Europa-Park: beste pretpark van Europa en nog betaalbaar

Foto's: Günther Brants
Diep in het Zwarte Woud ligt een pretpark met een merkwaardige geschiedenis. Wie Europa-Park al kent, is er doorgaans heel positief over. Wie er nooit over gehoord heeft, moet zeker verder lezen. Europa-Park is immers niet zomaar een pretpark.

Europa-Park ligt niet bij de deur. Na een rit van bijna zes uur komen we aan in het Duitse plaatsje Rust, een vreemde naam voor een gehucht dat volledig rond een gigantisch pretpark draait. Maar buiten de muren van het park is het opvallend rustig, alsook in de bijhorende hotels. "Na morgen ga je helemaal anders over pretparken denken", zegt Henk Groenen, een Nederlander die Europa-Park ook in de Lage Landen bekendheid wil geven. Daarmee wekt hij natuurlijk grote verwachtingen op. Wie Europa-Park nog niet kent, zal net als ik schrikken van het feit dat het pretpark al 37 jaar oud is. Doorheen de geschiedenis van het park, die in één van de attracties met een lasershow te bewonderen valt, zijn de talrijke rollercoasters en andere attracties er maar stelselmatig aan toegevoegd. Europa-Park valt niet te vergelijken met kleinere pretparken die enkel geschikt zijn een bezoek van één dag. De eigenaars lijken eerder de concurrentie met Disneyland Parijs aan te willen gaan. Met succes, want Europa-Park is onlangs door 'Amusement Today' uitgeroepen tot het op één na beste pretpark van de wereld. In Europa mogen de Duitsers zich zelfs koploper noemen, wat betekent dat ze dus ook Disneyland achter zich laten.

Achtbanen
Hoewel Europa-Park over allerlei uiteenlopende attracties beschikt, zijn de achtbanen het handelsmerk van het pretpark. De familie Mack was al een paar eeuwen gedreven in het bouwen van woonwagens voor kermissen. Rollercoasters werden uiteindelijk hun specialiteit en dat merk je ook wanneer je in Europa-Park rondloopt. Het pretpark werd in 1975 geopend en diende vooral als showroom voor de nieuwste attracties. Dat is vandaag nog steeds het geval en veel nieuwe achtbanen staan hier het eerst. Andere pretparken kunnen zo hun modellen testen en bestellen. Voor de bezoeker heeft dat natuurlijk alleen maar voordelen, want de meeste achtbanen zijn veel groter en indrukwekkender dan we in lokale pretparken gewend zijn. De Silver Star bijvoorbeeld: deze achtbaan is liefst 73 meter hoog, bereikt een topsnelheid van 130 kilometer per uur en maximale krachten van 4G. Als je het nog iets hallucinanter wil, dan kunnen we de Blue Fire aanraden. Deze achtbaan was de eerste in Europa-Park die over de kop gaat, meteen de hoogste looping in een Europees pretpark. En terwijl u in de meeste achtbanen rustig naar boven wordt gesleept, schiet deze rollercoaster bij het openen van de deuren meteen uit de startblokken. In 2,5 seconden gaat deze achtbaan van 0 tot 100 kilometer per uur. Nieuw sinds dit jaar is Wodan, een houten achtbaan waarmee de familie Mack terug naar z'n roots gaat. Deze enorme constructie is een kilometer lang en gaat eveneens ontzettend snel. Bovendien kruist deze achtbaan twee andere attracties.

Europa-Park

  • Attracties
  • Hotels
  • Kindvriendelijk
  • Prijs
  • Culinair
  • Bereikbaarheid
Nieuw sinds dit jaar: Wodan, een houten achtbaan.
Nieuw sinds dit jaar: Wodan, een houten achtbaan.
Blue Fire, een achtbaan waarin u letterlijk uit de startblokken schiet.
Blue Fire, een achtbaan waarin u letterlijk uit de startblokken schiet.

