Astronomen ontdekken mini-maan rond Aarde

NASA/JPL-Caltech
Astronomen hebben een kleine asteroïde ontdekt die de Aarde bij haar baan rondom de Zon begeleidt, zo heeft het Jet Propulsion Laboratory (JPL) van de NASA bekendgemaakt. De ontdekking wordt beschreven als een "mini-maan". De asteroïde lift als het ware mee met de Aarde.

Asteroïde 2016 HO3 heeft een diameter van 40 tot 100 meter en wordt door de aantrekkingskracht van onze planeet in zijn baan gehouden en dat zal dat nog eeuwen zo blijven.

De mini-maan draait niet in een nette cirkelvormige baan om de Aarde, maar lift min of meer mee tijdens de baan van de aarde om de zon. Tegelijkertijd wordt het object door de Aarde heen en weer geslingerd. 

De afstand tot de aarde is af en toe heel groot en wordt dan in de loop van enkele tientallen jaren weer kleiner. Het hemellichaam verwijdert zich maximaal tot 100 keer de afstand Aarde-Maan en komt niet veel dichter dan 38 keer deze afstand.

Het is volgens het JPL te ver om als een echte maan van ons te gelden. "Wij bestempelen het als een bijna-maan van de Aarde", zei Paul Chodas van het JPL. "Men kan zeggen dat deze kleine asteroïde en de Aarde met elkaar dansen".

Het ding is op 27 april ontdekt met de Pan-Starrs 1 telescoop van de Universiteit van Hawaii in het Nationaal Park Haleakala. Het zou ons al honderd jaar begeleiden.

Het had ook een voorganger: 2003 YN107 draaide in een gelijkaardige baan rondom ons. Maar tien jaar geleden verdween het hemellichaam uit onze buurt.

Naast zijn trouw zal het brok gesteente ook geen brokken maken bij ons. Volgens Lindley Johnson van de NASA is er geen gevaar dat het ding in de komende twee jaar tegen onze planeet zal aanknallen. "Verder in de toekomst kunnen we niet zien".