Waarom u wakker moet liggen van het gigantische gaslek in Californië

Het gaslek bekeken door een infraroodcamera.
EPA Het gaslek bekeken door een infraroodcamera.
Op het eerste zicht lijken er weinig tot geen problemen in Aliso Canyon, net ten noordwesten van miljoenenstad Los Angeles. Maar schijn bedriegt, want het methaanlek op de site van de Southern California Gas Company kan op termijn een gigantische bedreiging vormen voor de natuur. En toch schoot de politiek pas gisteren echt in actie.

Wat is er aan de hand?

Op 23 oktober, ondertussen al bijna 2,5 maanden geleden toch, waarschuwde de Southern California Gas Company (SoCal Gas) de overheid dat er een lek was ontdekt in de pijplijn van de aardgasopslagplaats in Aliso Canyon. De opslagplaats is in feite een verlaten olieveld dat vanaf de jaren 70 wordt gebruikt om aardgas te bewaren en heeft een capaciteit van meer dan 2,4 miljard kubieke meter, waarmee het de tweede grootste in zijn soort is in de VS. Naar de 2,6 kilometer diepe put zelf werd al in 1953 geboord, en de pijplijn kreeg meteen ook een veiligheidsklep mee. Die werd echter in 1979 weggehaald omdat ze te oud was en toch al lekte. Een vervanging kwam er nooit.

En nu is er dus een lek. De oorzaak is officieel nog onbekend, maar het lijdt geen twijfel dat de verouderde installatie niet aan de veiligheid heeft bijgedragen. Experts vermoeden dat vooral roestvorming in de stalen buizen op 150 meter diepte voor problemen heeft gezorgd. Sinds die 23ste oktober ontsnapt er elk uur tussen de 30.000 en 58.000 kilogram methaan in de lucht.

EPA
AFP

Is dat erg?

Methaan is een natuurlijk, kleurloos en geurloos broeikasgas. Wie er mee in contact komt, heeft er dus niet meteen last van, of weet het zelfs gewoon niet. Maar toch klagen de 30.000 inwoners van Porter Ranch, de deelgemeente van Los Angeles waar de gasbron naast ligt, nu al weken over hoofdpijn, duizeligheid, misselijkheid en zelfs bloedneuzen.

Die symptomen blijken nu de bijwerkingen te zijn van de chemische stof mercaptan. Die wordt aan het gas toegevoegd en verspreidt een indringende geur van rotte eieren, zodat lekken net gemakkelijk opgespoord zouden kunnen worden. Meer dan 2.000 gezinnen logeren op kosten van de gasfirma al weken op hotel en verschillende scholen hebben een andere locatie moeten zoeken.

EPA
PHOTO_NEWS
Drie maal hetzelfde beeld: op de gewone foto is niets te zien, maar op de ingekleurde en zwart-witinfraroodfoto is de methaanwolk die ontsnapt duidelijk te zien.
Environmental Defense Fund Drie maal hetzelfde beeld: op de gewone foto is niets te zien, maar op de ingekleurde en zwart-witinfraroodfoto is de methaanwolk die ontsnapt duidelijk te zien.

Maar dat alles betekent niet dat methaan zelf niet schadelijk is, integendeel. Het gas draagt in hele sterke mate bij aan het broeikaseffect en de opwarming van de aarde. Wereldwijd wordt het op dat vlak beschouwd als de tweede belangrijkste vervuiler, na CO2, maar enkel omdat er minder van wordt uitgestoten. Op zichzelf is methaan zelfs 25 keer zo sterk als CO2.

De 720 tot 1.392 ton die er elke dag opnieuw de lucht in wordt geblazen, is ondertussen goed voor een kwart van de volledige methaanuitstoot van de staat Californië. De impact per maand op het milieu is te vergelijken met die van alle Californische olieraffinaderijen samen of zes grote kolencentrales. Op piekmomenten komt de dagelijkse uitstoot, gemeten over 20 jaar, overeen met die van 9 miljoen auto's, aldus milieuorganisatie Environmental Defense Fund (EDF). Zij spreken van de grootste milieuramp sinds de ontploffing en het lek bij het olieboorplatform Deep Water Horizon in 2010.

Waarom is er dan nog geen oplossing?

SoCal Gas zegt alles te doen wat het kan om het lek te dichten. Eerdere pogingen om de put te dempen door er vloeistof in te pompen mislukten allemaal. De vloeistof was niet zwaar genoeg om het gas, dat omhoog komt met een druk die 200 keer hoger is dan normaal, tegen te houden.

Woensdag pas kondigde de Californische gouverneur Jerry Brown de noodtoestand af nadat hij de site had bezocht. Door die maatregel komen er extra middelen en geld vrij om het probleem aan te pakken, maar moet ook andere voorkomen dat andere boorputten hetzelfde overkomt.

De plannen van de boorwerken voor een tweede pijplijn.
Southern California Gas Company De plannen van de boorwerken voor een tweede pijplijn.

Dat het gas onzichtbaar is en de ramp dus veel minder visibiliteit krijgt dan bij pakweg een olieramp, is wellicht ook een deel van de verklaring waarom er lang weinig aandacht voor is geweest. Pas toen EDF met een infraroodcamera de ontsnappende gaswolk op beeld kon vastleggen en de omvang van de ramp ook visueel duidelijk werd, schoot de politiek pas echt in actie.

SoCal Gas probeert de pr-schade nu ook zo veel mogelijk te beperken en informeert bewoners en het grote publiek de klok rond met nieuwe updates. Een tweede pijplijn moet het nu binnenkort mogelijk maken de bron uiteindelijk te dempen met water en later met beton. Het bedrijf begon op 4 december met boren en beweert vandaag in "stap vier van de vijf" en op een diepte van 1,8 kilometer te zitten.

Experts zijn het er over eens dat de tweede pijplijn het lek wel kan dempen, maar dat kost tijd omdat er zeer precies geboord moet worden in de richting van de oorspronkelijke pijp. Het lek zou pas ten vroegste eind februari, mogelijk zelfs pas eind maart, gedicht kunnen worden, zo liet het bedrijf gisteren verstaan tot grote woede van de inwoners van Porter Ranch.

Southern California Gas Company