Gevangenen verslaan Harvardstudenten in debat

De universiteit van Harvard
GETTY De universiteit van Harvard
Een groep gedetineerden uit een New Yorkse gevangenis heeft een debat gewonnen met het team van de universiteit van Harvard, die nochtans de titel draagt van de beste debatclub ter wereld.

Vorige maand daagden de gedetineerden van de Eastern New York Correctional Facility het team van Harvard uit voor een debat in de zwaarbewaakte gevangenis.

De gevangenis biedt cursussen aan van het nabijgelegen Bard College en de gedetineerden hebben een populaire debatploeg. Sinds de club twee jaar geleden werd opgericht hebben ze al debatten gewonnen tegen teams van de universiteit van Vermont en de militaire academie in West Point, waarmee ze een jaarlijkse competitie aangaan.

Gedetineerden verdedigden visie die haaks op de hunne stond
Tijdens de discussie met Harvard verdedigden de gedetineerden de visie dat studenten wiens ouders illegaal de Verenigde Staten zijn binnengekomen, van school gestuurd moeten worden. Een visie waar ze in werkelijkheid totaal niet meer akkoord gaan. Bij debatwedstrijden gebeurt het echter vaak dat een team een idee moeten verdedigen dat helemaal niet strookt met hun persoonlijke mening.

Desondanks bleken de argumenten van de gevangenen toch sterker dan die van hun tegenstanders. Het debat werd beoordeeld door een neutrale jury die besliste in het voordeel van de gedetineerden. Hun overwinning op Harvard is hun grootste succes tot nu toe: het team van Harvard heeft immers zowel het nationale als het wereldkampioenschap op haar naam staan.

Faire verliezers
Kort na hun nederlaag postten de studenten van Harvard een bericht op hun Facebookpagina: "Er zijn weinig teams waarvan we met zoveel trots een debat verliezen dan van het fenomenaal intelligente en welbespraakte team waar we dit weekend tegenover stonden." Verder schreven ze: "We zijn Bard (College, nvdr) en de Eastern New York Correctional Facility bijzonder dankbaar voor het werk dat ze doen en om dit evenement te organiseren."

Even streng voor de gedetineerden als voor gewone studenten
De docenten van Bard College zijn zelf niet zo verbaasd over het succes van de gedetineerden. "Studenten in de gevangenis krijgen dezelfde standaarden en dezelfde strenge verwachtingen als studenten van de hoofdcampus van Bard," zegt Max Kenner, uitvoerend directeur van het Bard Prison Initiative, dat werkzaam is in zes New Yorkse gevangenissen. "Het zijn ernstige studenten. Er wordt door de faculteit niet op hen neergekeken."

Het initiatief maakt het voor gedetineerden mogelijk om diploma's te behalen. De lessen worden voornamelijk gegeven door professoren van Bard en altijd zonder toegang tot het internet.

Ongeveer 15 procent van alle gedetineerden in de Eastern New York Correctional Facility zijn geregistreerd voor lessen. Sommige afgestudeerden hebben hun studies verder gezet aan prestigieuze universiteiten zoals Yale en Columbia, verklaart Kenner.