Gelekt rapport schetst alarmerend beeld digitale situatie New York Times

AP
The New York Times verliest in een sneltempo haar journalistieke meerwaarde ten opzichte van andere kranten. En dat is in grote mate te wijten aan een zo goed als onbestaande digitale strategie. Dat is de harde conclusie van een gelekt intern rapport. De krant zelf ontkent dat het rapport iets te maken heeft met het ontslag van haar hoofdredactrice woensdag.

Het rapport werd opgemaakt door een intern team van NYT-werknemers onder leiding van redacteur A.G. Sulzberger, de zoon van uitgever Arthur Sulzberger, en moest de digitale strategie van de krant onder de loep nemen. Vorige week mailde The New York Times een samenvatting van het rapport naar alle redacteurs en werd het document ook publiek uitgegeven. In de samenvatting verdwenen een heel aantal kritische en alarmerende passages, zo blijkt nu uit de volledige versie die via een gunstige wind in handen van BuzzFeed kwam. Een woordvoerder van de krant benadrukt echter dat dit rapport slechts een ontwerp was.

Het team werkte een half jaar lang aan het onderzoek en ondervroeg een hele schare journalisten, marketeers en andere werknemers bij de krant. Het schreef zijn bevindingen neer in het lijvige rapport van 96 pagina's (in de bijlage onderbreken er vijf).

"The New York Times wint in de journalistiek", zo begint het rapport. "Op het vlak van dagelijkse verslaggeving staan we nog altijd een gigantische stap voor op onze concurrenten. Maar op een tweede punt zijn we op achtervolgen aangewezen: onze journalistiek bij de lezers brengen." De cijfers liegen er niet om: het bezoekersaantal voor de digitale edities, zowel op de website als via de apps, kalft al maandenlang af.

Concurrentie van digital first
En de oorzaken zijn legio. Eerst en vooral is er de concurrentie van nieuwe en 'digital first'-organisaties als Huffington Post, BuzzFeed, First Look Media (met 250 miljoen dollar steun van eBay-stichter Pierre Omidyar) en Vox Media (met ex-Washington Post-journalist Ezra Klein als nieuwste ster). "Zij liggen ver voor op ons met indrukwekkende ondersteunende systemen voor digitale journalisten, en die kloof zal alleen maar toenemen tenzij we onze mogelijkheden snel verbeteren." Maar ondertussen vreest de krant wel dat ze haar journalistieke voordeel kwijtraakt, aangezien sites als BuzzFeed ondertussen ook hun redactie aan het uitbreiden zijn met topjournalisten die ze wegplukken bij de traditionele media.

Een andere factor is dat veel journalisten bij The New York Times nog lang niet digitaal genoeg denken. Er is een te grote obsessie voor de voorpagina van de papieren krant - de A1. Journalisten worden bij hun jaarlijkse evaluatie ook te hard beoordeeld op hoe vaak ze die voorpagina hebben gehaald en werken te veel met die deadline in hun achterhoofd.

"Veel afdelingen tellen journalisten die geen flauw benul hebben hoe ze digitaal moeten werken", klinkt het hard. Ook op technologisch vlak loopt de krant achter, met bijvoorbeeld een gebrek aan een eenduidig tagging-systeem voor artikels.

Meer samenwerken
De oplossing ligt voor de krant in meer samenwerking, ook met de 'business departments' zoals de marketingafdeling. Een idee waar veel traditionele journalisten een heilige schrik van hebben. Maar het moet wel, is de boodschap. Journalisten kwamen tijdens het onderzoek getuigen dat ze geen idee hadden waar ze terecht konden met technische vragen, en een digitale strategie ontbrak al helemaal. Het Twitter-account van de krant wordt bijvoorbeeld beheerd door de redactie, het Facebook-account zit bij de marketingafdeling.

Het zijn vreemde bevindingen voor een krant die wereldwijd gelauwerd wordt voor digitale creaties als Snowfall. Maar dat blijken eenmalige successen te zijn. Achter de schermen van de website gaat het er minder vrolijk aan toe. "We lopen een groot risico om bekend te worden als een redactie die digitale vaardigheden niet begrijpt, niet beloont en niet viert."

AP

"Niets met ontslag te maken"
Bij The New York Times ontkent men dat het rapport iets te maken heeft met het plotse ontslag van hoofdredactrice Jill Abramson. Over de precieze oorzaak waarom zij dan wel de laan werd uitgestuurd, blijft het voorlopig gissen. Geruchten doen de ronde dat Abramson ontevreden was met haar loon en als vrouw minder betaald zou zijn dan haar mannelijke voorganger. Maar eigenaar Arthur Sulzberger ontkende dat gerucht ten stelligste. Volgens hem gaat het enkel om een verschillende opinie over het beheer van de krant.

Abramson zelf mag volgens een 'non-disclosure agreement' voorlopig geen commentaar geven op haar ontslag. Dat weerhield haar dochter niet om een foto van haar moeder op Instagram te posten met het veelzeggende onderschrift "Mom's badass new hobby".

Jill Abramson, de woensdag ontslagen hoofdredactrice van de NYT.
AP Jill Abramson, de woensdag ontslagen hoofdredactrice van de NYT.