Ook dit is de VS: kinderen werken in erbarmelijke omstandigheden op tabaksvelden

Kinderen die op tabaksplantages in de Verenigde Staten werken, worden blootgesteld aan nicotine, pesticiden en andere gevaren. Dat blijkt uit een ontstellend rapport dat Human Rights Watch vandaag gepubliceerd heeft. Kinderen van 7 tot 17 jaar werken op de plantages in de meest erbarmelijke omstandigheden.

Terwijl de verkoop van tabaksproducten aan kinderen in de VS verboden is, kunnen ze er wel legaal op tabaksboerderijen werken. Volgens de arbeidswet mogen ze in de landbouw op jongere leeftijd werken dan in andere industrieën. Ze mogen er ook langere dagen werken en in gevaarlijkere omstandigheden. Al vanaf de leeftijd van twaalf jaar mogen kinderen ongelimiteerd werken op een grote boerderij; voor kleine boerderijen is er zelfs geen minimumleeftijd.
 
Het rapport van Human Rights Watch is gebaseerd op gesprekken met 141 kinderen van 7 tot 17 jaar die tijdens de schoolvakanties op de tabaksvelden werken. Het beschrijft de werkomstandigheden op tabaksboerderijen in North Carolina, Kentucky, Tennessee en Virginia, de vier staten waar 90 procent van de Amerikaanse tabak geproduceerd wordt. "Zonder ook maar één sigaret te roken, worden ze blootgesteld aan nicotine", zegt kinderrechtenonderzoeker Margaret Wurth.

Nicotinevergiftiging
De kinderen zeiden klachten te hebben over duizeligheid, hoofdpijn, misselijkheid en overgeven, symptomen die wijzen op nicotinevergiftiging. Velen zeiden ook dat ze lange dagen werkten zonder vergoed te worden voor overuren, vaak in extreme hitte en zonder pauze.

De kinderen maken daarnaast gebruik van gevaarlijke werkmaterialen, moeten zware ladingen heffen en meerdere verdiepingen hoog klimmen om tabaksbladeren op te hangen in de schuren, dat alles zonder bescherming. Ze zeiden soms in aanraking te komen met pesticiden, die op naburige velden uitgestrooid worden door tractoren. Daardoor moesten ze vaak overgeven, werden ze duizelig en kregen ze ademhalingsmoeilijkheden.

Veel van de pesticiden die gebruikt worden in de tabaksproductie zijn gekende neurotoxines, giffen die het zenuwstelsel aantasten. Mogelijke effecten op lange termijn zijn kanker, leer- en kennisproblemen.

Geen richtlijnen
De grootste tabaksbedrijven ter wereld kopen tabak van Amerikaanse boerderijen, maar geen enkele legt zijn leveranciers richtlijnen rond kinderarbeid op. Human Rights Watch verstuurde brieven aan tien tabaksbedrijven in de VS en de rest van de wereld om erop aan te dringen dergelijke richtlijnen in te voeren. Hoewel de bedrijven antwoordden dat ze hier bezorgd om zijn, treft geen enkel voldoende maatregelen om gevaarlijke kinderarbeid in zijn toeleveringsketen te voorkomen.

In de Verenigde Staten werken jaarlijks honderdduizenden kinderen in de landbouw. Over de tabakssector zijn geen gegevens beschikbaar. Veel kinderen die hier werken, zijn de kinderen van Latijns-Amerikaanse immigranten die in gemeenschappen leven waar tabak wordt verbouwd.

De landbouw is bovendien de gevaarlijkste industrie voor jonge werkkrachten. Twee derde van de dodelijke arbeidsongevallen bij kinderen gebeurde in 2012 in de landbouw. Daarnaast waren er meer dan 1.800 verwondingen bij kinderen jonger dan achttien.