Dat maakt Europa-Park ook bijzonder, want overal lopen de attracties vrolijk langs en door elkaar. Wie zonder plannetje het park verkent, zal tal van attracties niet eens opmerken. Maar we zouden haast het belangrijkste kenmerk van Europa-Park vergeten: het hele park is ingedeeld in veertien Europese landen. Je wandelt bijvoorbeeld van Portugal recht IJsland binnen. In ieder land zijn de gebouwen aangepast aan de typische bouwstijl. Zo loop je in Griekenland tussen de witte huizen met blauwe koepels. Als het zonnetje dan nog eens schijnt, vergeet je zo dat je eigenlijk in Duitsland bent. Dat geldt in iets mindere mate ook voor de andere landen, vooral Scandinavië, IJsland, Oostenrijk en Spanje zijn ook heel geslaagd. Heel mooi is ook het Globe Theater van William Shakespeare in het Verenigd Koninkrijk, waar je een paar keer per dag een show kan gaan bekijken. De overige landen: Duitsland, Nederland, Rusland, Frankrijk, Zwitserland, Italië, Portugal en het algemene 'Avonturenland'. In elk van deze landen kan u de lokale specialiteiten eten. Enkel in Rusland werd bij gebrek aan inspiratie voor een internationale keuken gekozen. Natuurlijk ligt de culinaire kwaliteit in het park niet overdreven hoog, maar toch scoort Europa-Park veel beter dan een gemiddeld pretpark, waar we met een hamburger al tevreden zijn.

Het park beschikt ook over een heel bijzonder restaurant, geheel in de stijl van het huis. Binnen bestel je op een scherm je maaltijd en die komt vervolgens via een achtbaan uit de keuken. Je bord stopt netjes voor je neus. Het concept klinkt misschien niet exclusief, dus daarom werd er een looping aan de achtbaan toegevoegd. Europa-Park claimt het eerste loopingrestaurant ter wereld te bezitten. Gelukkig is het enkel onze bestelling die aan hoge snelheid over de kop gaat. Het is zeker de moeite om hier iets te eten, want de prijzen zijn voor zo'n opmerkelijk restaurant niet overdreven hoog.

 
De meeste achtbanen zijn veel groter en indrukwekkender dan we in lokale pretparken gewend zijn
Het eerste loopingrestaurant ter wereld
Het eerste loopingrestaurant ter wereld

Met 4,5 miljoen bezoekers per jaar is Europa-Park één van de grootste in de wereld. Het is dan ook verrassend dat het park nog steeds een familiebedrijf is. Momenteel is het park vooral populair bij Duitsers, Zwitsers en Fransen - de grens met Frankrijk is heel dichtbij en de Zwitserse stad Bazel ligt op amper 100 kilometer rijden. De Benelux is één van de volgende gebieden die het park wil veroveren. Hoewel het een halve dag rijden is, kan Europa-Park een leuke stopplaats worden voor de vele toeristen die met de auto naar het zuiden rijden. Het is niet abnormaal dat veel Belgen nog nooit over Europa-Park gehoord hebben, want de eigenaars proberen slechts geleidelijk aan bekendheid te verwerven. Zo trachten ze de grote stroom bezoekers aan te kunnen en dat lukt, want de drukte in het park blijft redelijk gezellig en de files aan de attracties vallen doorgaans heel goed mee.

Kerstmis en Halloween
Europa-Park is ook een deel van de winter geopend. Kerstmis wordt bij onze oosterburen fel gevierd en binnenkort zal heel Europa-Park in een magische kerstsfeer baden. De prijzen voor een overnachting liggen ook iets lager dan in de zomerperiode. Deze maand draait alles natuurlijk rond Halloween. Enkele weken geleden werd het personeel van het pretpark een nachtje opgetrommeld om het park een Halloweenjasje aan te meten. Meer dan 160.000 pompoenen worden dan over de veertien landen verdeeld. Ik moet dan ook toegeven dat de sfeer rond Halloween zelden ergens zo sterk aanwezig was. Net zoals de attracties is Halloween er voor jong en oud. In het park en de hotels blijft het allemaal redelijk onschuldig, maar waarschijnlijk heel bijzonder voor kinderen. Volwassenen kunnen 's avonds naar de 'Horror Nights'. Net buiten de muren van het park werden drie tenten opgebouwd die als spookhuis dienen. In het park zelf bevinden zich nog twee spookhuizen. De makers vertellen me dat ze de mensen vooral eens goed willen laten schrikken, maar ze zorgen ook voor de nodige humor. Eén van de horrorhuizen werd uitgeroepen tot het beste spookhuis ter wereld. HLN.be nam een kijkje achter de schermen van de horrorhuizen, lees er hier meer over.

