Brandweerman krijgt nieuw leven dankzij "historische" gezichtstransplantatie

REUTERS
Historisch: zo noemen chirurgen in New York de meest uitgebreide gezichtstransplantatie ooit bij Patrick Hardison. De 41-jarige uit Mississippi raakte in 2001 vreselijk verminkt nadat een brandend dak instortte. Hij was toen aan de slag als vrijwillig brandweerman.

De ingreep, waar meer dan honderd dokters en verpleegsters in augustus aan meewerkten, duurde 26 uur. Ruim drie maand later blijkt dat het lichaam van Hardison het nieuwe gezicht niet afstoot. "Een succes", durft hoofdchirurg Eduardo Rodriguez nu al stellen. "Een belangrijke mijlpaal in de evolutie van wetenschap en geneeskunde", vult collega Robert Grossman aan.

Bovenop de zware brandwonden aan het gezicht, de nek en het bovenlichaam verloor Hardison ook zijn oren, lippen, het grootste deel van de neus, zijn haar en zijn oogleden. Rodriguez schatte zijn overlevingskansen voor de ingreep op vijftig procent.

GETTY
EPA
REUTERS

Hardison kreeg het gezicht van David Rodebaugh, een 26-jarige mechanieker die na een fietsongeval in een vegetatieve staat beland was. Ook zijn hart, nier, lever en ogen stond hij af. "Mijn zoon was geboren als een mirakel en nu zal het mirakel voortleven", reageerde zijn moeder.

"De juiste 'match' voor Hardison vinden, was heel moeilijk", vertelt Helen Irving. Zij staat aan het hoofd van een organisatie die orgaandonatie coördineert. "Ons team moest niet alleen de juiste bloedgroep, maar ook de geschikte lengte, haarkleur en huidskleur vinden. En nog belangrijker: de antilichamen mochten de donor niet afstoten." Omdat de huid het grootste orgaan is -en dus ook het belangrijkste afweermiddel tegen ziektes en infecties- zal Hardison voor de rest van zijn leven pillen moeten slikken om het immuunsysteem te remmen.

De betreurde David Rodebaugh.
AP De betreurde David Rodebaugh.
Helen Irving.
GETTY Helen Irving.
Chirurg Eduardo Rodriguez naast Patrick.
REUTERS Chirurg Eduardo Rodriguez naast Patrick.

Enkele patiënten die in het verleden een gezichtstransplantatie ondergingen, zijn effectief gestorven omdat het nieuwe weefsel afgestoten werd. Hardison stelt het echter wonderwel. "Binnen zes maanden zou hij weer normaal moeten kunnen eten", aldus Rodriguez. "Zijn spraakvermogen zal erop vooruitgaan en de zwellingen zouden nog serieus moeten afnemen. Er wacht hem wel nog een lange weg van emotioneel en psychologisch herstel. Er zijn nog veel littekens, er is nog veel angst." Zo duurde het bijvoorbeeld 63 dagen vooraleer Hardison na die verwoestende brand een eerste keer in de spiegel keek.

In de veertien jaar die volgden, was Hardison al 71 keer onder het mes gegaan. Twee van zijn vijf kinderen hebben nooit geweten hoe zijn gezicht er voor de tragedie uitzag. De man raakte verslaafd aan pijnstillers en droeg jarenlang een baseballpetje en een zonnebril als hij zich in het openbaar waagde. "Kinderen liepen huilend weg als ze me zagen. Dat gevoel is nog erger dan sterven", vertelde hij daar zelf over.

EPA
AFP
AFP

"Nu hij een nieuw gezicht heeft, straalt het geluk er weer vanaf", aldus Rodriguez. "We zijn samen met hem kleren gaan kopen en niemand staarde hem aan. Voor hem was het een bevrijding, voor ons een zeer emotioneel moment."

Bijna tien jaar geleden vond de allereerste gedeeltelijke gezichtstransplantatie plaats. De weinig benijdenswaardige eer viel te beurt aan Isabelle Dinoirre, een 38-jarige Française die gebeten was door een hond. In 2010 volgde de eerste volledige gezichtstransplantatie bij een Spanjaard die zichzelf per ongeluk in het gelaat geschoten had.

Een foto van Patrick Hardison uit betere tijden: in 1999 maakte hij het gezellig met zijn dochters Averi en Alison.
AP Een foto van Patrick Hardison uit betere tijden: in 1999 maakte hij het gezellig met zijn dochters Averi en Alison.