Maandag eindelijk uitspraak over straffen op proces L&H

UNKNOWN
Maandag weten de 21 verdachten in de zaak Lernout en Hauspie voor welke betichtingen op strafgebied ze al dan niet schuldig verklaard worden en welke gevangenisstraf en/of boete daar eventueel aan verbonden worden. Dat is negen jaar na het faillissement van het spraaktechnologiebedrijf. Het aandeel van Dexia wordt alvast preventief geschorst voor de uitspraak. Vier toplui, de stichters Jo Lernout en Pol Hauspie, Nico Willaert en Gaston Bastiaens riskeren celstraffen tot vijf jaar, waarvan drie jaar effectief. De zaak beroerde volgens een boek dat volgende week verschijnt zelfs de CIA.

Hauspie pleitte schuldig en hoopt op vijf jaar voorwaardelijk. Lernout pleitte de vrijspraak omdat hij "te goeder trouw handelde" De interne bedrijfsjuristen en drie leden van het interne auditcomité riskeren celstraffen van zes maanden tot een jaar. Volgens het openbaar ministerie boden ze als uitvoerende personeelsleden essentiële hulp of lieten ze na om verdachte zaken te signaleren. Voor de ex-bestuurders en adviseurs vroeg het OM 18 maanden effectief. Revisor KPMG en huisbank Dexia (Artesia) wordt een medewerking aan het opzetten van frauduleuze constructies verweten. De curatoren vorderden van de beklaagden 744 miljoen euro, de put die na het faillissement werd achtergelaten.

Schadevergoedingen
Pas negen jaar nadat het spraaktechnologiebedrijf Lernout & Hauspie Speech Products over de kop ging, velt het Gentse hof van beroep maandag een arrest. Voor de 21 beklaagden -het voormalige management, de leden van het auditcomité binnen de raad van bestuur, een aantal medewerkers, adviseurs en de bedrijfsrevisoren van KPMG en Dexia (vroegere Artesia)- wordt maandag een uitspraak op strafgebied gedaan. Het burgerlijke proces, waar mogelijke schadevergoedingen kunnen worden bekomen, volgt later. Jo Lernout richtte samen met Pol Hauspie en Nico Willaert eind jaren tachtig L&H op. Het bedrijf leverde vanaf midden jaren negentig toptechnologie op het vlak van spraakherkenning en -synthese. In een Ieperse koeienweide werd een heus Flanders Language Valley uit de grond gestampt. Duizenden particulieren investeerden in het bedrijf, dat echter na verschillende boekhoudkundige onregelmatigheden op 25 oktober 2001 failliet ging.

Onderzoek duurt zes jaar
Daarop volgde een strafonderzoek dat zes jaar in beslag nam. De beschuldigingen waren niet min: het opzetten van onwettige boekhoudkundige constructies en het vervalsen van balansen en jaarrekeningen, valsheid in licentiecontracten en koersmanipulatie. Discussie is of de bestuurders bewust gefraudeerd hebben. Het strafonderzoek nam zes jaar in beslag. Omdat verdachte Dirk Cauwelier als plaatsvervangend rechter bij de rechtbank van koophandel in Ieper zetelde, moest een proces onmiddellijk voor het hof van beroep gevoerd worden.

400.000 bladzijden
Het proces op basis van een 400.000 bladzijden tellend strafonderzoek, aangevuld met enkele duizenden bladzijden conclusies, duurde 61 procesdagen tussen 21 mei 2007 en eind januari 2009. Alles samen dienden ruim 15.000 burgerlijke partijen claims in tot naar verluidt 2 miljard euro. De uitspraak maandag in de assisenzaal van het Gentse hof van beroep (op het Koophandelsplein) zal zich beperken tot de strafzaak. De behandeling van de individuele schadeclaims, de verantwoording van de schade en het oorzakelijk verband tussen de feiten en de schade, zal pas nadien gebeuren. Als alle beklaagden en advocaten het erover eens zijn, zal voorzitter Pieters zich wellicht beperken tot het voorlezen van het beschikkende gedeelte. In het andere geval duurt de integrale voorlezing van het arrest allicht dagen.

14.000 gedupeerden
Het Gentse hof van beroep zal zich maandag niet uitspreken over het burgerlijke luik in de zaak L&H. Ruim 14.000 gedupeerden zijn bekend en de schadeclaims zouden oplopen tot 2 miljard euro. Test-Aankoop en rechtsbijstandkantoor Deminor roepen hun aangesloten beleggers op om niet zelf naar de zitting te komen. Advocaten Christian Van Buggenhout en Joris De Vos vertegenwoordigen 10.193 gedupeerden. "Sinds november 2000 konden zij zich aansluiten, tot aan de aanvang van het proces in 2007. We vertegenwoordigen een verlies voor een totaal bedrag in hoofdsom van ongeveer 177 miljoen euro. Daarbij komen nog de gerechtelijke intresten, wat het bedrag tot 290 miljoen euro doet oplopen, " klinkt het in een mededeling.

