Het echte verhaal achter de beelden van #BringBackOurGirls

De Twittercampagne #BringBackOurGirls heeft in de hele wereld de aandacht gevestigd op de meer dan 250 ontvoerde Nigeriaanse schoolmeisjes. Onder andere de BBC, Michelle Obama en Chris Brown retweetten de beelden van drie meisjes, die het gezicht van de ontvoering werden. Eén probleem: de foto's zijn van meisjes uit Guinee-Bissau, meer dan 1.500 kilometer van Nigeria, en houden geen verband met de ontvoeringen.

Fotograaf Ami Vitale, die de beelden maakte, liet in een reactie aan The New York Times weten woedend te zijn. "Kan je je voorstellen dat je dochter in de hele wereld voorgesteld wordt als het gezicht van seksuele mensenhandel?", zegt ze aan de krant. "Ik steun de campagne volledig en zou alles doen om de situatie onder de aandacht te brengen. Maar mijn foto's zijn niet representatief. Deze meisjes hebben niets te maken met deze vreselijke ontvoeringen."

Vitale wou met haar foto's juist een positief, hoopvol verhaal vertellen. "Wat we altijd zien van Afrika is oorlog, hongersnood en verhalen als deze verschrikkelijke ontvoering", vertelt ze. "Het andere uiterste zijn de prachtige safari's en exotische dieren. Maar hiertussen ligt een prachtige wereld. Met mijn foto's wou ik de waardigheid en de kracht van deze mensen tonen. Deze meisjes gingen naar school en het leven is er op meerdere vlakken verbeterd. Net daarom ben ik zo kwaad: ik wou de meisjes niet als slachtoffers tonen."

Meer dan een miljoen retweets
Volgens Vitale, die onder andere voor National Geographic werkt, werden de beelden van haar eigen website of van de site van de Alexia Foundation geplukt. Intussen probeert ze zoveel mogelijk mensen op te sporen die de foto's verspreidden. "Ik heb tientallen mensen geretweet om hen te vragen de beelden te verwijderen", zegt ze. Nadat de BBC en Chris Brown ze retweetten, verschenen de beelden overal. De BBC heeft de foto's intussen verwijderd; van Chris Brown kreeg Vitale geen antwoord.

De hashtag #Bringbackourgirls werd op 23 april voor het eerst de wereld ingestuurd op de opening van een door de Unesco opgezette boekenbeurs in de Nigeriaanse stad Port Harcourt. Initiatiefnemer was de Nigeriaanse advocaat Ibrahim M. Abdullahi. Intussen ging zijn schreeuw viraal en is #Bringbackourgirls al meer dan een miljoen keer getwitterd.