"Amelia Earhart maakte noodlanding, kon geen contact met buitenwereld krijgen en stierf op onbewoond eilandje"

AP
De legendarische Amerikaanse piloot Amelia Earhart was goed op weg de eerste vrouwelijke piloot die solo rond de wereld vloog te worden, toen haar vliegtuig in 1937 boven de Stille Oceaan verdween. Lang is gedacht dat ze verongelukt was, maar recent onderzoek laat steeds overtuigender zien dat ze wellicht als 'schipbreukeling' op een klein onbewoond eilandje heeft geleefd en dat de menselijke resten die daar in 1940 zijn gevonden wel degelijk aan haar toebehoren.

Een nieuw team van onderzoekers hebben het onopgeloste mysterie van de verdwijning van Amelia Earhart en haar navigator Fred Noonan opnieuw bekeken. Een oude foto, een stoffelijk overschot dat gevonden werd op het eilandje waar Earhart geland zou zijn en nieuwe forensische technieken, zouden nieuw licht kunnen werpen op wat er met piloot Amelia en haar navigator Fred gebeurd is.

Vorige maand stelde TIGHAR, The International Group for Historic Aircraft Recovery, die al jaren probeert de zaak op te helderen, op basis van onderzoek ter plaatse al een nieuwe theorie voor: dat Amelia haar vliegtuig veilig geland heeft op het toen nog onbewoonde en afgelegen eiland Nikuraroro, ook bekend als Gardner Island, in de Stille Oceaan en daar als 'schipbreukeling' gestorven is. De atol ligt op 640 kilometer afstand ten zuidoosten van haar oorspronkelijk beoogde landingsplek Howland Island, waarvan ze waarschijnlijk inschatte dat ze die niet meer kon halen door een gebrek aan benzine.

Armen
In de jaren veertig werd al een deel van een menselijk skelet gevonden op het toen onbewoonde eilandje, maar volgens onderzoekers uit die tijd ging het zeker om het stoffelijk overschot van een man. Nieuw onderzoek uit 1998 stelde echter onomstotelijk vast dat het om vrouwelijke menselijke resten gaat, die ook nog eens overeenkomen met Earharts lengte en etnische herkomst. Toen een antropoloog recent de zaak nog eens bekeek, ontdekte hij een opmerkelijk detail. De armen van het skelet zijn opmerkelijk langer dan gemiddeld.

Met behulp van een forensisch beeldspecialist werden oude foto's van Amelia Earhart vergeleken met de gevonden beenderen. Na uitgebreid onderzoek op basis van oude foto's van Earhart, concludeerde deze specialist dat het mogelijk is dat de gevonden beenderen aan haar toebehoren, aangezien ze op de foto's (correcties in acht genomen) ook te zien lijkt te zijn dat haar bovenarmbeenderen iets langer dan gemiddeld zijn.

Brokstuk
Eerder werd naar alle waarschijnlijkheid al een brokstuk van Earharts vliegtuigje in de buurt van het eiland gevonden, waarmee de these dat Earhart daar geland en gestrand is, alsmaar waarschijnlijker wordt.

Nadat het vliegtuigje van de radar verdwenen was, bleef de vrouw nog enkele dagen noodoproepen uitzenden via de radio, die werden opgepikt door radioluisteraars in Australië en de Verenigde Staten, maar die de luchtvaartautoriteiten klaarblijkelijk niet op tijd bereikten.

De foto die gebruikt werd om aan te tonen dat het gevonden stoffelijk overschot wel degelijk van Amelia Earhart zou kunnen zijn.
TIGHAR De foto die gebruikt werd om aan te tonen dat het gevonden stoffelijk overschot wel degelijk van Amelia Earhart zou kunnen zijn.
Amelia Earhart en haar navigator Fred Noonan.
AP Amelia Earhart en haar navigator Fred Noonan.