 
Eén van de horrorhuizen werd uitgeroepen tot het beste spookhuis ter wereld
De flits van een fototoestel maakte dit beeld mogelijk, want in de horrorhuizen is het helemaal donker.
De flits van een fototoestel maakte dit beeld mogelijk, want in de horrorhuizen is het helemaal donker.

De mascotte van Europa-Park lijkt een beetje ongelukkig gekozen, wanneer we aan de concurrentie uit Parijs denken. Euromaus is uiteraard een muis. Een verklaring voor die toch wel opvallende keuze kon niemand me geven. Waar de muis natuurlijk voor entertainment bij de kinderen zorgt, kunnen volwassenen in Europa-Park van allerlei shows genieten. Die worden de hele dag door op bijzondere plaatsen gehouden. Zo staat er in Spanje een arena voor een riddershow, in Groot-Brittannië zingt ABBA de pannen van het dak in het Globe Theater en op de ijspiste ben je getuige van een spetterende schaatsshow. De artiesten zijn van hoog niveau en komen uit de hele wereld. Enkele jaren geleden namen artiesten van Europa-Park deel aan de ceremonie ter gelegenheid van het EK voetbal.

Ambiance op het oktoberfest
Ambiance op het oktoberfest

Saufen, saufen
Regelmatig worden ook extra evenementen in het park gehouden. Zo trok ik naar het lokale Oktoberfest. Er is nauwelijks een verschil met München te merken, want de artiesten blijken volgens de aanwezige Duitsers tot de 'Schlager-top' in het land te behoren. En of je het nu graag hoort of niet, na die eerste liter bier sta je hoe dan ook mee op tafel te dansen. Het Oktobertfest is een geweldig feestje en de vele aanwezige Duitsers lopen rond in traditionele klederdracht. Later op de avond heeft het bier duidelijk zijn tol geëist en iedereen begint vrolijk met elkaar te dansen. Goedkoop is het bier echter niet, een liter kost meer dan acht euro. Je betaalt ook nog eens 30 euro inkom, maar krijgt daarvoor wel 17 euro aan consumptiebonnen.

Hotels
Om Europa Park rustig te bezoeken is een tweedaags verblijf zeker aan te raden. Aangezien het vanuit België een lange rit naar het Zwarte Woud is, kunnen we zelfs een dubbele overnachting aanraden. Het park biedt pakketten aan met overnachtingen en goedkopere inkom. Voor twee overnachtingen volstaan twee dagtickets voor het park. Indien je in de late namiddag aankomt, is de eerste dag immers toch al bijna voorbij en in de vooravond mogen hotelgasten de laatste uurtjes gratis binnen. Europa Park beschikt over vijf luxueuze, maar ook dure hotels die een flinke hap uit het vakantiebudget kunnen nemen. Daarnaast zijn er spotgoedkope accommodaties in blokhutten,tenten en zelfs huifkarren voorzien. Hoewel ook die laatste comfortabel zijn, missen we toch een tussencategorie. Natuurlijk zijn er ook logeermogelijkheden in de buurt van het park. Je mist dan de magie die de hotels en het park 's avonds creëren, maar het zal zonder twijfel een budgetvriendelijke oplossing bieden. Al moet ik toegeven dat een nachtje in zo'n themahotel toch een bijzondere ervaring is. Na een bezoek aan de hotels berekenden we wat het een koppel of een gezin met twee kinderen zou kosten om in Europa-Park te logeren.
Wie enkel het park wil bezoeken, betaalt 37,5 euro inkom.

