Brussels Airport heeft voor Brussels Airlines. De maatschappij verwacht op de Toronto-route de komende maanden een bezettingsgraad van 80 procent en meer.

Brussels Airlines nam de route over van het Indiase Jet Airways, dat zijn Europese hub tussen India en Noord-Amerika eerder verplaatste naar de Nederlandse luchthaven Schiphol. Het is bekend dat Brussels Airlines ernstig overweegt ook de route richting het Indiase Mumbai over te nemen. "De beslissing is genomen om een tiende langeafstandsvliegtuig in de vloot op te nemen, rond het einde van dit jaar", zegt Gustin. "Er zijn momenteel nog twee mogelijkheden: vliegen naar Mumbai, of een nieuwe verbinding in West-Afrika, met name Nigeria. Tegen eind mei, begin juni zal er duidelijkheid zijn."

Overname Lufthansa
Rest nog de kwestie van de mogelijk volledige overname door het Duitse Lufthansa, dat sinds acht jaar een belang heeft van 45 procent in Brussels Airlines. De termijn om eventueel dit jaar de optie te lichten, werd onlangs uitgebreid tot begin september. "Een puur pragmatische beslissing", aldus Gustin, in de nasleep van de aanslagen. Hij herhaalt dat Brussels Airlines met zijn combinatie van lage prijzen (gezien de zware concurrentie van lowcostspelers als Ryanair en Vueling in België) en hub-functie een aparte model heeft binnen de Lufthansa-groep. "Als onze aandeelhouder ons koopt, is dat om ons te laten groeien. Ik geloof geen enkel moment dat hij zou zeggen 'laten we nu Brussels Airlines vernietigen'" (door het volledig te vervangen door het lowcostconcept Eurowings).

Arnaud Feist
Photo News Arnaud Feist