"Hij mailde me zijn levenswerk. Daarna schoot hij zijn zonen dood en pleegde hij zelfmoord"

Portret van docent Peter Ruckman.
Epa/Twitter Portret van docent Peter Ruckman.
In Amerika heeft wetenschapper Peter Ruckman Jr. naar alle waarschijnlijkheid zijn twee zonen Christopher (14) en Jack (12) doodgeschoten en daarna zelfmoord gepleegd. Net tevoren mailde hij zijn levenswerk rond. "Wat als ik hem meteen gebeld had toen de mails binnenkwamen?", vraagt journalist Gregory Korte zich nu af. "En wat moet er gebeuren met deze informatie?"

Korte publiceerde zijn aangrijpende artikel bij USA Today, het medium waarvoor hij werkt als Witte Huis-correspondent. Hij noemt het op Twitter "een van de moeilijkste verhalen die ik ooit moest schrijven". 

Het verhaal begint op 28 februari. De deadline voor een van zijn verhalen naderde, bij Korte liepen berichten binnen dat Trump-vertrouwelinge Hope Hicks plotseling opstapte
 uit het team van de Amerikaanse president. Groot nieuws, zo tegen het einde van de middag. En de journalist ging er snel mee aan de slag.

"Toen ik de bevestiging had, kwamen er ook e-mails binnen van Ruckman", schrijft hij. "Pas bij de negende mail kreeg ik ze in de gaten. In de eerste ervan stond alleen maar: 'Wilde dat je dit kreeg. Je mag het vrij gebruiken'."

Unieke data

Ruckman is een bekende onderzoeker en docent aan de universiteit van Noord-Illinois. Hij onderzocht de presidentiële pardons in het land, van de eerste presidenten tot aan Trump. Af en toe hadden hij en Korte contact, de journalist wilde al langer de unieke gegevens van de onderzoeker inkijken. Ruckman had altijd geweigerd en nu kwamen de mails plotseling binnenstromen, zonder enige vraag. In totaal ging het om 65 Excel-bladen, goed voor 30.000 pardons en aanpassingen van straffen door presidenten.

"Ik dacht toevallig vandaag aan jou en jouw data. Ik bel je na mijn deadline", antwoordde Korte snel. En hij ging verder met zijn werk.

Pas twee dagen later belde de journalist de wetenschapper. Hij liet een boodschap achter en vroeg hoe het met Ruckman ging. Een antwoord kreeg hij echter niet. "Toen begon ik me zorgen te maken, ik dacht dat er iets aan de hand was. Ik had zo vaak om de data gevraagd, maar hij wilde het nooit delen. Misschien was hij ziek."

Vijf dagen na het mailverkeer bekeek Korte het Twitteraccount van de docent en zijn blogs. Geen recente activiteit. In een krantenbericht las hij op 3 maart dat de politie een dubbele moord en zelfmoord onderzocht in het huis van Ruckman in Rockford (Illinois). De man en zijn twee zonen waren dood gevonden in hun slaapkamers. De tijd stond stil.

Broers en beste vrienden

Korte zat op zijn werk, maar vertrok naar huis zonder een woord te wisselen. Christopher en Jack bleken niet meer op school geweest te zijn sinds woensdag, de dag van de e-mails. Broers en beste vrienden waren ze, muzikaal ook. De oudste op de gitaar, de jongste op het drumstel. 

Korte lichtte de politie in, zodat met de tijdstippen van de e-mails een tijdlijn gemaakt kon worden. De schat aan informatie stuurde hij op aanraden van zijn advocaten niet door.

Maar toen kwamen ook de vragen: waarom? Had hij iets kunnen doen? En wat nu? Ruckman was een goede onderzoeker, volgens Korte was hij gedreven door christelijke waarden als vergeving en genade. Vandaar ook zijn vele onderzoek naar presidentiële pardons. "Ik heb moeite om die idealen te verenigen met zijn laatste daden. Hij stelde zijn professionele erfenis veilig, terwijl hij wist dat hij zijn eigen leven en dat van zijn twee onschuldige zonen zou nemen."

Korte ontving de mails samen met acht anderen. Onder hen ook professor Mark Osler. "Het lijkt erop dat de moorden uitgedacht waren. Eerder gepland dan impulsief."

Hij stelde zijn professionele erfenis veilig, terwijl hij wist dat hij zijn eigen leven en dat van zijn twee onschuldige zoons zou nemen

Gregory Korte

Toegewijd en narcistisch

Het dilemma dat Korte nu bezighoudt, spreekt voor zich: wat moet hij nu doen met die wetenschappelijke erfenis? Kan hij het werk uitbrengen van iemand die zo'n daad begaan heeft? 

Korte had Ruckman nooit in levende lijve ontmoet, maar hoorde anderen over de docent praten. Collega's, vrienden, oud-studenten. Het beeld ontstond van een gedreven wetenschapper die trots was op zijn studenten. Een arrogante en onzekere academicus. Een christen die nog steeds moeite had met de opvoeding door zijn vader, een dominee. Een toegewijde vader. Een narcistische man. 

Christopher en Jack verdienen het herdacht te worden. Ze hadden geen keuze. Jij wel

Een vrouw tegen Korte

Korte eindigt zijn emotionele relaas met de woorden van een goede vriendin van Ruckmans ex-vrouw, de moeder van zijn kinderen. "Vereer hem alstublieft niet", zei ze over Ruckman. "Ik smeek je. Doe iets positiefs met de data. En als je het publiceert, doe het dan niet voor hem maar voor Christopher en Jack. Zij verdienen het herdacht te worden. Ze hadden geen keuze. Jij wel."

Wie vragen heeft over zelfdoding, kan anoniem contact opnemen op het gratis nummer 1813 of via www.zelfmoord1813.be.




6 reacties

Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie
Door het plaatsten van een reactie, ga je akkoord met de gedragsregels


  • Elisa deJong

    Hoe je zoiets kúnt doen, gruwelijk, arme moeder... En, als je God ként, wéét je, dat Hij in élke nood kan helpen, Hij is Almachtig... Dan weet je.. Moord is het laatste wat he doet...

  • Ferry Damen

    Ik leef met de gedachte dat de regeringen de grootste maffia is van de wereld en stel het volgende in vraag, was het echt zelfmoord? Waren de kinderen niet gewoon ongewenste getuige van....

  • gustaaf carpels

    30 jaar gegevens verzamelen over de gratie verzoeken die verleend zijn door de verschillende presidenten noem ik niet direct geheimen misschien dat er omstreden zaken kunnen bijzijn Maar om daar nu jezelf en je kinderen te doden ? Weer 1 van de ouders die denkt dat hun kind(eren) geen goed leven zullen hebben als zij er niet meer zijn.

  • Peter Buyck

    Volgens mij zijn die documenten een nieuwe 'Snowden'. Om zichzelf en zijn kinderen te beschermen koos hij de meest extreme vlucht naar veiligheid...

  • Chris Hom

    De ware toedracht van zijn handelen, zal nooit geweten zijn ! Wel serieuze, delicate materie dat hij onderzocht .....