1. Hotel Bell Rock

Het nieuwste hotel van Europa-Park opende pas dit jaar de deuren en die opening werd officieel gemaakt door acteur Roger Moore. Het hele complex staat in het teken van Amerika, het nieuwe land waar kolonisten hun geluk gingen beproeven. Misschien een beetje vreemd om een hotel in Amerikaanse stijl te bouwen in een park dat Europa als thema heeft gekozen, maar over de Europese link is wel degelijk nagedacht. Naast het hotel staat een grote vuurtoren, Bell Rock, waaraan het hotel haar naam te danken heeft. Die toren was het laatste wat Ieren vanuit hun boot van hun moederland te zien kregen voor ze definitief de oversteek naar het nieuwe beloofde land maakten.

Binnen staat alles in het teken van Amerika. Van een gezellige hal tot een groot restaurant. De kamers zijn ruim en bieden accommodatie voor vier personen. Naast een groot dubbel bed hebben vierpersoonskamers een stapelbed, waarvan de bedden eruit zien als een boot. Een ideale familiekamer voor kinderen dus. In totaal beschikt het hotel over 225 kamers, waarvan 35 suites. Zes van die suites bevinden zich in de vuurtoren en bieden een mooi uitzicht. De duurste suite, genoemd naar John F. Kennedy, bevindt zich helemaal bovenaan en telt zelfs twee verdiepingen. Een nachtje hier kost wel 750 euro...

Ook het restaurant past perfect bij dit familiehotel. Er is veel keuze voor kinderen voorzien en ook volwassenen krijgen zowel bij het ontbijt als bij het diner een ruim buffet voorgeschoteld. 's Avonds is het leuk om even aan te schuiven bij een grote grillplaat in het midden van het buffet. Je kiest je groenten, vlees of vis, doet er vervolgens een sausje bij en de kok maakt het ter plaatse voor je klaar. Buiten beschikt Bell Rock over een klein meertje met fonteinen, waar 's avonds op geregelde tijdstippen een waterspektakel wordt gehouden. De rest van de tijd weerklinkt rustgevende muziek, ideaal om even te relaxen.

 
De duurste suite, genoemd naar John F. Kennedy, bevindt zich helemaal bovenaan in de vuurtoren en telt zelfs twee verdiepingen. Een nachtje hier kost wel 750 euro
  1 nacht/2x toegang 2 nachten/3x toegang
Koppel 330 euro 559 euro
Gezin (2 kinderen 4-11 jaar) 494 euro 797 euro
Gezin (2 kinderen +12 jaar) 558 euro 914 euro
2. Hotel Colosseo

Wij logeerden tijdens ons verblijf in Bell Rock, maar volgende keer zouden we zeker voor Colosseo kiezen. Dit hotel in Italiaanse stijl is misschien wel het meest geslaagde themahotel. Op een groot binnenplein is het bij mooi weer heel aangenaam vertoeven. Naast terrasjes en fonteinen is er zelfs een kapperszaak ondergebracht. Maar het opvallendste bouwwerk van het hotel is een stuk muur van het Colosseum. En die staat er niet louter ter versiering, want in die structuur is een heuse wellness ondergebracht. Misschien is hotel Colosseo vooral een paradijs voor ouders en koppels zonder kinderen, hoewel met een speelruimte ook aan de jongste bezoekers is gedacht.

  1 nacht/2x toegang 2 nachten/3x toegang
Koppel 330 euro 559 euro
Gezin (2 kinderen 4-11 jaar) 494 euro 797 euro
Gezin (2 kinderen +12 jaar) 558 euro 914 euro
3. Hotel Santa Isabel

Santa Isabel is gebouwd naar de vorm van een Portugees klooster. Het hotel is heel rustgevend en oogt binnen al even indrukwekkend als de andere hotels. Wat in ieder hotel opvalt, is de goede staat waarin ze verkeren. Ook de netheid is het vermeld waard. Santa Isabel beschikt over 66 kamers en de themasuites behandelen de grote ontdekkingsreizigers van Portugal. In het hotel kan je door de mooie gangen wandelen of je kan de zuiderse tuin bezoeken. Het hotel beschikt ook over een mooi buitenzwembad. Ook Santa Isabel beschikt over een wellnessruimte.