Arrest cruciaal
Een arrest op strafgebied is belangrijk. "Voor de geregistreerde beleggers is het arrest een cruciaal moment. Omdat het hof besliste om de strafzaak van de burgerlijke zaak af te splitsen, zal nog niet gekend zijn of de beleggers hun schade kunnen verhalen, voor welk bedrag en tegen welke partijen. Toch zal de uitspraak een belangrijke impact hebben." Andere gedupeerden worden onder meer verdedigd door Dolor en Spaarverlies (Group Lenssens).

Aandeel Dexuia
Op de Brusselse beurs zal het aandeel Dexia maandag geschorst zijn omwille van de uitspraak in het proces Lernout & Hauspie voor het Gentse hof van beroep. Dat laat de beursautoriteit, de Commissie voor het Bank, Financie- en Assurantiewezen (CBFA), vrijdag nabeurs weten. De schorsing komt er op vraag van de bank-verzekeraar zelf.

Fraude
Dexia is een van de beklaagden in de strafzaak rond de fraude bij het op de klippen gelopen spraaktechnologiebedrijf. Maandag velt het Gentse hof van beroep een arrest in de strafzaak, negen jaar na het faillissement. Later volgt nog een burgerlijke procedure. De handel in Dexia, zowel het aandeel als derivaten, zal bij de openingsbel opgeschort zijn, totdat de bank-verzekeraar via een perscommuniqué tekst en uitleg geeft over het arrest.

Boek

In het boek 'Top Secret' beschrijven journalisten Luc Van Aelst en René De Witte hoe inlichtingendiensten het West-Vlaamse spraaktechnologiebedrijf Lernout & Hauspie in zijn hoogdagen bespioneerden. De twee auteurs bestuderen al vijftien jaar de op- en ondergang van L&H. Ze bestudeerden tal van brieven en mails en spraken heel wat betrokkenen, waarvan de getuigenissen al dan niet anoniem opgenomen werden.

"Ik wilde vooral geen duister complotboek dat op niets gesteund is. Alles wat in het boek staat zijn citaten uit gesprekken, brieven en emails", zegt uitgever Wim De Bock van Borgerhoff & Lamberigts. "Het boek onthult hoe de technologie van L&H niet enkel commerciële toepassingen had, maar ook van groot belang was voor diverse inlichtingendiensten. Amerikaanse maar bijvoorbeeld ook Duitse inlichtingendiensten zagen gevaar. De communicatielijnen van L&H werden afgetapt door de Amerikaanse geheime dienst NSA.

CIA-agenten
CIA-agenten boekten in het Heuvelland een hotelkamer van waaruit ze de toplui van L&H konden bespioneren. Het FBI riep L&H zelfs op het matje en een Duitse topspion infiltreerde in het bedrijf. De Belgische Staatsveiligheid bleef passief." De eventuele invloed van deze inlichtingendiensten maakte geen voorwerp uit van het strafdossier. Volgens Jo Lernout spelen de Amerikaanse inlichtingendiensten wel een bijzondere rol in het verhaal. Ze zouden de VS wijsgemaakt hebben dat L&H een gevaar was, nadat het bedrijf Arabische investeerders kreeg. Het boek Top Secret wordt uitgegeven door Borgerhoff&Lamberigts en is vanaf zaterdag 25 september te koop.

Overzicht beklaagden (en hun raadslieden)
1/Jozef Lernout (Luc Gheysens)
2/Pol Hauspie (Marc Van Huffelen/Frank Van Leemput)
3/Willaert Nico (Marc Boudewijns/Frank Marneffe)
4/Gaston Bastiaens (Emmanuel France/Walravens Philip), 5/Dammekens Carel (Filip Van Hende)
6/Dirk Cauwelier (Hans Van Bavel/Frank Wijckmans/Maaike Vissers), 7/Erwin Vandendriessche (Van Bavel/Jef Vermassen/Wijckmans/Vissers)
8/Marc De Pauw (Van Bavel/Vermassen/Wijckmans/Vissers), 9/Vanderhoydonck Francis (Luc Arnou/Jos Mertens)
10/Patrick De Schrijver (Bart Adriaens/Filip Daem)
11/Beernaert Philip (Adriaens/Daem)
12/ Lammar Christophe (Marcel Storme/Kristiaan Vandenbussche) 13/Thomas Denys (Patrick Waeterinckx)
14/ Klynveld Peat Marwick Goerdeler-Bedrijfsrevisoren (Dirk Dewandeleer/Jozef Lievens/Raphael Verstraeten)
15/Van Aerde William (Bart Spriet/Karolien Van De Moer)
16/Dexia Bank België (Benoit Allemeersch/Pierre Monville/Hans Rieder/Sébastien Ryelandt/Eline Tritsman/Pascal Vanderveeren/René Verstringhe)
17/Geert Dauwe (Peter Engels)
18/Lernout en Hauspie Speech Products NV (Patrick Arnou/Nadia Lorenzetti)
19/Philippe Vermeulen (Storme/Vandenbussche)
20/Tony Snauwaert (Joris Mattijs)
21/Language Development Service NV (Mattijs)
(belga/kh)