Craig (71) zat bijna veertig jaar onschuldig in de cel en krijgt daar nu 21 miljoen dollar voor

Craig Coley.
AP Craig Coley.
De 71-jarige Craig Coley werd in 1978 gearresteerd voor de moord op zijn ex-vriendin Rhonda Wicht en haar zoontje Donald. Ondanks zijn onschuld werd hij veroordeeld tot een levenslange celstraf en spendeerde hij 39 jaar achter de tralies. In een schikking met de Californische stad Simi Valley krijgt de man nu 21 miljoen dollar, omgerekend ongeveer 18,5 miljoen euro.

Amerikaanse rechtszaken rond onterechte veroordelingen kunnen vaak jarenlang aanslepen, maar in dit geval besloot de stad om meteen met een som geld over de brug te komen. “Hoewel geen enkele hoeveelheid geld kan rechtzetten wat er is gebeurd met meneer Coley, is het schikken van deze zaak het juiste om te doen voor meneer Coley en onze gemeenschap”, zei Eric Levitt, de stadsmanager van Simi Valley. 

Dat betekent dat de bejaarde Coley de rest van zijn dagen in rijkdom kan slijten. Hij krijgt maar liefst 21 miljoen dollar, oftewel 18,5 miljoen euro. Net geen 5 miljoen dollar wordt betaald door de stad, de rest wordt gefinancierd door de verzekering en andere bronnen, rapporteert CNN. Vorig jaar kreeg Coley al 2 miljoen dollar (1,7 miljoen euro) van de ‘California Victim Compensation Board’: zo'n 140 dollar (123 euro) voor elke dag die hij doorbracht in de gevangenis.

Vrij man

Twee jaar geleden werd Coley een vrij man verklaard, nadat hij bijna veertig jaar had vastgezeten voor de moord op de 24-jarige Rhonda Wicht en haar 4-jarige zoontje Donald. Het duo werd in 1978 in hun woning gevonden. Wicht werd verkracht en gewurgd met een macramétouw, haar zoontje werd gesmoord.

Coley, die toen net een relatie met Wicht achter de rug had, werd één jaar later schuldig bevonden. Zelf is hij zijn onschuld altijd blijven volhouden.

Rhonda en Donald 'Donnie' Wicht.
Simi Valley Police Department Rhonda en Donald 'Donnie' Wicht.

Pas na 2013 zou blijken dat Coley inderdaad niets met de feiten te maken had. Toen werd oud bewijsmateriaal opnieuw onderzocht, waarbij er geen DNA-sporen van Coley terug werden gevonden op de moordscène. Bovendien bleek dat hij een sluitend alibi had. Op de nacht van de moord was hij tot in de vroege uurtjes met vrienden op restaurant. Getuigenissen die zijn auto bij de woning van Wicht plaatsten, werden tot slot ongeloofwaardig bevonden.

Gratie

Het duurde nog tot 2017 voor hij officieel werd gepardonneerd door de gouverneur van Californië. “De gratie waarmee meneer Coley zijn lange en onjuiste gevangenschap heeft doorstaan is uitzonderlijk”, zei de gouverneur toen. In de cel stortte Coley zich op zijn religie, behaalde hij twee diploma’s en werkte hij aan een masterdiploma. De echte dader voor de moord op Rhonda en Donald Wicht is overigens nooit gevat. 

Craig Coley in de cel.
REUTERS Craig Coley in de cel.

Bekijk ook:




43 reacties

Alle reacties worden voor publicatie gelezen -en goed- of afgekeurd- door het moderatie-team van HLN. Elke reactie moet voldoen aan deze gedragsregels.
Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie.


  • jef Joossens

    Johan Van Biesen, zo kunnen we blijven voortgaan, als men geen DNA databank heeft kan ik ook jou documenten stelen en op de plaats van de misdaad achterlaten. En ik heb niemand vogelnaampjes gegeven, dat deed de persoon waar ik op reageerde. Ik vroeg me enkel af wie dat vogelnaampje verdiende. ;-)

  • Andy Verachtert

    Rechters en politie lijden nog veel te vaak aan "confirmation bias", de neiging om te geloven wat ze graag willen geloven, ook al zijn de bewijzen anders. Zo krijg je heksenjachten en onschuldigen in de cel. Niet alleen in amerika komt dit veel meer voor dan je denkt.

  • Johan Van Biesen

    @jef Joossens: Dus als iemand uw ADN ergens bewust op een moordscene achterlaat dan ben je schuldig? Leg dat eens uit kameraad alvorens anderen vogelnaampjes te geven.

  • Elisa deJong

    Hopelijk mag hij heel oud worden meer dan 100 jaar... Wat is dit erg..

  • Christiaan Goethals

    USA een zootje. Hoeveel onschuldigen zijn er op de stoel gezet?