IS blaast eeuwenoude tombe op nabij Palmyra

Islamitische Staat (IS) heeft de tombe van de soennitische sjeik Mohammed bin Ali opgeblazen, op ongeveer elf kilometer van Palmyra. Het is voor zover bekend de eerste keer dat de terreurgroep historisch erfgoed in de woestijnstad vernietigt. Eerder beloofden ze nog de eeuwenoude ruïnes met rust te laten.

De tombe van Mohammed bin Ali, een sjeik uit de tijd van profeet Mohammed (zevende eeuw), ligt ten noorden van Palmyra, waar IS zijn hoofdkwartier in de regio heeft. Gisteravond werd de tombe, die op de Mohammed Ali-berg ligt, met dynamiet opgeblazen. 

IS verspreidde foto's via zijn sociale netwerken en jubelde dat het een 'sjirk'-bouwwerk heeft opgeblazen. Sjirk is een ander woord voor 'afgoderij'. Deze woordspeling is opmerkelijk, want de sjeik behoorde tot dezelfde soennitische stroming als IS. "Dat ze de tombe toch hebben opgeblazen, heeft er waarschijnlijk mee te maken dat de resten van de sjeik in Mekka zijn begraven", zegt Ceftali (niet zijn echte naam), een activist die de pagina Palmyra News Updates runt. "De tombe was leeg en daarom van weinig waarde voor de extremisten."

De tombe van Mohammed bin Ali, hier nog onbeschadigd.
Twitter De tombe van Mohammed bin Ali, hier nog onbeschadigd.

De vernietiging van de tombe komt op een moment dat het regeringsleger van de Syrische president Assad bezig is met een offensief in een poging Palmyra en de omliggende olievelden terug te winnen op IS. Gisteren meldden activisten dat het leger zich 25 kilometer ten westen van Palmyra bevindt. Bronnen die op de hand zijn van Assad beweren nu dat het leger de stad tot op negen kilometer is genaderd. Oppositiebronnen spreken dit tegen. Wel verwachten ze dat er binnen afzienbare tijd een grootschalig grondoffensief zal plaatsvinden in Palmyra. Het regeringsleger heeft de aanvallen vanuit de lucht afgelopen dagen flink opgevoerd.

Een vlag van IS wappert op een Romeins theater in Palmyra.
AFP Een vlag van IS wappert op een Romeins theater in Palmyra.

Terreinverlies

Het Syrische Observatorium voor de Mensenrechten, dat het conflict vanuit Londen nauwgezet volgt, maakte dit weekend bekend dat IS bommen en mijnen heeft gelegd rondom ruïnes in Palmyra. "Hiervan gaat een dreigende boodschap uit", zei Osama al-Khateb, een activist die zich baseert op bronnen ter plaatse. "IS wil het regime en de internationale gemeenschap waarschuwen: als ze te dichtbij komen, dan zullen de bommen ontploffen en zal er niets meer overblijven van de oude stad."

Met de ontploffing van de tombe van Mohammed bin Ali lijkt IS inderdaad over te gaan op de vernietiging van erfgoed om het regeringsleger op afstand te houden. Eerder zei een IS-commandant in een radio-interview nog dat de ruïnes intact zouden blijven. Alleen de menselijke beelden, die door IS als afgoderij worden bestempeld, zouden worden vernietigd.

In andere delen van Syrië verloor IS terrein. Koerdische strijders veroverden in het noorden van het land een legerbasis die bekendstaat als Brigade 93. De Koerden trokken ook grote delen van Ein Eissa binnen, de laatste grote stad die op de weg naar Raqqa ligt, de hoofdstad van het door IS uitgeroepen kalifaat. Eerder deze maand wisten Koerdische strijdkrachten IS al uit de Syrische grensplaats Tel Abyadte te verdrijven.