Grootste vogelsoort ooit ontdekt met spanwijdte van 7,5 meter

De Pelagornis sandersi leefde 25 miljoen jaar geleden.
AP De Pelagornis sandersi leefde 25 miljoen jaar geleden.
Wetenschappers hebben de grootste vogel ooit beschreven. Die had een spanwijdte tot 7,5 meter en jaagde met pseudo-tanden. Bouwvakkers ontdekten de Pelagornis sandersi al in 1983, maar pas deze week werd hij in het vakblad 'Proceedings of the National Academy of Sciences' officieel erkend als nieuwe vogelsoort.

Toen bouwvakkers in South Carolina in 1983 het geraamte van de vogel ontdekten, hadden ze een graafmachine nodig om het op te graven. Als het echt ging om een nieuwe vogelsoort, dan kwamen onderzoekers voor een grote vraag te staan: kon zo een grote vogel, met een spanwijdte van 6 meter tot 7,5 meter wel vliegen?

Dan Ksepka, paleontoloog en wetenschapscurator in het Bruce Museum in Greenwich, tekende de vermoedelijke vliegmethode van de vogel uit.

Hulp nodig om te kunnen vliegen
De Pelagornis sandersi, die in veel opzichten lijkt op een albatros,  rekende op de oceaan om hem in de lucht te houden en had enorm veel hulp nodig om te kunnen vliegen. De vogel moest tegen de wind in een berg afrennen om te kunnen opstijgen. Gewoon met de vleugels slaan volstond niet. Eenmaal in de lucht was hij afhankelijk van luchtstromen uit de oceaan om in de lucht te blijven.

"Dit is allemaal gebaseerd op een computersimulatie", legt Ksepka uit. "We vergelijken de grootte van de beenderen en de verhoudingen met de grootte en verhoudingen bij moderne vogels en op die manier kunnen onderzoekers hun grootte en gewicht schatten." Dit zijn enkele factoren die gebruikt worden  bij reconstructiewerk op de computer om te bepalen of de vogel kon vliegen, en hoe.

Pseudo-tanden
Om zijn maaltijden op te pikken gebruikte de vogel pseudo-tanden. Tanden die Ksepka minstens even fascinerend vindt als de spanwijdte: "Er is geen tandglazuur en ze vallen niet uit, de tanden groeiden rechtstreeks uit de kaak."

Daniel Ksepka bestudeert de schedel van de Pelagornis sandersi.
AP Daniel Ksepka bestudeert de schedel van de Pelagornis sandersi.

De vorige recordhouder was de Argentavis magnificens. De vogel leefde 'slechts' zes miljoen jaar geleden, kwam uit Argentinië en woog waarschijnlijk een stuk meer dan de 'nieuwe' vogel. Ook dat kon Ksepka vaststellen.

"Dit verlegt onze kennis"
Er zijn grotere vliegende wezens geweest dan de Pelagornis sandersi, sommige hadden zelfs een spanwijdte van 10,5 meter. Maar dat waren vliegende reptielen, geen dinosaurussen - waar vogels van afstammen.

"Het lijkt in geen enkel opzicht op een moderne vogel, waar je vanop een strand met verrekijkers naar kunt kijken." Het is ook niet mogelijk om alles te weten over het oude dier, enkel gebaseerd op een geraamte. Een ding staat wel vast: "Dit verlegt de grens van onze kennis over vogelgrootte. Ik ben er zeker van dat dit de grootste vleugelwijdte is die we ooit gezien hebben bij een vogel die kan vliegen."




Reacties

Alle reacties worden voor publicatie gelezen -en goed- of afgekeurd- door het moderatie-team van HLN. Elke reactie moet voldoen aan deze gedragsregels.
Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie.