Michel en Reynders reageren "verbaasd" op "onhandig" opiniestuk VS-ambassadrice

Charles Michel en Didier Reynders in New York.
BELGA Charles Michel en Didier Reynders in New York.
Premier Charles Michel en minister van Buitenlandse Zaken Didier Reynders hebben vanuit New York met verbazing gereageerd op het opiniestuk waarin de Amerikaanse ambassadrice in Brussel de Belgische regering aanmaant meer te investeren in Defensie. "Vreemd" en "onhandig", zo luidt de reactie.

Michel en Reynders stellen zich zowel vragen over de vorm als de inhoud van het artikel. Vooreerst vinden ze het "vreemd" dat ambassadrice Denise Bauer zich tot de pers wendt om haar standpunten te verdedigen. "Zeer vreemd voor een ambassadeur. Dit is niet handig", reageerde Michel. "Er zijn voor een ambassadeur andere methodes om contacten te hebben met ministers", stelde Reynders.

Michel en Reynders zijn ook verbaasd dat het artikel uitgerekend verschijnt op een moment dat ze op Amerikaanse bodem verblijven. "Ik heb hier met vele Amerikaanse gesprekspartners gehad en ze hebben zich allemaal lovend uitgesproken over ons engagement in Afghanistan, Irak en mogelijk ook Syrië", legt Reynders uit.

Ook inhoudelijk stellen de Belgische toppolitici zich vragen bij het artikel van Bauer. Ze wijzen erop dat de regering in de loop van de komende weken het nieuwe strategisch plan van minister van Defensie Steven Vandeput wil presenteren. "We werken hard om ons land op het vlak van defensie een nieuw perspectief te geven, ook op het vlak van het budget", verzekerde premier Michel. "Dat is net als in andere Europese landen niet makkelijk in deze context van budgettaire moeilijkheden. Maar om een diplomatieke rol te spelen moeten we ook een militaire geloofwaardigheid hebben", aldus Michel. "Ik ben akkoord dat we meer en beter moeten doen voor onze defensie."

"We willen gaan naar een verhoging van onze investeringen. De bespreking in de regering gaat over percentages en het ritme", zo klonk het ook bij minister Reynders. Bij de keuze van de nieuwe gevechtsvliegtuigen moet volgens de MR-vicepremier zowel worden gekeken naar de kwaliteiten van de toestellen als naar het strategische aspect. Zo is er de optie van een partnerschap in het kader van de uitbouw van een Europese defensie, merkte Reynders op.

'Ik heb hier met vele Amerikaanse gesprekspartners gehad en ze hebben zich allemaal lovend uitgesproken over ons engagement in Afghanistan, Irak en mogelijk ook Syrië'

Didier Reynders

Vandeput wel begripvol

Minister van Defensie Steven Vandeput (N-VA) reageerde eerder vandaag wel begripvol. "Het is geen geheim dat ik de solidariteit met onze internationale partners, ook op het vlak van budget, belangrijk vind", zegt Vandeput. "Op dit moment werken we binnen de regering hard aan een strategisch plan, waarbij ik mijn partners in de regering oproep om deze open brief niet zomaar naast zich neer te leggen."

De brief komt Vandeput in elk geval niet ongelegen. Hij dringt al maanden bij zijn coalitiepartners aan op extra middelen, om tot een zo ambitieus mogelijk strategisch hervormingsplan voor het leger te kunnen komen. Maar voorlopig kwam er geen doorbraak.

Volgens een raming van de Navo in juni besteedt België dit jaar ongeveer 0,9 procent van zijn bruto binnenlands product aan defensie, goed voor ongeveer 3,75 miljard euro. Verdere besparingen zouden het budget tegen 2019 tot 0,8 procent laten dalen. Daarmee bevindt onze landsverdediging zich in de staart van het Navo-peloton. De leden van de militaire alliantie moeten ernaar streven om tegen 2024 het budget op te trekken tot om en bij 2 procent.