Deze dame is de enige Belg bij de 50 meest inspirerende IT-vrouwen

Sophie Vandebroek (53) van Xerox: allesbehalve een copycat

Sophie Vandebroek (53).
PHOTO_NEWS Sophie Vandebroek (53).
Ook alleenstaande moeders kunnen de top halen, zo bewijst Sophie Vandebroek (53), IT-lady bij de Amerikaanse kopieerreus Xerox. Als enige Belg prijkt ze op de shortlist van de Inspiring Fifty, de vijftig meest inspirerende vrouwen in de technologiewereld. Een 'amazingprivilege'.

Ze heeft veertien patenten op haar naam, en haast evenveel awards in de kast. Sophie Vandebroek, geboren, opgegroeid en opgeleid in Leuven, ruilde haar roots in voor een leven over de plas. En een plaatsje in de International Hall of Fame van technologievrouwen. Als CTO bij de Amerikaanse gigant Xerox haalt ze nu de shortlist van de Inspiring Fifty. Dat Europees programma wil vrouwelijke rolmodellen in de IT-sector aanmoedigen en in de verf zetten. "Een hele eer", laat ze bij monde van haar assistente weten. "An amazingprivilege."

Sophie Vandebroek is 29 als ze naar de States trekt, naar Cornell University. Ze neemt mee: haar grote liefde Bart, vier reiskoffers, 500 dollar en twee studiebeurzen. Zij behaalt er een doctoraat, hij een MBA.

In Rochester, New York, vinden ze een huis naar hun zin, vlak bij het werk van haar man. Vandebroek, inmiddels aan de slag bij het onderzoekscentrum van IBM, rijdt elke maandag zeven uur naar haar job, om pas op vrijdagavond terug te keren. Als ze haar tweede kind krijgt, overhaalt ze de IBM-top om van thuis uit te wroeten. Dat mag, zolang ze maar uur per uur bijhoudt wat ze precies doet. Na een jaar maakt ze de sprong naar Xerox, bekend van zijn kopieermachines en printers.

In de zomer van 1996 slaat het noodlot toe, tijdens een weekendje kamperen met het gezin. Elena (dan 7), Arno (5) en Jonas (2) zien hoe een hun papa een zware astma-aanval krijgt in de Adirondacks, een bergketen in New York. Twee hulpverleners kwamen nog aanvaren in een reddingsboot, vertelde Vandebroek daar eerder al over in Newsweek. "Maar hij overleed nog voor ze hem konden evacueren." De volgende ochtend rijdt ze terug naar huis met de kinderen, tien dagen na de begrafenis is ze opnieuw aan de slag bij Xerox.

"Neem je tijd en maak je geen zorgen over ons", zegt haar baas, die haar aanraadt om het kalmer aan te doen. Een aanbod waar Vandebroek feestelijk voor bedankt. "'Dat is het ergste wat je mij kunt aandoen', zei ik hem. Ik ben dol op mijn job zoals het is. Vergelijk het met een fantastisch boek: je raakt er zo in opgeslorpt dat je zowat alles daarbuiten vergeet."

Het is druk-druk, ook thuis, waar ze zich als alleenstaande mama staande houdt. Het gezinsbudget is gehalveerd en terwijl een nanny de huishoudelijke druk van de ketel neemt, kiest Vandebroek voluit voor steeds uitdagendere functies. In januari 2006 wordt ze CTO, verantwoordelijk voor vijf Xerox-labo's wereldwijd. Collega's kijken haar na en fluisteren vol ontzag: "Hoe doet ze het toch?"

Ook als ze plots alleenstaande mama wordt, blijft ze voluit voor de uitdagende jobs gaan. Collega's fluisteren vol ontzag: 'Hoe doet ze het toch?'

Efficiënt en rationeel, zo was haar man en zo is zij, vertelt ze in Newsweek. Haar haren draagt ze kort, want dat brengt extra vaart in de ochtendroutine. Ze gaat het liefst gekleed in mantelpakjes, afgewerkt met een sjaaltje. Na haar promotie tot CTO fluisterde een topman haar in dat het gerust wat kleurrijker mocht, vooral op de overlegmomenten met klanten.

Vraag haar niet om kerstkaarten of bedankbriefjes te schrijven, daar doet ze niet aan mee. Zelfs haar vriendenkring houdt ze beperkt. "Je hoeft geen vijftig kameraden te hebben", zei ze haar collega's al. "Een handvol echt goede vrienden zal je meer voldoening geven." Gedurfd advies, maar sommige van haar medewerkers putten er wel inspiratie uit.

De dood van haar man, de drukte thuis, het kreeg Sophie Vandebroek niet klein. "Haar strategie? Gezond verstand", zo liet haar soulmate Jesus del Alamo daarover optekenen. "Ze kan op zo'n bijzondere manier delegeren dat ze die enorme last op haar schouders in stijl draagt." Inmiddels is Vandebroek hertrouwd met Del Alamo, professor aan het Massachusetts Institute of Technology.

Hoe het thuis ook zat of zit, een carrière met meer verantwoordelijkheid zal Vandebroek geen schrik aanjagen. Al zal ze de liefdes in haar leven nooit uit het oog verliezen. "Van job kun je makkelijk veranderen, van relatie niet."

Je hoeft geen vijftig kameraden te hebben. Een handvol echt goede vrienden zal je meer voldoening geven

Sophie Vandebroek
PHOTO_NEWS