"2.000 Russen begonnen met militaire oefeningen"

Oekraïense soldaten van het vrijwilligersbataljon Azov in de Oekraïense havenstad Marioepol.
EPA Oekraïense soldaten van het vrijwilligersbataljon Azov in de Oekraïense havenstad Marioepol.
Tweeduizend Russische verkenningstroepen zijn in Zuid-Rusland begonnen met militaire oefeningen. Dat bericht persbureau Interfax een dag voor de top over de crisis in Oekraïne, die wordt gehouden in de Wit-Russische hoofdstad Minsk.

De oefeningen zullen een maand duren, zo meldt een bron binnen de Russische strijdkrachten volgens Interfax. Ook op de Krim, het schiereiland dat in maart werd ingelijfd door Rusland, zijn 600 Russische troepen bezig met militaire oefeningen. Dat laat het persbureau RIA weten op basis van bronnen binnen de Russische Zwarte Vloot, die op de Krim is gestationeerd. 

De leiders van Oekraïne, Rusland, Frankrijk en Duitsland zullen elkaar morgen ontmoeten in Minsk om een uitweg te zoeken uit het conflict in Oost-Oekraïne. 

De strijd die daar wordt gevoerd tussen pro-Russische separatisten en het regeringsleger is de jongste weken opgevoerd. De afgelopen 24 uur zijn zeven soldaten omgekomen en 23 gewond geraakt. Dat heeft het leger in Kiev vandaag bekendgemaakt.

"In de nacht van 10 op 11 februari was er een toename in het aantal aanvallen van de vijand op Oekraïense posities", zei woordvoerder Anatoli Stelmakh in een toespraak die op de televisie werd uitgezonden. 

Een andere woordvoerder zei dat regeringstroepen sinds maandag op 87 verschillende locaties door rebellen onder vuur zijn genomen. Vooral rondom Debaltseve, een spoorwegknooppunt ten noordoosten van de stad Donetsk, wordt hevig gevochten.

Offensief in Marioepol

Het Oekraïense leger is vandaag een offensief begonnen tegen pro-Russische rebellen nabij de strategisch gelegen zuidoostelijke havenstad Marioepol. 

De secretaris van de Raad van Defensie en Nationale Veiligheid, Oleksander Turchinov, "is in de buurt van Marioepol, waar eenheden van de nationale garde door de vijandelijke verdediging braken en in het offensief gingen", zo liet hij weten in een verklaring. 

In de Verenigde Staten wordt ondertussen een debat gevoerd over het al dan niet bewapenen van Oekraïense regeringstroepen. Mochten de VS overgaan tot de bewapening, dan zal Rusland waarschijnlijk "diplomatiek reageren", zo zei Nikolai Patrushev, het hoofd van de Veiligheidsraad van het Kremlin, volgens persbureau TASS. "Als ze wapens leveren, dan zal dat het conflict verder escaleren. Het zal groeien", waarschuwde hij.