Ex-gevechtspiloot held bij mirakelnoodlanding op Hudson

Dat er bij de crash van een Airbus op de ijskoude Hudson-rivier in New York gisteren geen doden vielen, is vooral te danken aan piloot Chesley B. 'Sully' Sullenberger. De 155 inzittenden konden zich geen betere piloot wensen, want Sullenberger (58) deed pakken ervaring op als gevechtspiloot bij de luchmacht van het Amerikaanse leger. Bij de noodlanding kort na het opstijgen van La Guardia in New York zette hij de Airbus gezien de omstandigheden heel veilig op de Hudson. Sullenberger is dan ook een expert in veiligheidsprocedures in noodsituaties.

Reddingsoperatie
Daarna zorgde de snelle en accurate reddingsoperatie ervoor dat alle passagiers en bemanningsleden de crash overleefden. Zoals het een goede piloot betaamt, verliet Sullenberger als laatste het toestel, wat hem heel wat complimentjes opleverde van Michael Bloomberg, de burgemeester van New York en zelf een ervaren piloot.

29 jaar piloot
Sullenberger is al 29 jaar piloot. Van 1973 als 1980 vloog hij als gevechtspiloot voor de US Air Force. Daarna was hij ook een instructeur en voorzitter van de veiligheidscel van de Air Line Pilots' Association. Ooit schreef hij samen met enkele Nasa-wetenschappers over wat er allemaal kan misgaan in de lucht. Twee jaar geleden richtte hij een eigen consulting bedrijf op: Safety Reliability Methods Inc.

Kalm
Fred Berretta, één van de 155 inzittenden die de crash overleefden, is ook vol lof over de piloot. "Hij voerde die noodlanding ongelooflijk goed uit. Hij bleef heel kalm en zorgde voor een prachtige landing. Ik was één van de laatste passagiers die het toestel verliet en zag dat de piloot samen met enkele bemanningsleden achterbleef om te checken of iedereen veilig was."

Motor ontplofte
De vlucht was nog maar zes minuten onderweg van New York naar Charlotte in North Carolina of de Airbus dreef al op de Hudson. Een ooggetuige zat vlak bij de motor die het begaf. "Ik zat op stoel 22A. De motor ontplofte gewoon. Er kwamen grote vlammen uit. Ik zag er recht op vanuit mijn stoel. Meteen daarna hing er een sterke dieselgeur in het toestel. En toen zei de piloot: 'Mensen, hou jullie vast voor een harde impact'."

Water in vliegtuig
"Vervolgens begonnen heel wat passagiers te huilen. Dan liep er heel snel water in het vliegtuig. Ik ben nat tot aan mijn middel en het water is echt ijskoud. Iedereen greep de reddingsvest onder zijn stoel. De bemanning en de reddingswerkers leverden keurig werk door de vrouwen en kinderen eerst van het vliegtuig te evacueren. Felicitaties voor de piloot, de bemanning en de reddingswerkers die ons met bootjes uit het vliegtuig haalden."

Vulkaanuitbarsting
Volgens experts was het vooral koelbloedig van Sullenberger om de vleugels niet in de golven van de rivier te laten boren. Dat is immers het grootste gevaar bij een landing op het water. Dan kan het toestel 'slagzij' maken en beginnen tollen op het water. "Toen het vliegtuig het water raakte, was het net als een vulkaanuitbarsting", zegt Stiro Kathehs die samen met zijn vader de noodlanding zag gebeuren vanuit zijn auto. Ferryboten op de Hudson snelden meteen ter hulp en hielpen om de 155 passagiers zo snel mogelijk veilig van boord te halen. (hlnsydney/kh)

Bekijk hier CNN-beelden van de Airbus in de Hudson

Piloot Sullenberger redde het leven van de 155 inzittenden door een puike noodlanding.
Piloot Sullenberger redde het leven van de 155 inzittenden door een puike noodlanding.
Een Airbus crashte gisteren in New York op de ijskoude Hudson-rivier.
Een Airbus crashte gisteren in New York op de ijskoude Hudson-rivier.