Microsoft wil kanker binnen 10 jaar uitroeien zoals een computervirus

(Illustratiefoto)
thinkstock (Illustratiefoto)
Computergigant Microsoft wil kanker in de komende tien jaar uitroeien. Hoe het dat zal doen? Door de ziekte te behandelen als een computervirus dat lichaamscellen binnendringt en besmet.

Het lijkt een drastische wending voor een computerbedrijf, maar Microsoft noemt het "een natuurlijke zaak" dat het bedrijf zich toespitst op kankeronderzoek. "We hebben een enorme expertise in computerwetenschappen, en wat er gebeurt bij kanker is net als een computerprobleem", zegt Chris Bishop, labohoofd van Microsoft Research aan The Telegraph.

Afgelopen zomer opende Microsoft in Cambridge zijn eerste labo voor kankeronderzoek. Het trok een klein leger aan van de beste biologen, programmeurs en ingenieurs. Die pakken kanker aan als was het een bug in een computersysteem. Met behulp van baanbrekende informatica willen de wetenschappers de code van zieke cellen kraken, zodat die geherprogrammeerd kunnen worden.

De wetenschappers werken zelfs aan een DNA-computer die in een levende cel kan leven en naar fouten in lichamelijke netwerken kan speuren. Als de computer op een mogelijk risico stoot, zou hij het systeem kunnen herstarten en de zieke cellen opkuisen.

Krijt en kaas

Dit mag dan allemaal als pure sciencefiction klinken, volgens Bishop is het helemaal niet zo vergezocht. "Biologie en computerwetenschap lijken zo ver van elkaar te liggen als krijt en kaas, maar de complexe processen die in cellen plaatsvinden, hebben overeenkomsten met de processen in een standaardcomputer", klinkt het.

Het is volgens het bedrijf dus niet ondenkbaar dat computers die complexe processen kunnen begrijpen en ermee aan de slag kunnen. Als dat mogelijk is, zouden die computers niet alleen in staat zijn te begrijpen waarom cellen zich gedragen zoals ze dat doen, maar ook zieke cellen kunnen herprogrammeren zodat ze weer gezond worden.

En die oplossing zou zelfs in een relatief korte periode binnen handbereik kunnen zijn. "Als we kanker onder controle krijgen en kunnen sturen, wordt het een chronische ziekte zoals elke andere en dan is het probleem opgelost", zegt dr. Jasmin Fisher, onderzoeker en professor aan Cambridge University. "Voor sommige kankers kan dat volgens mij al over vijf jaar, maar zeker binnen de tien jaar. En dan krijgen we waarschijnlijk een kankervrije eeuw."

De complexe processen die in cellen plaatsvinden, hebben overeenkomsten met de processen in een computer

Chris Bishop, Microsoft Research

Biden: "Wereld zonder kanker in 2030"

Ook Amerikaans vicepresident Joe Biden ziet de strijd tegen kanker optimistisch in. "Ik koester de hoop dat we tegen 2030 leven in een wereld waar kanker, zoals we de ziekte nu kennen, niet meer bestaat", zei hij gisteren op de Social Good Summit in New York.

Volgens Biden staan we aan de vooravond van ongeziene wetenschappelijke en technologische doorbraken. Het initiatief National Cancer Moonshot, dat hij sinds januari leidt, moet op dat vlak een belangrijke bijdrage leveren.

Op de bijeenkomst in New York kondigde hij een vernieuwde samenwerking aan met tal van internationale instellingen. "We hebben al overeenkomsten met 70 landen om met behulp van de wetenschap de moeilijkste problemen in de wereld aan te pakken, zoals de klimaatverandering en het voedselprobleem. Vanaf vandaag gaat de strijd tegen kanker deel uitmaken van die overeenkomsten."