  1 nacht/2x toegang 2 nachten/3x toegang
Koppel 330 euro 559 euro
Gezin (2 kinderen 4-11 jaar) 494 euro 797 euro
Gezin (2 kinderen +12 jaar) 558 euro 914 euro
4. Hotel El Andaluz

Van Portugal loop ik Spanje binnen in Hotel El Andaluz. De Spaanse sfeer is duidelijk aanwezig in dit hotel. Het gebouw is bijzonder kleurrijk en geeft zo een warm zuiders gevoel. Het buitenzwembad is verwarmd en binnen beschikt dit hotel over sauna's. Je vindt er natuurlijk ook sangria en tapas. Het oog voor detail is ook hier weer indrukwekkend en van elke open ruimte is gebruik gemaakt, zoals bijvoorbeeld een erg gezellig terrasje op een binnenplein. Hotel El Andaluz moet wat ons betreft wel nipt de duimen leggen voor de andere hotels en misschien ligt de prijs daardoor net iets lager (hoewel het verschil verwaarloosbaar is).

  1 nacht/2x toegang 2 nachten/3x toegang
Koppel 322 euro 543 euro
Gezin (kinderen 4-11 jaar) 484 euro 777 euro
Gezin (kinderen +12 jaar) 546 euro 890 euro
5. Hotel Castillo Alcazar

We blijven in de Spaanse sfeer, maar voegen er in Castillo Alcazar een Middeleeuws tintje aan toe. Deze versterkte burcht steekt duidelijk boven alles in het park uit. In de 120 kamers doen de bedden je helemaal opgaan in het thema van het hotel. Op de negende verdieping biedt de bar 'Buena Vista Club' een mooi uitzicht. Deze bar is ook toegankelijk voor dagtoeristen. 's Avonds kan je genieten van een ridderlijk buffet en de kleine prinsjes en prinsesjes mogen zich uitleven in een waterspeeltuin.

  1 nacht/2x toegang 2 nachten/3x toegang
Koppel 322 euro 543 euro
Gezin (2 kinderen 4-11 jaar) 484 euro 777 euro
Gezin (2 kinderen +12 jaar) 546 euro 890 euro
6. Andere logeermogelijkheden

Tipi's, blokhutten en zelfs huifkarren. Er bestaan ook iets avontuurlijkere logeermogelijkheden. Deze verblijfplaatsen zijn een pak goedkoper dan de hotels, maar eveneens een leuke ervaring. Je verblijft er tussen de cowboys en de indianen. Je kan er in de lokale 'saloon' ook gaan eten. De verwarmde tenten bieden plaats aan vier tot twaalf personen. De blokhutten hebben zelfs ruimte voor maximaal 16 personen. Ideaal dus voor grote groepen.

TIPI 1 nacht/2x toegang 2 nachten/3x toegang
Koppel 197 euro 293 euro
Gezin (2 kinderen 4-11 jaar) 369 euro 574 euro
Gezin (2 kinderen +12 jaar) 394 euro 586 euro
HUIFKAR 1 nacht/2 x toegang 2 nachten/3x toegang
Koppel 205 euro 309 euro
Gezin (2 kinderen 4-11 jaar) 385 euro 579 euro
Gezin (2 kinderen +12 jaar) 410 euro 618 euro
BLOKHUT 1 nacht/2x toegang 2 nachten/3x toegang
Koppel 205 euro 309 euro
Gezin (2 kinderen 4-11 jaar) 385 euro 579 euro
Gezin (2 kinderen +12 jaar) 410 euro 618 euro