Debaltseve bijna volledig in handen van rebellen

Bestand aan gruzelementen?

REUTERS
De strategische stad Debaltseve in het oosten van Oekraïne dreigt volledig in handen te vallen van de pro-Russische rebellen. Na dagen van zware beschietingen op de Oekraïense troepen rond de stad trokken de rebellen vandaag Debaltseve binnen. De val van de stad, waar duizenden Oekraïense militairen in de tang zitten, zou een zware klap voor Oekraïne betekenen.

Troepen van de rebellenrepublieken Donetsk (DNR) en Loehansk (LNR) sloten begin vorige week de enig overgebleven toevoerroute voor de Oekraïners af. Ook na het ingaan van het bestand afgelopen weekeinde zetten de rebellen hun aanvallen op de stad onverminderd voort. Volgens hen behoort Debaltseve tot hun gebied, omdat de Oekraïense troepen daar volledig omsingeld waren. DNR-leider Aleksandr Zachartsjenko, een van de ondertekenaars van het akkoord van Minsk, deed zelf aan de gevechten mee. Daarbij raakte hij gewond door een kogel in zijn been. 

De Russische televisie liet beelden zien van een groep van 72 Oekraïense militairen die door de rebellen krijgsgevangen waren gemaakt, nadat zij in een hinderlaag waren gelopen. De afgelopen dagen werden de Oekraïense troepen van vijf kanten onder vuur genomen met zware artillerie en raketten. Waarnemers van de OVSE kregen van de rebellen geen toegang tot het gebied.

Bloedbad

De Duitse bondskanselier Merkel en de Franse president Hollande probeerden de Russische president Poetin over te halen zijn invloed op de rebellen te gebruiken om hun offensief te staken, maar dat leverde geen concrete resultaten op.

De slag om Debaltseve dreigt uit te lopen op een herhaling van het debacle van Ilovajsk van vorige zomer. Toen werden honderden Oekraïense militairen afgeslacht, nadat zij waren omsingeld door rebellen en Russische troepen. Ditmaal dreigt een nog veel erger bloedbad: er zitten nog zeven- tot achtduizend Oekraïense militairen vast. De commandant van het Oekraïense 'Krivbass'-bataljon, Joeri Sinkovski, gaf dinsdag toe dat de situatie 'kritiek' was. "Onze jongens geven hun posities niet op, ze verdedigen zich dapper, maar de munitievoorraad is niet eeuwig. Ook het proviand raakt op. Dat ondermijnt het moreel."

Afgesproken was dat beide partijen vandaag zouden beginnen met het terugtrekken van alle zware wapens van de frontlijn, maar het Oekraïense leger weigert dat te doen zolang de rebellen hun offensief niet staken.  Ook de rebellen zijn niet van plan hun zware wapens weg te halen uit het strijdgebied.

Akkoord van Minsk

Familieleden van de omsingelde militairen blokkeerden vandaag enkele wegen om de regering onder druk te zetten versterkingen naar Debaltseve te sturen om de troepen te ontzetten. "Ze weten niet of ze de avond zullen halen", zei een wanhopige moeder. Anderen riepen de regering op om Debaltseve op te geven en met de rebellen te onderhandelen over een vrije aftocht. "Uit strategisch oogpunt is het belangrijk Debaltseve te houden, maar dit is oorlog en in een oorlog kun je niet altijd en overal sterk zijn. Soms moet je je terugtrekken als je zwak staat en de vijand sterk", vond Joeri Boetoesov, hoofdredacteur van de pro-Oekraïense site Censor.NET. 

Het is nog onzeker wat de val van Debaltseve voor het bestand zal betekenen. Mogelijk zullen de gevechten ook op andere plaatsen weer oplaaien. Kiev noemt de aanval op de stad een flagrante schending van het akkoord van Minsk. Toch is het ook niet uitgesloten dat het vermoeide Oekraïense leger zich zal neerleggen bij het verlies van de stad uit angst nog meer terrein te verliezen.

Op bezoek in Boedapest herhaalde de Russische president Vladimir Poetin dat voor het conflict in Oekraïne "geen militaire oplossing" bestaat. Voorts riep hij Kiev op de omsingelde soldaten in Debaltsevo de wapens te laten neerleggen. Hij hoopt dat de separatisten de regimetroepen niet gevangen nemen, maar naar huis laten vertrekken. Na de nederlaag van zijn troepen in Debaltsevo riep de Oekraïense president Petro Porosjenko de "internationale gemeenschap op, de separatisten en, vooral, Moskou te "veroordelen".

ANP