Resistentie tegen malariamedicijn is enorm "bedreigend"

THINKSTOCK
De resistentie tegen het geneesmiddel dat in het verleden al miljoenen mensen van malaria kon genezen, heeft zich geografisch al wijder verspreid dan aanvankelijk gedacht. Volgens wetenschappers is dat "bijzonder alarmerend".

De mogelijkheden van de malariaparasiet om de effecten van het geneesmiddel artemisinin teniet te doen, doken voor het eerst op in Zuid-Oost Azië. Sinds zijn eerste verschijningsvormen, heeft de resistentie zich blijkbaar in sneltempo uitgebreid. Verschillende tests, recent gepubliceerd in Lancet Infectious Diseases, tonen aan dat de resistentie op het punt staat India binnen te dringen. Volgens experts is de snelle uitbreiding dan ook bijzonder alarmerend en betekent ze een groot gevaar voor de bevolking.

Sinds 2000 slaagde de wetenschap er dankzij artemisinin in het aantal overlijdens ten gevolge van malaria met de helft te doen dalen. De infectie doodt op dit moment nog jaarlijks zo'n 584.000 mensen. De resistentie van de malariaparasiet tegen het geneesmiddel dreigt nu al dat harde werk teniet te doen.

Zowel in Laos, Cambodja, Thailand, Vietnam en Myanmar werd van de resisitentie al melding gemaakt. Bloedtests die men afnam bij 940 mensen in Myanmar, toonden aan dat de resistentie zich ook daar al wijd verspreid heeft. De parasiet zou zich op nog maar 15 kilometer van de grens met India bevinden. "Als de parasiet zich ook daar doorzet, zal malaria de lokale bevolking er op het platteland hard treffen", zegt Dr. Charles Woodrow, van de Mahidol-Oxford Tropical Medicine Research Unit. Hoewel er op vlak van genezing volgens hem op korte termijn niet meteen gevolgen te zien zouden zijn, zal de resistentie op langere termijn een groot probleem vormen.

wikimedia

Geschiedenis herhaalt zich

Het is overigens niet de eerste keer dat de malariaparasiet zich aan de bestaande medicatie aanpast. Ook in 1957 werd er op de grens tussen Cambodja en Thailand al een resistentie tegen het toenmalige geneesmiddel Chloroquine ontdekt. 

Of het toeval is dat de resistentie altijd in Zuid-Oost Azië ontstaat? Waarschijnlijk niet. Een mogelijke verklaring is dat de natuurlijke immuniteit voor malaria er beduidend minder groot is dan in Afrika. Omdat er geen verweer is van het lichaam zelf, moet het geneesmiddel dan ook al het werk doen. Dit maakt Zuid-Azië een veel gunstiger klimaat voor de parasiet om tot ontwikkeling te komen.

Volgens prof. Philippe Guerin, directeur van het Antimaterial Resistance Network, is de resistentie een alamerend probleem en is er "dringend een internationale inspanning nodig om het probleem in een ruimer gebied te kunnen aanpakken". Wanneer de resistentie zich tot in India doorzet, staan er immers duizenden levens op het spel.

Wanneer de resistentie zich tot in India doorzet, staan er duizenden levens op het spel

Mike Turner, hoofd infectie- en immuunbiologie bij de Wellcome Trust medical charity